SpaceX realiza tres lanzamientos en dos días en medio de la disidencia interna

Actualizado a las 3:30 pm hora del este después de la declaración de Globalstar.

WASHINGTON – SpaceX completó una oleada de tres lanzamientos exitosos en poco más de 36 horas a principios del 19 de junio, días después de que una carta abierta dentro de la empresa crítica del fundador Elon Musk condujo al despido de varios empleados.

El tramo de lanzamientos comenzó el 17 de junio con un lanzamiento de Falcon 9 desde el Complejo de Lanzamiento 39A del Centro Espacial Kennedy. El cohete, que despegó a las 12:09 p. m., hora del Este, puso en órbita 53 satélites Starlink. El propulsor utilizado para el lanzamiento completó su vuelo número 13 con el aterrizaje de un dron, estableciendo un récord de la compañía para la reutilización de propulsores.

El segundo lanzamiento tuvo lugar a las 10:19 a. m., hora del este, del 18 de junio desde el Complejo de Lanzamiento Espacial 4E en la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg en California. El Falcon 9 puso en órbita el satélite de imágenes de radar SARah-1, construido por Airbus para el ejército alemán como reemplazo del sistema SAR-Lupe existente. SpaceX proporcionó información limitada sobre el lanzamiento, similar a las restricciones para los lanzamientos estadounidenses clasificados, pero el ejército alemán luego confirmó el despliegue de la carga útil y el contacto exitoso con el satélite de cuatro toneladas. El propulsor, que voló en dos misiones de la Oficina Nacional de Reconocimiento a principios de este año, aterrizó en el sitio de lanzamiento.

El lanzamiento final, y quizás el más misterioso, tuvo lugar a las 12:27 a. m., hora del este, del 19 de junio desde el Complejo de Lanzamiento Espacial 40 en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral en Florida. La única carga útil identificada en el lanzamiento fue Globalstar FM15, un satélite de repuesto para el operador de satélites de órbita terrestre baja Globalstar. Ese satélite se desplegó desde la etapa superior casi dos horas después del despegue.

Varios aspectos de la misión sugirieron a los observadores que Globalstar FM15 no era la única carga útil en el lanzamiento. Eso incluyó un conjunto inusual de tres encendidos en la etapa superior y el aterrizaje del dron de la primera etapa, incluso solo a través del satélite Globalstar, que pesa alrededor de 700 kilogramos, fue lo suficientemente pequeño como para permitir un aterrizaje en el sitio de lanzamiento.

SpaceX inicialmente no proporcionó un video de la carga útil después de la separación del carenado, pero lo hizo después de la segunda quema. Esas vistas no solo mostraban el satélite Globalstar, sino también lo que parecía ser un adaptador de carga útil. Eso podría significar que el cohete también llevó una o más cargas útiles desplegadas después del primer encendido de la etapa superior. Sin embargo, también podría significar que el lanzamiento originalmente estaba destinado a transportar cargas útiles adicionales, pero se lanzó sin ellas.

Globalstar proporcionó pocos detalles sobre su propio satélite en la misión. La empresa no hizo público el lanzamiento con antelación. En un comunicado posterior a la publicación de sus ganancias trimestrales el 5 de mayo, Dave Kagan, director ejecutivo de Globalstar, dijo que la compañía planeaba lanzar ese repuesto terrestre “en los próximos meses” que, junto con los planes para un nuevo conjunto de satélites ordenados anteriormente en el año, “garantizar la continuidad del servicio a todos nuestros suscriptores actuales y futuros, así como a otros usuarios de la red”.

En un comunicado del 19 de junio, Globalstar dijo que el satélite estaba funcionando bien después del lanzamiento. La nave espacial permanecerá en una órbita de transferencia inferior como repuesto en órbita hasta que sea necesario reemplazar un satélite existente.

En la presentación de sus resultados trimestrales ante la Comisión de Bolsa y Valores el 5 de mayo, la compañía dijo que la “gran mayoría” de los costos tanto para preparar Globalstar FM15 para el lanzamiento como para el lanzamiento mismo fueron pagados por un cliente anónimo. Ese mismo cliente también está financiando casi todos los costos de 17 nuevos satélites Globalstar encargados a la empresa canadiense MDA en febrero.

Críticas internas

Los lanzamientos tuvieron lugar días después de que las críticas internas a Elon Musk, fundador del director ejecutivo de SpaceX, salieran a la luz pública. Una carta abierta que circuló dentro de las redes de la empresa el 15 de junio decía que las declaraciones públicas de Musk se habían convertido en una “vergüenza” para algunos empleados, distrayéndolos de su trabajo.

“El comportamiento de Elon en la esfera pública es una fuente frecuente de distracción y vergüenza para nosotros, particularmente en las últimas semanas”, decía la carta. “Como nuestro CEO y vocero más destacado, Elon es visto como la cara de SpaceX: cada tuit que envía Elon es una declaración pública de facto de la compañía. Es fundamental dejar en claro a nuestros equipos y a nuestro potencial grupo de talentos que su mensaje no refleja nuestro trabajo, nuestra misión o nuestros valores”.

La carta, reportado por primera vez por The Verge, no incluyó ningún ejemplo específico de comportamiento de Musk, aunque podría decirse que no hay escasez de tales casos. Eso incluye no solo tuits controvertidos, sino también una afirmación publicada en mayo de que acosó sexualmente a una azafata en un jet privado de SpaceX en 2016una cuenta que Musk ha negado rotundamente.

La carta pedía a SpaceX que “dirigiera y condenara públicamente el comportamiento dañino de Elon en Twitter” y “se separara de la marca personal de Elon”. También exigió que el liderazgo de la compañía sea considerado “igualmente responsable” por abordar los problemas del lugar de trabajo y definir mejor sus políticas de “tolerancia cero” para el comportamiento inaceptable. Fuentes de la empresa, hablando en segundo plano porque no están autorizadas a hablar en público, dijeron que creían que varios cientos de empleados habían respaldado la carta antes de que fuera retirada de las redes de la empresa.

Ni Musk ni SpaceX no respondieron públicamente a la carta abierta. Sin embargo, en un memorando a los empleados de la compañía el 16 de junio, la presidenta de SpaceX, Gwynne Shotwell, dijo que había despedido a “varios empleados” involucrados en la carta abierta. El New York Times fue el primero en informar sobre los despidos..

Shotwell, en el memorando, afirmó que “la carta, las solicitudes y el proceso general hicieron que los empleados se sintieran incómodos, intimidados y acosados, y/o enojados porque la carta los presionaba a firmar algo que no reflejaba sus puntos de vista”. Difundir la carta, dijo, iba en contra de las políticas de la compañía “y no muestra el juicio fuerte necesario para trabajar en este sector del transporte espacial tan desafiante”.

Shotwell dijo que la carta fue una distracción para la compañía mientras trabajaba en actividades que incluían los tres lanzamientos que se avecinaban. “Tenemos 3 lanzamientos en 37 horas para satélites críticos este fin de semana”, escribió, además de trabajar en la nave espacial Dragon de carga y tripulación y estar “en la cúspide” de un lanzamiento orbital de Starship. “Tenemos demasiado trabajo crítico que realizar y no necesitamos este tipo de activismo de gran alcance”.

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