Unirse a un paisaje: la coalición del sur de Oregón avanza con los cruces de vida silvestre I-5

Una mañana a fines de marzo, Charlie Schelz, un ecologista de la Oficina de Administración de Tierras, caminó por un puente ferroviario de acero que se extiende por la carretera interestatal 5 cerca de Siskiyou Summit, a cuatro millas y media de la frontera entre Oregón y California. La grava crujía bajo sus pies mientras un río incesante de coches y camiones rugía debajo. Al final del puente, Schelz dejó su mochila y abrió el cable que aseguraba una cámara de rastreo a un árbol.

“Veamos qué tenemos”, dijo Schelz, sacando la tarjeta de memoria. Contenía 51 videoclips. Hizo clic en ellos.

“Hay un ciervo… otro ciervo, un tren”, dijo, desplazándose. “Hay un chico paseando a su perro, lo veo todos los días. Hay uno, dos, tres, cuatro ciervos, dirigiéndose al este”.

Schelz ha instalado casi una docena de estas cámaras a lo largo de senderos de vida silvestre cerca de alcantarillas de drenaje y puentes para vehículos que pasan por encima y por debajo de la I-5. Al monitorear estos sitios, que se extienden desde Neil Creek en las afueras de Ashland hasta la frontera de California, espera comprender mejor qué animales están utilizando los corredores existentes para atravesar con seguridad la concurrida carretera.

El ecologista de la Oficina de Administración de Tierras, Charlie Schelz, revisa una cámara cerca de la I-5 para recopilar información sobre futuros lugares de cruce de vida silvestre.

El ecologista de la Oficina de Administración de Tierras, Charlie Schelz, revisa una cámara cerca de la I-5 para recopilar información sobre futuros lugares de cruce de vida silvestre.

Julieta Grable/JPR

Schelz es parte de la Coalición de Cruce de Vida Silvestre del Sur de Oregón. Son un grupo de científicos, representantes de agencias y defensores de la caza, la pesca y la vida silvestre que buscan crear nuevas estructuras y mejorar las existentes para que los animales puedan cruzar la I-5 de manera segura en la región de Siskiyou Summit. Esta sección de la carretera incluye una pendiente pronunciada y peligrosa a medida que atraviesa un terreno montañoso. La interestatal divide en dos el Monumento Nacional Cascade-Siskiyou, que fue designado por su diversidad de vida silvestre, insectos y comunidades de plantas, lo que representa una profunda barrera para los muchos animales, desde osos, ciervos y pumas hasta peces, ranas y zorros, que intentan pasar de una parte de su hábitat a otra.

“No es solo una barrera común contra la vida silvestre”, dice Jack Williams, científico emérito de Trout Unlimited y uno de los miembros fundadores de la coalición. “Hay mucho ruido; hay mucha vibración y ve decenas de miles de vehículos diariamente. Algunos animales cruzan, algunos son golpeados, pero muchos de ellos simplemente se dan la vuelta”.

Amy Amrhein, quien se desempeñó como representante de campo del Senador de EE. Jeff Merkley durante 12 años, se ofreció a liderar la coalición y ayudar a buscar oportunidades de financiación.

“Siempre ha estado en mi mente que debemos hacer algo al respecto”, dice Amrhein, quien también se desempeña como coordinadora de voluntarios de la coalición. “Cuando vi que el presidente Biden se tomaba en serio un proyecto de ley de infraestructura, vi una oportunidad con el dinero que llegaba a Oregón para hacer algo de planificación”.

La coalición comenzó con un puñado de líderes conservacionistas locales, incluido Dave Willis, quien abogó por la creación del monumento, que fue designado en 2000. Desde entonces, ha aumentado a 18 miembros. Aunque el Departamento de Transporte de Oregón es el responsable final de implementar proyectos en el corredor I-5, la coalición está trabajando con la agencia para desarrollar proyectos “listos para comenzar”. A principios de este año, ganaron una subvención de $50,000 de la Junta de Mejoramiento del Agua de Oregón para ayudar a financiar un estudio de factibilidad para investigar posibles sitios. En marzo, contrataron a Samara Group, una firma de consultoría ambiental con sede en Portland, y River Design Group, una firma de consultoría especializada en el diseño de proyectos de restauración, para dirigir el estudio.

Analizando el impacto animal-humano

Ese día de marzo, Schelz visitó una pequeña alcantarilla cerca de Pacific Crest Trail, el paso subterráneo de un puente en la salida de la autopista Mt. Ashland y un sitio cerca de la frontera con California llamado Bear Gulch, donde una gran alcantarilla atraviesa la ladera muy por debajo del carretera vibrante. Las cámaras de Schelz han detectado una gran variedad de animales allí, incluido un gato montés y un pescador del Pacífico.

“Es un lugar realmente bueno”, dice Schelz. “Estás lejos del ruido, y es un túnel grande y agradable”.

Las cámaras de rastreo han espiado a osos, pumas, gatos monteses, mapaches, zorrillos, una comadreja y muchos ciervos y zorros. Permanecerán en su lugar durante al menos un año completo, para que el grupo pueda aprender qué animales están usando diferentes sitios a lo largo de las estaciones.

Si bien siempre es emocionante descubrir lo que han capturado las cámaras, alguien tiene que revisar los cientos de videos y miles de imágenes fijas. La Dra. Karen Mager, profesora del Departamento de Ciencias Ambientales, Políticas y Sostenibilidad de la Universidad del Sur de Oregón, reclutó a dos estudiantes universitarios, Alex Zenor y Maya Smith, para ayudar con la monumental tarea. Como parte de sus proyectos culminantes senior, Zenor y Smith analizaron los datos de las cámaras de Schelz, junto con algunos que ellos y el Dr. Mager instalaron.

Descubrieron que mientras algunos sitios, incluido Bear Gulch, están siendo utilizados por una impresionante variedad de especies, otros ven más tráfico en general.

“Tuvimos algunos sitios que fueron utilizados casi exclusivamente por ciervos, pero fueron utilizados a tasas realmente altas”, dice Mager. “Y sabemos por los datos de colisión de vehículos que los ciervos son los animales más comunes atropellados por automóviles, causando el mayor daño a animales y personas”.

Un paso subterráneo existente debajo de la I-5 cerca del Monumento Nacional Cascade-Siskiyou.

Un paso subterráneo existente debajo de la I-5 cerca del Monumento Nacional Cascade-Siskiyou.

Julieta Grable/JPR

Según datos de ODOT, entre 2016 y 2020, 161 ciervos fueron atropellados por vehículos en el tramo de 15 millas entre Ashland y la frontera con California. Y esos son solo los incidentes que se reportaron. Estas colisiones no solo son peligrosas, son costosas. ODOT afirma que cada vez que un vehículo choca con un venado, la combinación de respuesta de emergencia, remolque, reparaciones y gastos médicos cuesta $6,617. Cuando la colisión involucra a un alce, el costo promedio aumenta a $17,483.

Los cruces de vida silvestre planificados funcionan. Una serie de proyectos en un tramo de la autopista 97 justo al sur de Bend ha mejorado mucho la vida de los venados bura que intentan cruzar la concurrida vía. Las mejoras, que incluyen un nuevo cruce subterráneo construido exclusivamente para la vida silvestre, han reducido las colisiones entre vehículos y vida silvestre en un 86 por ciento desde que se completaron en 2012. Casi 30 especies diferentes han sido documentadas utilizando los cruces.

Zenor y Smith presentaron sus hallazgos a profesores y estudiantes al final del semestre de primavera; también compartieron sus datos con el Grupo Samara. Otros estudiantes han expresado interés en continuar con su trabajo.

“Es maravilloso ser mentores de estudiantes universitarios que realmente están tomando la delantera en hacer este trabajo que es tan útil para la región”, dice Mager.

Perfeccionando las estrategias

En junio, la Coalición se reunió en Sampson Creek Preserve cerca de Ashland para comenzar a esbozar estrategias de diseño para ocho sitios de cruce de vida silvestre a lo largo de la I-5. Leslie Bliss-Ketchum, directora de Samara Group, y Melanie Klym, ingeniera sénior de River Design Group, guiaron el esfuerzo. El objetivo era generar hasta tres alternativas para cada sitio.

La coalición no aboga por una estructura única, sino por un conjunto de proyectos que colectivamente mejorarán la “permeabilidad del hábitat” en la I-5. Las opciones van desde arreglos simples como plantar vegetación a ambos lados de una alcantarilla existente hasta la construcción de un puente completamente nuevo. En un sitio como el paso subterráneo de salida del monte Ashland, muy utilizado por los ciervos, es probable que el grupo no recomiende alterar la estructura física, dice Bliss-Ketchum. “Se trata más de agregar cercas para canalizar la vida silvestre a través de ellas y hacer algunos cambios en el hábitat para ayudar a mantener grupos de animales más diversos”.

Algunos animales son más exigentes que otros. Las aves evitan los caminos ruidosos. Las salamandras pueden confundirse con el ambiente oscuro dentro de una alcantarilla. A los ciervos no les gusta la luz artificial. Los mapaches y los zorros entran fácilmente en las alcantarillas, pero otros mamíferos pequeños no pueden hacerlo a menos que tengan una repisa seca o lugares para esconderse de los depredadores. La distancia entre los cruces en el mismo tramo de la carretera también es importante, ya que los animales grandes como los ciervos y los pumas pueden viajar distancias más largas para acceder a los cruces que los “pequeños”, dice Bliss-Ketchum.

El ecologista de BLM, Charlie Schelz, se encuentra en una gran alcantarilla que pasa por debajo de la I-5 en Bear Gulch, cerca de la frontera con California.

El ecologista de BLM, Charlie Schelz, se encuentra en una gran alcantarilla que pasa por debajo de la I-5 en Bear Gulch, cerca de la frontera con California.

Julieta Grable/JPR

“Al pensar en todos los diferentes animales que pueden estar bloqueados por una carretera grande como la I-5, tener oportunidades frecuentes realmente ayuda a mantener una diversidad de especies”, dice ella.

Mientras que Bliss-Ketchum aborda los problemas ecológicos, Klym está ayudando al grupo a comprender los desafíos logísticos de la geología altamente erosionable y el terreno escarpado del corredor.

“Nos gusta decir que Leslie ayuda con el ‘qué’ y el ‘por qué’, y yo ayudo a descubrir el ‘cómo’”, dice Klym. Esto incluye considerar el costo potencial de un proyecto, pero también averiguar dónde colocar los materiales, minimizar las interrupciones del tráfico y trabajar con las tribus para proteger los recursos culturales.

En algunos casos, el grupo puede recomendar ampliar una alcantarilla existente o reemplazar una alcantarilla con un puente, especialmente si pueden aprovechar las mejoras para la vida silvestre en el trabajo que ODOT probablemente emprenderá de todos modos. Por ejemplo, un representante de ODOT recientemente le mostró al grupo dos alcantarillas cerca de la frontera de California que se obstruyeron con sedimentos y escombros.

ODOT tendrá que abordar este problema, dice Bliss-Ketchum. “¿Cómo podemos entonces duplicar nuestro beneficio y hacerlos mejores para la vida silvestre al mismo tiempo?”

Cuando la coalición se reúna nuevamente en agosto, analizarán las alternativas y seleccionarán la mejor para cada sitio. Este otoño, resumirán su plan para todo el corredor en un informe de diseño conceptual. Luego, el trabajo de ingeniería y diseño puede comenzar en los proyectos que ODOT decida abordar.

Mientras tanto, ODOT solicitó una subvención de $ 500,000 a través de America the Beautiful Challenge, un nuevo programa de subvenciones público-privado organizado por la Fundación Nacional de Pesca y Vida Silvestre creado específicamente para proyectos de conservación y restauración. ODOT quiere reemplazar una alcantarilla que actualmente canaliza Neil Creek debajo de la I-5 a solo cinco millas al norte de Ashland. El agua turbulenta y de movimiento rápido dentro de la alcantarilla dificulta que los peces nativos como el salmón coho y la trucha arcoíris accedan al agua limpia y fría que se encuentra sobre ella. Reemplazar la estructura con un puente, que permitiría que el arroyo fluya de manera más natural, ayudaría a los peces a navegarlo; la orilla del arroyo también daría a los animales terrestres una forma segura de pasar por debajo del puente.

Con el cambio climático, el ímpetu de estos proyectos se está volviendo cada vez más urgente, dice Williams.

“Estamos lidiando con el aumento de la sequía, los incendios forestales y la reducción de la capa de nieve; todo eso se traduce en cambios en los hábitats”, dice Williams. “Los animales necesitan poder moverse por el paisaje, y el cambio climático solo aumenta esas demandas”.

Afortunadamente, es un buen momento para los cruces de vida silvestre en Oregón. Además del Desafío America the Beautiful, la Ley de Infraestructura y Empleos de Biden ha asignado $350 millones para un programa piloto de cruce de vida silvestre, y en marzo la Legislatura de Oregón aprobó un proyecto de ley que asigna $7 millones para proyectos de corredores de vida silvestre, que ODOT administrará.

Es probable que los proyectos en el sur de Oregón atraigan fondos, dice Williams, y agrega que muchas de las personas que manejan este tramo de la I-5 reconocen la necesidad de un paso seguro para la vida silvestre.

“Una de las cosas sorprendentes del trabajo de cruce de vida silvestre es que parece contar con el apoyo de casi todos”, dice Williams. “En esta época en la que la política es tan divisiva, es refrescante trabajar en un tema que cuenta con un apoyo tan amplio”.

.

Leave a Reply

Your email address will not be published.