Viktor Bout puede ser clave para el lanzamiento de Brittney Griner de la WNBA

Viktor Bout ha sido durante mucho tiempo el tipo de figura sombría que habita en las novelas de espías, un traficante de armas convicto que comandó una operación multimillonaria de flotas de aviones para suministrar armas a dictadores notorios, narcotraficantes y ejércitos que luchan en guerras, y a veces entre sí.

Bout, un ciudadano ruso bigotudo y ex oficial del ejército soviético, era un contrabandista de igualdad de oportunidades cuyas entregas se alega que son responsables de la muerte de miles de africanos, afganos y otros.

Y en los años previos a su arresto y encarcelamiento en 2008, primero en Tailandia y luego en los EE. UU., se cree que el “Mercader de la Muerte”, un apodo que le dio hace tres décadas un legislador británico, se convirtió en parte del presidente ruso Vladimir Putin. círculo interno.

Hoy, su posible liberación de la custodia estadounidense está en el centro de una comercio potencialmente arriesgado con Moscú para liberar a la estrella de la WNBA Brittney Griner y otro ciudadano estadounidense, a quienes Washington considera detenidos ilegalmente en Rusia.

El secretario de Estado Antony J. Blinken anunció el miércoles que su gobierno ha tenido negociaciones de máxima prioridad para liberar a Griner y Pablo Whelanun ex marine estadounidense arrestado en Moscú y condenado por cargos cuestionables de espionaje en 2018.

“Pusimos una propuesta sustancial sobre la mesa hace semanas para facilitar su liberación”, dijo Blinken a los periodistas. “Nuestros gobiernos se han comunicado repetida y directamente sobre esa propuesta”.

Si bien Blinken no discutió públicamente los detalles de la oferta, durante semanas se informó ampliamente que Bout estaba en la parte superior de la lista de deseos de Moscú para un intercambio.

Blinken dijo que discutiría el canje en una conversación telefónica con su homólogo ruso, Sergei Lavrov. Esa llamada tuvo lugar el viernes, marcando la comunicación de más alto nivel entre los gobiernos de los dos países desde que el Kremlin invadió Ucrania el 1 de febrero. El 24 de febrero, se lanzó una guerra brutal contra la ex república soviética vecina que ha costado decenas de miles de vidas.

Sin embargo, Lavrov no da señales de esperanza y dice que consideraría la oferta de EE. UU. “siempre que el tiempo lo permita”, en lo que los funcionarios en Washington ven como una estratagema para avergonzar a la administración Biden y aprovechar lo que Rusia tiene y EE. UU. quiere. La administración busca aislar a Rusia diplomática y económicamente como castigo por la guerra contra Ucrania, pero los funcionarios rusos esperan sumar puntos demostrando que los funcionarios estadounidenses deben comprometerse con ellos.

Después de muchos años recorriendo el mundo como posiblemente el mayor traficante de armas del mundo, Bout finalmente quedó atrapado en una operación encubierta del gobierno de EE. UU. en 2008. Bout pensó que se estaba reuniendo en Bangkok con representantes de la organización guerrillera colombiana de izquierda, las Fuerzas Armadas Revolucionarias de Colombia, o las FARC, para venderles helicópteros y lanzacohetes. Pero agentes encubiertos de la DEA se hicieron pasar por guerrilleros, engañando a Bout, quien finalmente fue arrestado.

Finalmente, fue extraditado a EE. UU., procesado, condenado en 2011 y sentenciado a 25 años de prisión por conspirar para matar a estadounidenses, entre otros delitos. Fue confinado a una prisión federal de mediana seguridad en Illinois.

Bout siempre sostuvo que él era simplemente un hombre de negocios. Sus clientes, según los fiscales estadounidenses, incluían dictadores como el difunto Moamar Gadafi de Libia y Charles Taylor, el expresidente de Liberia condenado en La Haya en 2012 por crímenes de guerra, incluidos asesinato y violación. Otros clientes incluyeron la Alianza del Norte de Afganistán, que luchó contra los talibanes a fines de la década de 1990. Más tarde, hizo negocios con los talibanes.

La estrella de la WNBA, Brittney Griner, en un tribunal de Moscú antes de una audiencia a principios de esta semana.

La estrella de la WNBA, Brittney Griner, en un tribunal de Moscú antes de una audiencia a principios de esta semana.

(Alexander Zemlianichenko/Prensa Asociada)

POSEE perfil de 2002 de Bout en Los Angeles Times citó a un exfuncionario estadounidense que lo describió como el “Donald Trump o Bill Gates” del tráfico de armas.

Stephen Braun, un exreportero del Times que formó parte del equipo que informó y escribió esa historia, dijo que el ciudadano ruso tuvo éxito donde nadie más lo hizo al recoger los pedazos de una Unión Soviética colapsada, obteniendo armas de numerosas naciones de Europa del Este que ya no exclusivamente leal a Moscú, y luego convertir eso en un gran negocio. Bout ganó miles de millones de dólares en el proceso.

Bout reunió una flota de unos 60 aviones de carga con base en aeródromos desde el Golfo Pérsico hasta Europa y Texas, avivando las llamas de las guerras civiles, particularmente en África, dijo Braun.

“Volaban en rutas tortuosas, dejaban lápices o diamantes de sangre, luego recogían y dejaban juguetes de niños, luego recogían un cargamento de armas y volaban a cualquier número de estados en guerra”, dijo Braun, quien coescribió con Douglas Farah, el libro de 2007 “Mercader de la muerte: dinero, armas, aviones y el hombre que hace posible la guerra”, uno de los primeros escritos sobre Bout.

La pregunta ahora para Blinken y la administración de Biden es qué tan grande sería el golpe de relaciones públicas que tendrían al liberar a alguien de la reputación de Bout. No sería la primera vez que Estados Unidos realiza un comercio de prisioneros con un adversario: casi todas las administraciones en la historia reciente se han enfrentado a una prueba similar. Pero pocos de los liberados son tan infames como Bout con, supuestamente, tanta sangre en sus manos.

“Siempre es un equilibrio que tienes que alcanzar… un factor en cómo consideras que vas a avanzar con una negociación dada”, dijo John F. Kirby, un portavoz del Consejo de Seguridad Nacional, en CNN esta semana.

El gobierno tiene que sopesar los riesgos de seguridad nacional al liberar de su custodia a un terrorista o criminal acusado; la probabilidad de que esa persona dé la vuelta y ataque a los EE. UU. o a sus aliados, y si el comercio proporciona incentivos para que otros malos actores tomen a los estadounidenses como rehenes.

Por otro lado, están las preocupaciones humanitarias, incluidas las condiciones en las que se retiene y trata a un estadounidense, y si él o ella podría ser utilizado como un peón político.

La presión por la liberación de Griner, una atleta estrella y mujer lesbiana de color, ha sido intensa. Griner fue detenido en un aeropuerto de Moscú y acusado de llevar aceite de cannabis en su equipaje, un producto que ha sido despenalizado en muchos estados de EE. UU.

Griner se ha declarado culpable y su juicio está en marcha. Sus abogados rusos dicen que no es probable que Moscú siquiera considere un intercambio hasta que termine el juicio.

Michael McFaul, quien se desempeñó como embajador de EE. UU. en Rusia de 2012 a 2014 y ahora está en la Universidad de Stanford, dijo que estaba a favor de liberar a Bout pero que agregaría al menos a un ciudadano estadounidense más al acuerdo: Marc Fogel, un maestro sentenciado a 14 años de prisión. por supuesto contrabando de marihuana.

“Aplaudo los esfuerzos de @SecBlinken y @StateDept para traer a Britney Griner y Paul Whelan a casa, incluso si eso significa entregar a Viktor Bout”, escribió McFaul en Twitter, y luego corrigió la falta de ortografía del nombre de Griner. “Apoyo el canje. Solo espero que incluyan a Marc Fogel en el trato”.

“Bout es un verdadero criminal”, dijo McFaul. “Oye [is] vale la pena liberar a 3 estadounidenses inocentes”.

Braun, el escritor, estuvo de acuerdo.

“No soy partidario de dejar ir a este tipo, pero hay antecedentes de que cuando las agendas convergen, lo hacen”, dijo.

Recientemente, en abril, otro ex marine estadounidense, caña trevorfue liberado de una prisión rusa en un intercambio por Konstantin Yaroshenko, un piloto ruso que había cumplido 11 años de una sentencia federal de 20 años por conspirar para contrabandear cocaína a los EE. UU. Reed había sido condenado por lo que los diplomáticos estadounidenses describieron como “ridículo”. cargas hace tres años.

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