Un estudio encuentra un posible vínculo entre la COVID-19 prolongada y la hepatitis misteriosa en los niños

Un nuevo estudio pequeño de Israel describe un vínculo potencial entre la lesión hepática en niños y la COVID prolongada. Pero también destaca lo mucho que aún no sabemos sobre el proceso en curso misterioso brote de hepatitis en niños

El autor principal del estudio y los expertos están de acuerdo en que es demasiado pronto para saber si una infección previa con COVID-19 está detrás del reciente aumento de casos de hepatitis en niños sin causa conocida.

Casos misteriosos de hepatitis: lo que sabemos hasta ahora

Desde abril de 2022, los funcionarios de salud de todo el mundo han estado monitoreando un misterioso brote de hepatitis aguda entre los niños. Hay al menos 290 casos bajo investigación en EE. UU., según los datos más recientes del Centros de Control y Prevención de Enfermedades. En general, al menos 700 casos están bajo investigación en 34 países, según el Organización Mundial de la Salud.

Lo que hace que estos casos de hepatitis pediátrica sean tan misteriosos es que no existe una causa conocida. La hepatitis, o inflamación del hígado, a menudo es causada por infecciones virales, y las causas más comunes son los virus de la hepatitis A, B, C, D y E. Sin embargo, ninguno de estos está detrás del reciente brote de hepatitis entre niños en todo el mundo, que ha dejado a los científicos perplejos.

Si bien todos los años surgen casos de hepatitis pediátrica sin explicación, la cantidad de casos detectados desde el otoño de 2021 ha causado preocupación entre los funcionarios de salud y los padres por igual. Té CDC publicó recientemente un análisis que encontró que, entre octubre de 2021 y marzo de 2022, no hubo un aumento en la hepatitis o el adenovirus en comparación con los niveles previos a la pandemia. Pero esto se limitó a los datos de EE. UU., y La OMS ha dicho anteriormente que otros países han visto tasas más altas de lo habitual de hepatitis pediátrica con una causa desconocida.

De los 700 casos de hepatitis pediátrica notificados en todo el mundo, al menos 38 niños han requerido trasplante de hígado y 10 han muerto. según los datos más recientes de la OMS.

Los investigadores han estudiado los posibles vínculos entre el brote actual de hepatitis y el SARS-CoV-2, el virus que causa el COVID-19, así como el adenovirus, un grupo de virus muy comunes que causan síntomas similares a los del resfriado y la gripe. Se ha identificado adenovirus en varios de estos casos de hepatitis, pero por lo general no causa hepatitis en niños pediátricos sanos. Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades.

Investigadores en Israel publicaron los hallazgos de un pequeño estudio, que sugiere que una infección previa con COVID-19 y su impacto en el sistema inmunológico podrían desempeñar un papel en el brote. El estudio, titulado “Manifestación hepática prolongada de COVID-19 en niños”, fue publicado en el Journal of Pediatric Gastroenterology and Nutrition la semana pasada.

¿Qué encontró este nuevo estudio?

El estudio describe a cinco niños en Israel que se recuperaron de COVID-19 y luego presentaron daño hepático. Fue una serie de casos retrospectiva, lo que significa que revisó los datos existentes de los pacientes.

“Básicamente, esta fue una observación que hicimos en los últimos uno o dos años, describiendo un tipo de lesión hepática que probablemente sea causada por un fenómeno posterior a la COVID”, dijo la Dra. Orith Waisbourd-Zinman, gastroenteróloga pediátrica del Centro Médico Infantil Schneider de Israel y investigador principal del estudio, dijo HOY. La lesión hepática post-COVID ha sido bien documentada entre los adultos, señalan los científicos en el estudio, pero los datos de los niños son escasos.

Los cinco pacientes, que tenían entre 3 meses y 13 años, presentaron daño hepático después de recuperarse de un caso de COVID-19 leve o asintomático. Dos pacientes, ambos bebés, tenían insuficiencia hepática. Todos tenían enzimas hepáticas elevadas, lo que sugiere inflamación o daño, y los síntomas más comunes fueron ictericia, dolor abdominal, náuseas y debilidad.

Todos los sujetos estaban previamente sanos y dieron negativo para los culpables habituales de lesión hepática durante extensos análisis de sangre, dijo Waisbourd-Zinman, que es lo que llevó a los investigadores a realizar pruebas de anticuerpos contra el SARS-CoV-2 y a investigar la COVID prolongada.

El estudio describe un tipo de lesión hepática que “no fue causada por el virus en sí, sino por la respuesta inmunitaria después de que el virus desaparece… que es similar a otros fenómenos prolongados de COVID”, dijo Waisbourd-Zinman. Estos incluyen fatiga prolongada, niebla del cerebrosíntomas gastrointestinales y más.

Los científicos postularon que después de recuperarse de COVID-19, el sistema inmunitario puede estar preparado para reaccionar de manera diferente a la infección, lo que lleva a una lesión hepática.

A pesar de que adenovirus ha sido una teoría líder, Waisbourd-Zinman dijo que es un “eslabón débil”. Solo uno de los pacientes en este estudio tuvo una prueba positiva para adenovirus. “Pero cuando teñimos el hígado para detectar la presencia de adenovirus, resultó negativo”, añadió. Tampoco se encontró adenovirus en los hígados de ningún otro paciente del estudio.

Síndrome inflamatorio multisistémico en niños (MIS-C), una condición en la que los órganos y otras partes del cuerpo se inflaman, también se ha informado en niños con una infección previa por COVID y puede causar daño hepático. Pero los pacientes del estudio no cumplieron con los criterios de diagnóstico para MIS-C.

Tres de los pacientes del estudio se recuperaron de la hepatitis con tratamiento con esteroides, excepto los dos bebés pequeños con insuficiencia hepática, que requirieron trasplantes. Waisbourd-Zinman dijo que ninguno de los pacientes había sido vacunado contra el COVID-19.

Los científicos concluyeron que las causas probables de la hepatitis aguda eran “una reacción inmunitaria posinfecciosa similar a MIS-C” o que el sistema inmunitario se desregulaba después de una infección por COVID-19, “preparando el sistema inmunitario a otros agentes infecciosos como el adenovirus .”

Long-COVID puede o no ser la respuesta

En general, aún no se sabe si la COVID prolongada puede desencadenar una respuesta inmunitaria que conduzca a una hepatitis aguda grave en los niños.

No todos los expertos están convencidos por el estudio, que tuvo una serie de limitaciones. Primero, el tamaño de la muestra era muy pequeño y el estudio era observacional. No investigó los mecanismos de lesión hepática a nivel molecular, por lo que puede ser demasiado pronto para descartar otros factores. Además, los casos ocurrieron entre diciembre de 2020 y septiembre de 2021, antes del brote actual.

“Cualquier infección viral puede hacer que su sistema inmunitario tenga una reacción extraña o aberrante… Esto no es exclusivo de la COVID-19”, dijo la Dra. Rima Fawaz, gastroenteróloga pediátrica de Yale Medicine, que no participó en el estudio. dijo HOY.

El hígado es un órgano muy resistente, por lo que cuando se trata de una lesión hepática, especialmente en niños sanos, “a menudo hay un factor predisponente”, dijo el Dr. Michael Wilsey, vicepresidente de la División de Gastroenterología del Johns Hopkins All Children’s Hospital en Florida, que no participó en el estudio, le dijo a TODAY. ¿Es ese factor una infección previa por COVID-19, un adenovirus, un componente genético o alguna combinación de estos? Simplemente no sabemos.

Vale la pena señalar que a uno de los pacientes del estudio se le diagnosticó linfohistiocitosis hemofagocítica (HLH), un síndrome inflamatorio sistémico que, según Fawaz, puede provocar una reacción inmunitaria desregulada y provocar una respuesta inflamatoria prolongada e incluso mortal.

Aunque el denominador común entre estos pacientes era una infección previa por COVID, podría haber otra causa común que los investigadores aún no pueden identificar a través de las pruebas existentes.

“Estos pueden ser pacientes que están en riesgo por razones que no entendemos completamente para desarrollar una lesión hepática posterior a COVID”, dijo Wilsey. “Examinamos todo lo que sabemos para evaluar”.

Los expertos y los autores del estudio están de acuerdo en que se necesitan más datos e investigaciones para comprender completamente estos misteriosos casos de hepatitis pediátrica y el vínculo potencial con la COVID prolongada.

El resultado final: no se asuste

Otra cosa en la que coincidieron los expertos fue que no hay necesidad de entrar en pánico. La hepatitis aguda sigue siendo relativamente rara. “Aseguraría a los padres que no deberían estar estresados”, dijo Waisbourd-Zinman.

Si tu niño ha tenido COVID-19, eso no significa que desarrollarán hepatitis. Los padres no necesitan buscar de manera proactiva problemas hepáticos o pedirle al médico pruebas hepáticas después de que su hijo se recupere, dijo Waisbourd-Zinman.

Pero es importante saber reconocer los síntomas de la hepatitis. Estos incluyen ictericia o coloración amarillenta de la piel y los ojos, dolor abdominal, orina de color oscuro, heces de color claro, náuseas, dolor en las articulaciones, fiebre y fatiga.

Si bien este estudio puede dejarnos con más preguntas que respuestas, ciertamente es un paso en la dirección correcta. “Básicamente, esto es lo que esperábamos: recopilar más información para poder estudiar más a fondo los mecanismos y comprender esta enfermedad”, dijo Waisbourd-Zinman.

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