Un paso más cerca de Starship

Nave estelar en Boca Chica

Una revisión ambiental de la FAA autorizó los lanzamientos del vehículo Starship/Super Heavy de SpaceX desde Boca Chica, pero se requieren docenas de mitigaciones, grandes y pequeñas. (crédito: SpaceX)


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Durante meses, los defensores de Starship, los opositores y aquellos simplemente interesados ​​en el vehículo de lanzamiento de carga pesada de SpaceX han estado marcando fechas en sus calendarios, solo para tacharlas.

La revisión de la FAA concluyó que, con mitigaciones, los lanzamientos de Starship desde Boca Chica “no afectarían significativamente la calidad del entorno humano”.

El otoño pasado, la Oficina de Transporte Espacial Comercial de la FAA proyectó que completaría la evaluación ambiental para los lanzamientos de Starship/Super Heavy desde el sitio de prueba de SpaceX en Boca Chica, Texas, también conocido como Starbase, para fines de año. Pero a fines de diciembre, la agencia dijo que estaba adelantando la fecha de finalización para fines de febrero, citando el trabajo necesario para revisar unos 18,000 comentarios públicos y coordinar con otras agencias.

Esa fecha se retrasó nuevamente a fines de marzo, luego nuevamente a fines de abril y nuevamente a fines de mayo. El 31 de mayo, la FAA dijo que la fecha para completar la evaluación ambiental se había retrasado nuevamente, pero solo por dos semanas, al 13 de junio. Después de meses de retrasos mes por mes, un retraso de dos semanas fue una señal esperanzadora para algunos de que la revisión estaba casi completa. Tal vez este sería el último retraso.

Que lo. En la tarde del 13 de junio, la FAA publicó ese informe final, formalmente conocida como Evaluación Ambiental Programática (PEA). Junto con él vino el “Registro de decisión”, el documento de la FAA que concluyó si, sobre una base ambiental, los lanzamientos de Starship podrían continuar.

La respuesta fue un sí calificado. La decisión de la FAA fue lo que llamó un Hallazgo sin impacto significativo (FONSI) modificado, que permite a SpaceX realizar lanzamientos orbitales de Starship desde Boca Chica, pero solo después de realizar docenas de cambios en sus operaciones allí. “Después de revisar y analizar todos los datos e información disponibles sobre las condiciones existentes y los impactos potenciales, así como la mitigación identificada en la PEA que debe implementar SpaceX, la FAA ha determinado que la acción propuesta no afectaría significativamente la calidad del medio ambiente humano”. concluyó la FAA en su Acta de Decisión. Eso evita una declaración de impacto ambiental más completa y extensa.

Sin embargo, las mitigaciones que debe implementar SpaceX son largas. En un comunicado, la FAA dijo que SpaceX debe tomar “más de 75 acciones” para cumplir con la determinación modificada de FONSI. Dependiendo de cómo se cuenten todos los elementos y subelementos en el Registro de decisión, el número de condiciones supera las 100.

Si bien hay muchas condiciones, la mayoría no son particularmente difíciles de implementar para SpaceX. La FAA, por ejemplo, requiere que SpaceX limite la iluminación en el sitio y minimice su impacto en las tortugas marinas. SpaceX también tendrá que introducir un transbordador de empleados para transportar a los empleados entre Brownsville y Starbase para limitar el tráfico, pero simplemente “fomentar” su uso y solo obligar a los trabajadores a tomarlo “en la medida de lo posible”. SpaceX también quiere limpiar la basura al costado de la Carretera 4, el camino que va de Brownsville a Boca Chica, pero solo trimestralmente.

Algunas de las condiciones son inusuales. SpaceX tendrá que escribir “un informe de contexto histórico (es decir, narración histórica) de los eventos y actividades históricos de la Guerra Mexicana (1846-1848) y la Guerra Civil (1861-1865) que tuvo lugar en el área geográfica” alrededor de Boca. Chica”. SpaceX donará $ 5,000 anualmente a un programa administrado por el Departamento de Parques y Vida Silvestre de Texas para comprar equipos de pesca que se prestan al público (“¡Puedes tomar prestados equipos de pesca tan fácilmente como tomas prestados libros en una biblioteca!” afirma el sitio web de ese programa.) Otras donaciones de $ 5,000 / año se destinarán al Peregrine Fund para monitorear esas aves y al Programa Adopt-an-Ocelot del Refugio Nacional de Vida Silvestre Friends of Laguna Atascosa, suficiente para adoptar 20 guaridas de ocelotes, según el sitio de ese grupo.

SpaceX donará $ 5,000 anualmente a un programa administrado por el Departamento de Parques y Vida Silvestre de Texas para comprar equipos de pesca que se prestan al público (“¡Puedes pedir prestados equipos de pesca tan fácilmente como pides prestados libros en una biblioteca!”, dice el sitio web del programa. )

Sin embargo, una condición mucho más significativa implica el cierre de carreteras. El cierre de la autopista 4 para los lanzamientos de Starship y otras pruebas también corta la única ruta a la playa de Boca Chica, una playa pública adyacente a Starbase. La frecuencia de esos cierres irritó a algunos residentes, lo que provocó una demanda de un grupo local contra los funcionarios estatales y del condado (pero no el mismo SpaceX) por aprobar esos cierres, argumentando que violaron la ley estatal que garantiza el “acceso libre y sin restricciones” a playas públicas como Boca Chica. .

El Registro de Decisión impone restricciones más fuertes a los cierres de carreteras. SpaceX deberá proporcionar un pronóstico de los cierres planificados con una o dos semanas de anticipación al gobierno del condado para divulgarlo públicamente. SpaceX no podrá cerrar la autopista en más de una docena de días festivos o fines de semana festivos. SpaceX también quiere limitarse a cinco cierres de fin de semana al año.

La propia PEA establece que SpaceX estará limitado a 500 horas de restricciones de acceso por año para “operaciones nominales”. SpaceX también podría cerrar el acceso durante 300 horas adicionales “para abordar anomalías”. Eso no es un tiempo particularmente largo: 500 horas equivalen a poco menos de 21 días.

La PEA señala que SpaceX no planea muchos lanzamientos desde Boca Chica, al menos bajo las condiciones de esta evaluación ambiental. La compañía no podría realizar más de cinco lanzamientos suborbitales de Starship y cinco lanzamientos de Starship/Super Heavy, así como aterrizajes asociados, por año. Eso puede ser adecuado para las pruebas, pero no para las misiones operativas en las que SpaceX prevé una tasa de vuelo mucho más alta.

El CEO de SpaceX, Elon Musk, ya sugirió que Boca Chica será más un sitio de prueba que un puerto espacial operativo. En un evento allí en febrero, dijo que Starbase es “muy adecuado para ser nuestra ubicación avanzada de I+D” donde la empresa probaría nuevas versiones del vehículo. El Centro Espacial Kennedy “sería nuestro principal sitio de lanzamiento operativo”, dijo (consulte “Verificación del estado de Starship”, The Space Review, 14 de febrero de 2022). La semana pasada, SpaceX instaló la primera sección de una torre de lanzamiento para lanzamientos de Starship en Launch Complex 39A de KSC, cerca de la plataforma existente que ahora se usa para los lanzamientos de Falcon 9 y Falcon Heavy.

La finalización de la evaluación ambiental y el Registro de decisión de la FAA no significa necesariamente que los lanzamientos orbitales de Starship sean inminentes desde Boca Chica. SpaceX aún necesita una licencia de lanzamiento de la FAA, y no está claro si todas las mitigaciones enumeradas deben completarse o simplemente estar en progreso antes de que la FAA emita una licencia de lanzamiento. SpaceX deberá satisfacer otros aspectos técnicos, de políticas y financieros del proceso de licencia de lanzamiento, aunque tradicionalmente la revisión ambiental a menudo era la más larga en completarse.

La revisión también podría dirigirse a los tribunales. Los grupos ambientalistas dejaron en claro que no estaban contentos con la decisión modificada de FONSI por parte de la FAA, argumentando en cambio que la FAA debería realizar una declaración de impacto ambiental más exhaustiva.

“SpaceX ha mostrado un flagrante desprecio por los hábitats naturales de Boca Chica. El área aquí no es solo un espacio vacío para desechos y desechos del fuselaje”, dijo EJ Williams de American Bird Conservancy, un grupo que está preocupado por los impactos de los lanzamientos de Starship en especies amenazadas y en peligro de extinción. Fue uno de los grupos que cabildeó por una declaración de impacto ambiental.

“Un paso más cerca de la primera prueba de vuelo orbital de Starship”, tuiteó SpaceX.

En diciembre pasado, la FAA concluyó una evaluación ambiental para el propuesto puerto espacial Camden en Georgia y otorgó una licencia a pesar de la oposición de los grupos ambientalistas y los residentes locales. El mes pasado, varios grupos ambientalistas presentaron demandas contra la FAA en un tribunal federal en Washington, argumentando que la agencia no siguió correctamente sus procedimientos cuando otorgó la licencia del puerto espacial. Se busca anular la licencia y los documentos relacionados.

Incluso sin acción legal, está la cuestión de cuándo estará listo SpaceX. En tuits la semana pasada, Musk dijo Starship “estará listo para volar el próximo mes”, con un segundo vehículo Starship/Super Heavy listo en agosto “y luego mensualmente a partir de entonces”.

Sin embargo, según su historial, se debe tener cuidado de no tomar literalmente los comentarios de la agenda de Musk. En el evento de febrero, mostró un vehículo Starship/Shoer Heavy completamente apilado, sugiriendo que sería el vehículo que haría el primer intento de lanzamiento orbital. Pero tanto Booster 4 como Ship 20 se han retirado, y Booster 7 y Ship 24 ahora son los que se están preparando para un posible lanzamiento, al menos por ahora.

Esas incertidumbres pueden ser la razón por la cual SpaceX fue relativamente silencioso en su reacción a la decisión de la FAA. “Un paso más cerca de la primera prueba de vuelo orbital de Starship”. la empresa tuiteó en su único comentario formal sobre la decisión. Tal vez porque se dan cuenta de que ese paso no es el paso final, ni está garantizado que todos los pasos vayan hacia adelante.


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