Población inesperada de osos polares puede ofrecer alguna esperanza para la especie

Imagen de un oso polar sobre hielo flotante

En la esquina sureste de Groenlandia, los científicos han descubierto una población inesperada de osos polares. Esta población ha desarrollado hábitos distintos para sobrevivir en su hábitat extraño, en lo que respecta a los osos polares, y los genomas de los osos son bastante diferentes de muchos de sus parientes. Más allá de la novedad que representan estos animales, también podrían ayudar a informar a los científicos sobre cómo les irá a los osos más tradicionales en un Ártico que se calienta, según nueva investigación.

Varias cosas distinguen a este grupo de osos. Durante gran parte del año, sobreviven cazando del hielo que cae al océano después de desprenderse de un glaciar de Groenlandia; el hielo flota en los fiordos que estos osos llaman hogar. Esto es diferente a la mayoría de las otras poblaciones de osos polares, que requieren hielo marino para cazar. Según el Fondo Mundial para la Naturaleza, entre 22.000 y 31.000 los osos polares quedan en el mundo.

El equipo de investigación utilizó siete años de datos recopilados en la región, junto con 30 años de datos históricos. Para obtener los nuevos datos, el equipo se conectó con cazadores locales y utilizó muestras de tejido extraídas de las matanzas de los cazadores para secuenciar los genomas de los osos. También utilizaron trabajo de campo, datos satelitales, que también les permitieron estudiar las condiciones geográficas y del hielo marino de la región, y collares de seguimiento para tener una idea de los movimientos de los osos.

“Hay una gran colección de datos aquí”, dijo a Ars Twila Moon, coautora del artículo y científica principal adjunta del Centro Nacional de Datos de Nieve y Hielo. “Requería mucho tiempo en el campo. Esta es un área muy remota que requiere condiciones difíciles, desafiantes y que consumen mucho tiempo para el trabajo de campo”.

distanciado

El sur de Groenlandia está bastante poco estudiado. Esto se debe a su terreno accidentado y montañoso y su clima implacable, que incluye fuertes nevadas. Esto probablemente también explica por qué las dificultades de los osos están aisladas. La región está rodeada de montañas, por la capa de hielo de Groenlandia y por el Estrecho de Dinamarca.

La mayoría de los osos polares utilizan el hielo marino para cazar, pero esta es una opción limitada para los osos del sureste de Groenlandia. La región solo ve hielo marino entre febrero y mayo. Sin embargo, los datos de movimiento sugieren que los osos muestran algunos comportamientos diferentes a los de sus parientes. Es probable que caminen sobre el hielo glacial que fluye hacia los fiordos y suban las montañas para llegar a otros fiordos en busca de comida, a menudo focas.

“Descubrimos que el hielo marino rara vez existía más de cuatro meses al año, en algunos fiordos en algunos años, incluso mucho menos que eso”, dijo Moon.

Según las muestras recolectadas y secuenciadas, los osos son genéticamente bastante diferentes de otros de la misma especie. Hay otras 19 poblaciones de osos polares observadas, y sus genomas son relativamente similares entre sí; destaca esta subpoblación aislada. Según la investigación, son la población de osos polares genéticamente más aislada de la Tierra, y es posible que hayan estado en esta zona de Groenlandia durante cientos de años.

Un oso de un problema

A medida que el cambio climático continúa reduciendo los niveles de hielo marino, los osos de otras regiones podrían adaptarse para vivir como la población del sureste de Groenlandia. Sin embargo, Moon sugiere no entusiasmarse demasiado con esta posibilidad. “Quizás hay una tendencia a querer sentir que esto está dando un [feeling of] ‘los osos polares están salvados’”, dijo. “Lamentablemente, hay muy [few] lugares que proporcionan mucho hielo glacial de esta manera… Para muchos osos polares del Ártico, ese tipo de hielo no está disponible”.

Esto significa que muchas poblaciones de osos polares no tendrán la oportunidad de adaptarse a la vida en el hielo glacial como lo ha hecho la población del sureste de Groenlandia. El número de estos osos de Groenlandia también es bastante pequeño, solo unos pocos cientos de individuos, posiblemente debido a las dificultades que presenta el terreno cuando los osos intentan encontrar pareja. Como tal, es posible que regiones como el sureste de Groenlandia no puedan albergar grandes grupos de osos. Otro problema: la capa de hielo de Groenlandia, que proporciona el hielo glacial que los osos usan para cazar, es también derritiéndose. Esto es cierto para otros glaciares alrededor del Ártico, dijo Moon.

Sin embargo, los osos en el sureste de Groenlandia tienen una ventaja en su difícil hábitat. A medida que la capa de hielo de Groenlandia pierde hielo, no se retira en la misma cantidad en todas partes de la costa. El sureste de Groenlandia recibe mucha nieve en el invierno, lo que ayuda a alimentar los glaciares. Los investigadores también señalan que la región podría actuar como un clima de pequeña escala. refugiado, un lugar en el que la especie podría sobrevivir durante un tiempo si el hielo marino sigue disminuyendo. El documento también señala que existen algunos hábitats similares en otras partes del Ártico, como Svalbard, un territorio noruego, y otras partes de Groenlandia.

“No esperamos que el hielo costero se retire de su ubicación actual tan rápido como las áreas de la capa de hielo, por ejemplo, en la costa oeste o suroeste”, dijo Moon. “Es un entorno matizado”.

Ciencia, 2022. DOI: 10.1126/ciencia.abk2793 (Acerca de los DOI)

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