Únase a CSI Australia para ayudar a salvar nuestra vida silvestre nativa

Por Karen McGhee, editora de ciencia y medio ambiente

2 de agosto de 2022


Todo el continente está a punto de ser tratado como una escena del crimen cuando miles de personas en todo el país comienzan a buscar ADN de los animales de la nación.

Todo se debe a una investigación verdaderamente masiva denominada Gran Búsqueda de Vida Silvestre Australiana (GAWS, por sus siglas en inglés) que se promociona no solo como la mayor encuesta individual sobre biodiversidad en el mundo, sino también como el mayor despliegue de científicos ciudadanos jamás visto en ninguna parte. Y no podría llegar lo suficientemente rápido, con Australia, como el resto del mundo, enfrentando una crisis de extinción sin precedentes. Una oportunidad para mostrar qué y dónde se encuentran las especies animales en este vasto país ayudará al gobierno y a las organizaciones conservacionistas a planificar mejor la asignación de recursos para ayudar a salvar la vida silvestre amenazada.

La encuesta está encabezada por la organización de conservación sin fines de lucro, la Fundación Odonata, que trabaja en asociación con la empresa de biotecnología EnviroDNA, con sede en Melbourne. Se espera apoyo financiero por valor de varios millones de gobiernos y filántropos.

GAWS utilizará un método de detección de alta tecnología en una escala que nunca antes se ha hecho para encontrar las especies animales que sobreviven en todo un continente. Y lo hará incorporando a la mayor cantidad posible de la población de la nación para trabajar como científicos ciudadanos que recopilan los datos. Se basa en una tecnología conocida como eDNA, que se puede utilizar para buscar la presencia de especies animales mediante la detección de pequeños rastros de ADN que quedan, por ejemplo, de las células del cabello y la piel.

Actualmente, la tecnología funciona mejor en el agua, por lo que los sitios de prueba de GAWS inicialmente estarán al lado y en ríos y arroyos. (En 2020, los servicios de salud humana en Australia y otros lugares comenzaron a aplicar el mismo tipo de tecnología para rastrear la propagación de COVID mediante la búsqueda de marcadores genéticos reveladores del virus en las aguas residuales).

Cada vez que un animal nada o bebe de un curso de agua, los pequeños rastros de ADN que se desprenden de sus cuerpos pueden detectarse hasta dos semanas después. Y estos pueden identificarse comparándolos con una biblioteca de marcadores genéticos conocidos para diferentes especies. Incluso si el ADN cae en el entorno terrestre, se puede detectar en un cuerpo de agua cercano cuando es transportado allí por la escorrentía después de la lluvia.

A pesar de que Australia es el continente poblado más árido de la Tierra, la mayoría de nuestros animales necesitan encontrar agua en algún lugar para beber, sin importar cuán pequeña u oculta sea la fuente.

¡Lo que es posible con esta tecnología para la vida silvestre es fenomenal!”

dice el CEO de Odonata, Sam Marwood.

“Nos dará una instantánea en el tiempo para que podamos convertir la información en modelos de distribución para especies salvajes y asilvestradas que serán mejores que los que hemos tenido antes. Para que podamos saber dónde está la vida silvestre amenazada, significa que podemos planificar a dónde van nuestros santuarios y dónde podemos apoyar los corredores de vida silvestre”. La información también podría usarse para identificar si hay especies de vida silvestre importantes en las propiedades vecinas para que los propietarios puedan administrar sus tierras en consecuencia.

Científicos ciudadanos participando en la Gran Búsqueda Australiana de Vida Silvestre se le enviará este kit de prueba fácil de usar. Crédito de la imagen: EnviroDNA

El proyecto GAWS se ha desarrollado a partir de un trabajo anterior realizado con eDNA junto con el genetista ecológico de la Universidad de Melbourne, el Dr. Andrew Weeks.

Los primeros artículos científicos se escribieron sobre eDNA del agua alrededor de 2008; Andrew comenzó a investigar la tecnología extensamente a partir de 2012. Su equipo la aplicó por primera vez en un proyecto para Melbourne Water para identificar dónde se ubicaban los ornitorrincos en la cuenca bajo la jurisdicción de esa autoridad estatal. El ornitorrinco es ahora una especie amenazada y, al ser acuático, proporcionó una oportunidad perfecta para la aplicación de la tecnología.

El equipo de Andrew descubrió que usar eDNA era mucho más sensible y rentable que usar otros métodos, como la captura, para identificar dónde estaban los ornitorrincos de Victoria. “Pudimos demostrar que al tomar solo dos muestras de agua de un sitio, podíamos detectar más del 95 por ciento de las veces si había ornitorrincos presentes”, explica Andrew. “Para hacer eso usando las encuestas tradicionales de ornitorrincos, tendríamos que hacer de 6 a 10 encuestas, y cada una de ellas duraría una noche entera.

“Para que pueda ver cómo la rentabilidad y la sensibilidad de la técnica entran en juego”.

Desde ornitorrincos hasta cualquier animal que se acerque al agua, el uso de eDNA creció en Victoria y Odonata vio las posibilidades de monitorear la vida silvestre. En 2021 se llevó a cabo un proyecto piloto que aplicó la tecnología en todo el estado. Con la ayuda de un ejército de científicos ciudadanos, a un costo de $900,000, se tomaron muestras de 2000 sitios. Está previsto que los resultados estén disponibles a fines de 2022, pero el proyecto funcionó tan bien que se está ampliando a nivel nacional en forma de GAWS, que comenzará pronto y operará en todos los estados y territorios del país.

El tipo de datos que se espera que se produzca normalmente tardaría al menos 15 años en recopilarse utilizando métodos tradicionales a un costo que probablemente superaría los 150 millones de dólares, estima Andrew.

Para obtener más información y saber cómo puede participar en la encuesta o donar al proyecto, visite thegreataustralianwildlifesearch.org

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