Nichelle Nichols, teniente Uhura en ‘Star Trek’, muere a los 89 años

Nichelle Nichols, la actriz venerada por los fanáticos de “Star Trek” en todas partes por su papel de la teniente Uhura, la oficial de comunicaciones de la nave estelar USS Enterprise, murió el sábado en Silver City, Nuevo México. Tenía 89 años.

La causa fue una insuficiencia cardíaca, dijo Sky Conway, escritora y productora de cine a quien Kyle Johnson, el hijo de Nichols, le pidió que hablara en nombre de la familia.

La Sra. Nichols tuvo una larga carrera como animadora, comenzando como cantante y bailarina adolescente en un club nocturno en Chicago, su ciudad natal, y luego apareciendo en televisión.

Pero siempre será mejor recordada por su trabajo en “Star Trek”, la serie de aventuras espaciales de culto que se emitió entre 1966 y 1969 y protagonizada por William Shatner como el Capitán Kirk, el heroico líder de la tripulación de la nave estelar; Leonard Nimoy (quien murió en 2015) como su oficial científico y asesor, el Sr. Spock, un humanoide ultralógico del planeta Vulcano; y DeForest Kelley (quien murió en 1999) como el Dr. McCoy, también conocido como Bones, el médico del barco.

Una belleza sorprendente, la Sra. Nichols proporcionó una emoción de sensualidad en el puente del Enterprise. Iba generalmente vestida con un ajustado jubón rojo y medias negras; La revista Ebony la llamó el “cuerpo más celestial de ‘Star Trek'” en su portada de 1967. Su papel, sin embargo, fue sustancial e históricamente significativo.

Uhura era una oficial y una técnica altamente educada y bien entrenada que mantuvo una conducta profesional mientras realizaba sus nobles deberes. La Sra. Nichols fue una de las primeras mujeres negras en tener un papel principal en una serie de televisión, lo que la convirtió en una anomalía en la pantalla chica, que hasta ese momento rara vez había representado a las mujeres negras en algo más que papeles subordinados.

En un episodio de noviembre de 1968, durante la tercera y última temporada del programa, el capitán Kirk y la teniente Uhura se ven obligados a abrazarse por los habitantes de un planeta extraño, lo que resulta en lo que se cree que es el primer beso interracial en la historia de la televisión.

Las primeras apariciones de la Sra. Nichols en “Star Trek” fueron anteriores a la comedia de situación de 1968 “Julia”, en la que Diahann Carroll, que interpreta a una madre viuda que trabaja como enfermera, se convirtió en la primera mujer negra en protagonizar un papel no estereotípico en una serie de televisión. .

(Una serie llamada “Beulah”, también llamada “The Beulah Show”, protagonizada por Ethel Waters, y más tarde Louise Beavers y Hattie McDaniel, como la criada de una familia blanca, fue transmitida por ABC a principios de la década de 1950 y posteriormente citada por derechos civiles. activistas por sus retratos degradantes de los negros).

Pero la influencia de Uhura llegó mucho más allá de la televisión. En 1977, la Sra. Nichols comenzó una asociación con la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio, y fue contratada como representante y oradora para ayudar a reclutar candidatas mujeres y de minorías para la capacitación en vuelos espaciales; la clase del año siguiente de candidatos a astronautas fue la primera en incluir mujeres y miembros de grupos minoritarios.

En los años siguientes, la Sra. Nichols hizo apariciones públicas y grabó anuncios de servicio publico en nombre de la agencia. En 2012, después de ser la oradora principal en el Centro Espacial Goddard durante una celebración del Mes de la Historia Afroamericana, un comunicado de prensa de la NASA sobre el evento elogió su ayuda a la causa de la diversidad en la exploración espacial.

“El papel de Nichols como uno de los primeros personajes negros de la televisión en ser algo más que un estereotipo y una de las primeras mujeres en una posición de autoridad (era la cuarta al mando del Enterprise) inspiró miles de solicitudes de mujeres y minorías”, dice el comunicado. dijo. “Entre ellos: Ronald McNair, Frederick Gregory, Judith Resnick, la primera mujer estadounidense en el espacio Sally Ride y el actual administrador de la NASA, Charlie Bolden”.

Grace Dell Nichols nació en Robbins, Illinois, el 28 de diciembre de 1932 (algunas fuentes dan un año posterior) y creció en Chicago. Su padre fue, durante un tiempo, alcalde de Robbins y químico. A los 13 o 14 años, cansada de que sus amigos la llamaran Gracie, le pidió un nombre diferente a su madre, a quien le gustaba Michelle pero sugirió a Nichelle para la aliteración.

Era bailarina de ballet cuando era niña y tenía una voz para cantar con un amplio rango natural: más de cuatro octavas, dijo más tarde. Mientras asistía a Englewood High School, consiguió su primer trabajo profesional en una revista en el College Inn, un conocido local nocturno de Chicago.

Allí fue vista por Duke Ellington, quien la contrató uno o dos años más tarde con su orquesta itinerante como bailarina en una de sus suites de jazz.

La Sra. Nichols apareció en varias producciones de teatro musical en todo el país durante la década de 1950. En una entrevista con Archive of American Television, recordó haber actuado en el Playboy Club en la ciudad de Nueva York mientras se desempeñaba como suplente de la Sra. Carroll en el musical de Broadway “No Strings” (aunque nunca continuó).

En 1959, fue bailarina en la versión cinematográfica de “Porgy and Bess” de Otto Preminger. Hizo su debut televisivo en 1963 en un episodio de “The Lieutenant”, una serie dramática de corta duración sobre Marines en Camp Pendleton creada por Gene Roddenberry, quien luego creó “Star Trek”.

La Sra. Nichols apareció en otros programas de televisión a lo largo de los años, entre ellos “Peyton Place” (1966), “Head of the Class” (1988) y “Heroes” (2007). También apareció en el escenario ocasionalmente en Los Ángeles, incluso en un espectáculo de una sola mujer en el que hizo imitaciones y rindió homenaje a las artistas negras que la precedieron, incluidas Lena Horne, Pearl Bailey y Eartha Kitt.

Pero Uhura iba a ser su legado: una década después de que “Star Trek” saliera del aire, la Sra. Nichols repitió el papel en “Star Trek: The Motion Picture”, y apareció como Uhura, para entonces comandante, en cinco películas posteriores. secuelas de películas hasta 1991.

Además de un hijo, sus sobrevivientes incluyen dos hermanas, Marian Smothers y Diane Robinson.

La Sra. Nichols estuvo casada y divorciada dos veces. En su autobiografía de 1995, “Más allá de Uhura: Star Trek y otros recuerdos”, reveló que ella y Roddenberry, quien murió en 1991, habían tenido una relación sentimental durante un tiempo. En una entrevista en 2010 para Archive of American Television, dijo que él tuvo poco que ver con su papel en “Star Trek”, pero que la defendió cuando los ejecutivos del estudio quisieron reemplazarla.

Cuando asumió el papel de Uhura, dijo la Sra. Nichols, lo consideró como un trabajo de madre en ese momento, valioso como un potenciador abstracto; tenía toda la intención de volver al escenario, ya que quería una carrera en Broadway. De hecho, amenazó con dejar el programa después de su primera temporada y presentó su renuncia a Roddenberry. Él le dijo que lo pensara durante unos días.

En una historia que contaba a menudo, ese sábado por la noche fue invitada a un evento en Beverly Hills, California. — “Creo que fue una recaudación de fondos de la NAACP”, recordó en la entrevista de Archive, donde el organizador le presentó a alguien que describió como “su mayor admirador”.

“Está desesperado por conocerte”, recordó que le dijo el organizador.

El hincha, el Rev. El Dr. Martin Luther King Jr., se presentó.

“Él dijo: ‘Te admiramos mucho, ¿sabes?’”, dijo Nichols, y ella le agradeció y le dijo que estaba a punto de dejar el programa. “Él dijo: ‘No puedes. No puedes.'”

El Dr. King le dijo que su papel como una figura digna y autoritaria en un programa popular era demasiado importante para la causa de los derechos civiles como para que ella lo renunciara. Como lo recordó la Sra. Nichols, dijo: “Por primera vez, seremos vistos en la televisión de la forma en que deberíamos ser vistos todos los días”.

El lunes por la mañana, regresó a la oficina de Roddenberry y le contó lo sucedido.

“Y dije: ‘Si todavía quieres que me quede, me quedaré. Tengo que.'”

Eduardo Medina contribuyó con el reportaje.

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