Spirit cancela la votación sobre la oferta fronteriza mientras continúan las conversaciones con JetBlue

En vísperas de una junta de accionistas planeada sobre una adquisición por parte de Frontier Airlines, Spirit Airlines dijo el miércoles por la noche que estaba postergando la votación y que continuaría hablando tanto con Frontier como con un pretendiente rival, JetBlue.

El aplazamiento, hasta el 8 de julio, fue un giro sorprendente en una batalla que, según los analistas, podría remodelar el sector de las aerolíneas. La decisión es un duro golpe para los líderes de Frontier y Spirit, aerolíneas de bajo costo que quieren combinarse para poder competir de manera más efectiva con las cuatro aerolíneas dominantes del país.

La propuesta de acciones y efectivo de Frontier valora a Spirit en aproximadamente $ 2.4 mil millones, mientras que la oferta en efectivo de JetBlue asciende a alrededor de $ 3.6 mil millones. También hay zanahorias en competencia para los inversionistas, como cuánto pagarían los rivales a los accionistas si los reguladores bloquearan el trato: $350 millones en el caso de Spirit y $400 millones en el caso de JetBlue.

“Esto dice que ambas propuestas de matrimonio son atractivas”, dijo Samuel Engel, vicepresidente senior y analista de la industria de las aerolíneas en ICF, una firma de consultoría. “Quieren ver cuál es la dote máxima que pueden obtener”.

Frontier no respondió de inmediato a una solicitud de comentarios sobre el anuncio de Spirit.

El director ejecutivo de JetBlue, Robin Hayes, celebró el aplazamiento, la segunda vez que Spirit impulsa una votación de los accionistas sobre la transacción. “Está claro que los accionistas de Spirit ahora le han dado a la junta directiva de Spirit un mandato innegable para llegar a un acuerdo con JetBlue”, dijo Hayes en un comunicado.

Frontier argumenta que, a pesar del valor nominal más bajo de su oferta, la porción de acciones permite a los inversionistas de Spirit beneficiarse aún más si las acciones de la compañía combinada suben. También ha atacado la oferta de JetBlue por tener menos probabilidades de obtener la aprobación regulatoria. JetBlue sostiene que es probable que ambas ofertas sean analizadas.

Aún así, la oferta de Frontier también enfrentaría una mirada dura por parte de la administración Biden, que ha tenido una visión escéptica de las grandes fusiones corporativas. La cantidad de grandes aerolíneas ha disminuido drásticamente en las últimas dos décadas a medida que las aerolíneas se han fusionado, y los clientes actualmente están molestos con las aerolíneas debido a las cancelaciones masivas de vuelos.

Las acciones de Spirit subieron un 2,2 por ciento, a 22,90 dólares, en las operaciones posteriores al cierre del miércoles, pero aún muy por debajo de los 33,50 dólares que ofreció JetBlue.

Espíritu y Frontera anunció una propuesta de fusión en febrero. Semanas después, JetBlue respondió con su oferta. Lo que siguió fueron rondas de superación y, a veces, palabras amargas. Spirit rechazó la oferta de JetBlue como un “intento cínico” para interrumpir su fusión con Frontier, mientras que JetBlue apuntó al directorio de Spirit, argumentando que sus vínculos con Frontier inhibían su objetividad al evaluar el acuerdo.

El director ejecutivo de Frontier, Barry Biffle, fue un alto ejecutivo de Spirit de 2005 a 2013. William A. Franke, presidente de Frontier, también es socio gerente de Indigo Partners. la firma de capital privado que alguna vez fue propietaria de ambas compañías. Se espera que encabece la junta si se aprueba el acuerdo Frontier-Spirit. Frontier, que ahora es pública, sigue siendo propiedad mayoritaria de Indigo.

La semana pasada, la influyente firma de asesoría Servicios al Accionista Institucional recomendó que los accionistas de Spirit votaran a favor de la oferta de Frontier, una reversión de una recomendación anterior basada en una oferta revisada de Frontier. El martes, JetBlue presentó otra oferta endulzada.

Combinadas, Frontier y Spirit se convertirían en la quinta aerolínea más grande de EE. UU., con una participación de mercado del 8,2 por ciento, colocándola detrás de American, Southwest, Delta y United.

“Si nuestros accionistas no aprueban el acuerdo de Frontier, volvemos a estar solos”, dijo esta semana el director ejecutivo de Spirit, Ted Christie, en una entrevista con The New York Times. “Hemos dejado en claro los problemas que tenemos con la transacción de JetBlue”.

La principal queja de Spirit sobre la oferta de JetBlue es que no obtendría la aprobación regulatoria, particularmente dado el escrutinio antimonopolio que JetBlue tiene. obtenido del Departamento de Justicia por su alianza con American Airlines. La agencia dijo en una demanda que American, la aerolínea más grande de EE. UU., usaría la asociación para “cooptar a un competidor excepcionalmente disruptivo”. JetBlue y American niegan que su acuerdo sea anticompetitivo y están peleando el caso en los tribunales.

Frontier y Spirit sostienen que con ahorros de costos y una red más grande, su operador combinado podría competir por más clientes y al mismo tiempo ofrecer tarifas muy bajas, presionando a los rivales más grandes para que también mantengan sus tarifas bajas.

Un argumento en contra de una fusión es que la competencia continua entre Frontier y Spirit los obligaría a mantener tarifas bajas. Con una fusión, se aliviaría parte de esa presión, lo que podría llevarlos a aumentar no solo las tarifas sino también las tarifas, particularmente en las rutas que sirven a los aeropuertos donde ambos operan ahora, como Orlando, Florida.

Cualquier adquisición de Spirit tendría que ser aprobada por los reguladores federales. Una de las razones por las que podrían oponerse a la fusión de Spirit y Frontier es que obligar a las empresas a seguir siendo rivales las empujaría a mantener las tarifas bajas.

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