¿Por qué importa si Plutón es un planeta o un planeta enano?

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¿Por qué importa si Plutón es un planeta o un planeta enano? Porque para mí solo lo hace más confuso en nuestro sistema solar Sé que algunas cosas en el espacio son planetas y algunas son estrellas y algunas son otros nombres como lunas o cometas. Planeta enano es un nombre más diferente y creo que lo hace más confuso. — Timmy, 11 años, Kitchener, Ontario.

“Cometa”, “estrella” y “planeta” son nombres de categoría que inmediatamente te dicen algo importante sobre lo que describen.

Nuestro sistema solar consta del sol, los planetas (que orbitan alrededor del sol) y los cuerpos pequeños (que orbitan alrededor del sol o de los planetas). La categoría de “cuerpos pequeños” se divide en incluso categorías más pequeñasprincipalmente dependiendo de la forma y el tamaño de las órbitas.



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En 1801, los astrónomos descubrieron Ceres, que fue inicialmente categorizado como un “planeta”. Los astrónomos midieron que era mucho más pequeño que los otros planetas conocidos. Pronto, se descubrieron muchos objetos más pequeños en órbitas muy cercanas a Ceres. Estos pequeños cuerpos fueron categorizados como “asteroides” y desde entonces hemos descubierto cientos de miles de estos en el cinturón de asteroides.

Una fotografía en blanco y negro de Ceres, que parece una luna eclipsada

Ceres, visto desde la nave espacial Dawn de la NASA.
(NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA)

Nuevos descubrimientos

Un proceso similar de descubrimiento y recategorización ocurrió para cuerpos pequeños más alejados del sistema solar.

Plutón Qué descubierto en 1930 y fue llamado el noveno planeta de nuestro sistema solar durante muchas décadas. Pero los astrónomos pronto se dieron cuenta de que Plutón era bastante diferente de los otros ocho planetas: está en una órbita inclinada y es mucho, mucho más pequeño que los otros planetas.

A lo largo de los años, los astrónomos descubrieron más y más objetos pequeños parecidos a planetas que cruzaban la órbita de Plutón. Estos ahora se clasifican como “Objetos del cinturón de Kuiper.” Parecía cada vez más que Plutón podría encajar mejor con la categoría de objetos del Cinturón de Kuiper que con los planetas.



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En 2005, se descubrió un nuevo objeto en el sistema solar exterior, eris, que es incluso más pesado que Plutón. Esto llevó a los astrónomos a considerar si tanto Eris como Plutón son planetas o no. Los astrónomos pensaron que esta era una decisión lo suficientemente importante como para que la Unión Astronómica Internacional lo votó en 2006. Los astrónomos decidieron que en lugar de degradar a Plutón a un simple objeto antiguo del Cinturón de Kuiper, crearían una nueva categoría de cuerpo pequeño llamada “planeta enano.” Plutón y Eris serían ambos parte de esta nueva categoría.

Cómo se forman los planetas

Los sistemas solares como el nuestro se forman a partir de grandes nubes de polvo y gas que colapsan en discos alrededor de estrellas jóvenes, pero los astrónomos todavía están aprendiendo exactamente cómo funciona ese proceso. Usamos telescopios para mira cuidadosamente en la formación de sistemas solares lejanos, pero están tan lejos que es realmente difícil ver los planetas formándose directamente.

Un planetesimal, un planeta bebé. se forma por primera vez a partir de grupos de polvo en un disco que orbita alrededor de una estrella joven. Luego, los planetesimales agarran guijarros cercanos, polvo y, a veces, incluso planetesimales más pequeños con su gravedad, que se vuelve más fuerte a medida que crecen. Cuando llegan a tener unos cientos de kilómetros de diámetro, tienen suficiente gravedad para adoptar una forma redonda, que es la definicion de planeta enano.

dos fotografías e ilustraciones correspondientes de escombros alrededor de una estrella joven

Las dos imágenes en la parte superior revelan discos de escombros alrededor de estrellas jóvenes descubiertos en imágenes de archivo tomadas por el Telescopio Espacial Hubble de la NASA. La ilustración debajo de cada imagen muestra la orientación de los discos de desechos.
(NASA/ESA, R. Soummer, Ann Feild (STScI))

Medir cuerpos pequeños en nuestro sistema solar, incluidos los planetas enanos, y compararlos con simulaciones por computadora es otra forma de ver cómo se formó nuestro sistema solar. Nuestra teoría actual es que debe haber habido muchos planetas enanos que se formaron en nuestro sistema solar.

Ceres, en el cinturón de asteroides, y Plutón, Eris y alrededor de una docena de otros objetos del cinturón de Kuiper son lo suficientemente grandes como para estar en la categoría de planetas enanos. Esto significa que si bien son planetesimales que crecieron lo suficientemente grandes como para ser redondos, no desarrollaron una gravedad lo suficientemente fuerte como para atrapar a todos los demás planetesimales cerca de su órbita.

Otros sistemas solares

Los astrónomos ahora han medido más de 5.000 exoplanetas, planetas en otros sistemas solares. No podremos medir los planetas enanos allí durante mucho tiempo, pero los que hemos encontrado en nuestro propio sistema solar pueden enseñarnos cómo se forman los planetas en todas partes.


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