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Crédito…Meridith Kohut para The New York Times

La Administración de Alimentos y Medicamentos autorizado el viernes las vacunas contra el coronavirus Moderna y Pfizer-BioNTech para los niños más pequeños del país, un alivio para muchos padres ansiosos por proteger a sus hijos 18 meses después de que las vacunas estuvieran disponibles por primera vez para los adultos.

Los reguladores siguieron la recomendación de expertos independientes en un panel asesor, que votó unánimemente el miércoles a favor de ambas vacunas. Todos los estadounidenses, excepto los aproximadamente 20 millones de niños menores de 5 años, han tenido la opción de protegerse contra el covid-19 durante meses y son elegibles para vacunas de refuerzo.

Un panel asesor separado de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades se reunirá el viernes y el sábado sobre el tema. Posteriormente, la directora de los CDC, Rochelle P. Walensky, emitirá su propia recomendación, el paso final antes de que se implementen las dosis.

La aceptación podría ser baja, lo que sería particularmente preocupante para los niños con afecciones subyacentes que podrían hacerlos más vulnerables a ser hospitalizados por el virus.

Tanto los estudios de Pfizer como los de Moderna mostraron que la variante Omicron del virus redujo en gran medida el poder de las vacunas para prevenir infecciones sintomáticas en niños pequeños, tal como lo hizo con los adultos.

Pfizer ha dicho que dos dosis de su vacuna fueron solo un 28 por ciento efectivas en la prevención de enfermedades, mientras que tres dosis fueron efectivas en un 80 por ciento. Pero esa estimación del 80 por ciento se basó en solo 10 casos en un subconjunto de 1678 participantes del ensayo. La vacuna de Moderna tuvo una efectividad de alrededor del 51 por ciento en niños de 6 meses a 2 años y una efectividad del 37 por ciento en niños de 2 a 5 años.

Aún así, el Dr. Robert M. Califf, comisionado de la FDA, dijo en un comunicado: “Como hemos visto con los grupos de mayor edad, esperamos que las vacunas para los niños más pequeños brinden protección contra los resultados más graves de covid-19, como como hospitalización y muerte.”

Después de que el gobierno federal puso a disposición de los estados, farmacias y proveedores de salud 10 millones de dosis en las últimas semanas, la respuesta fue silenciada, según datos recopilados por funcionarios federales. Solo se han reclamado 2,5 millones de dosis de la vacuna de Pfizer-BioNTech, alrededor de la mitad de lo que estaba disponible. Y se habían pedido alrededor de 1,3 millones de dosis de Moderna, aproximadamente una cuarta parte de lo que se ofrecía.

Los funcionarios federales han dicho que los estados suelen aumentar gradualmente los pedidos a medida que evolucionan las campañas de vacunación. Pero menos del 40 por ciento de los niños de 5 a 11 años han recibido al menos una dosis de una vacuna contra el coronavirus, una señal de que las familias, incluidas aquellas cuyos miembros adultos fueron vacunados con entusiasmo, podrían dudar en vacunar a sus hijos, al menos de inmediato.

El régimen de vacunas de Pfizer es de tres dosis a una décima parte de la dosis para adultos. Las dos primeras dosis tienen tres semanas de diferencia; la tercera dosis es al menos dos meses después de la segunda. Eso significa que tomaría tres meses estar completamente vacunado.

La vacuna de Moderna consta de dos dosis, con cuatro semanas de diferencia, con una cuarta parte de la potencia de la dosis para adultos. Su dosis es significativamente más fuerte que la de Pfizer y el período de tiempo es más corto, lo que podría atraer a los padres ansiosos por que los niños terminen la serie.

La FDA ha dicho que ambas vacunas podrían necesitar refuerzos. Eso significaría que la vacuna de Pfizer-BioNTech sería de cuatro dosis y la de Moderna, de tres.

Algunos expertos en pediatría y vacunas han dicho que es un error tratar de comparar las dos vacunas, en particular sobre la cuestión de cuál es más eficaz.

“No creo que haya suficientes datos convincentes para decir que uno es mejor que el otro”, dijo la Dra. Kristin Moffitt, médica del Boston Children’s Hospital que ha tratado a pacientes jóvenes con covid-19. “Todos debemos reconocer que comparar los dos cara a cara es muy complicado, dado que se estudiaron de manera diferente”.

El Dr. James Conway, experto en enfermedades infecciosas pediátricas de la Universidad de Wisconsin-Madison, dijo que las dos vacunas se estudiaron en diferentes momentos, cuando circulaban diferentes variantes.

También dijo que era difícil precisar cuánta protección podría proporcionar cualquiera de las vacunas dadas las versiones más nuevas y más contagiosas del virus que continúan mutando. “Estás jugando a Whac-a-Mole”, dijo.

La estimación de eficacia de Pfizer, dijo el Dr. Moffitt, fue particularmente poco confiable porque hubo muy pocos casos del virus entre los participantes del ensayo después de la tercera dosis. “Tendremos que esperar y ser pacientes para comprender la verdadera eficacia de cada una de estas vacunas”.

La vacuna de Pfizer ha sido autorizada para niños mayores de 5 años durante muchos meses, mientras que la de Moderna ha sido restringida a adultos.

El Dr. Moffitt y otros expertos pediátricos dijeron que, dado que se administró a millones de niños mayores, algunos padres podrían sentirse más cómodos con la vacuna Pfizer-BioNTech, aunque los niños tardarían más en estar completamente vacunados. Otros, que esperan resultados más rápidos y pueden tener familiares vulnerables, podrían preferir la vacuna de Moderna.

Algunas familias pueden ir con la marca que recibieron los hermanos y los padres, o tomar lo que está disponible cerca.

Algunos pediatras, enfermeras y farmacéuticos pueden estar más familiarizados con Pfizer y no querer introducir otro producto.

El Dr. Conway dijo que su consejo para los padres es que “algo es mejor que nada”.

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