Los osos polares recién descubiertos encontraron una manera de sobrevivir sin hielo marino

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Una versión anterior de este artículo decía incorrectamente que los osos polares estuvieron aislados en el sureste de Groenlandia durante cientos de miles de años. Los osos han estado aislados durante cientos de años. El artículo ha sido corregido.

Durante siglos, el hielo marino se consideró esencial para osos polares para sobrevivir. Generaciones de osos del Ártico se aventuraron en los bloques de hielo flotante para viajar largas distancias y cazar focas desprevenidas. as el cambio climático redujo el hielo marino concentraciones, muchas de estas poblaciones lucharon por prosperar.

Pero ahora los investigadores han encontrado una nueva población genética de osos polares en Groenlandia que no dependen del hielo marino para cazar, reescribiendo lo que pensamos sobre los osos marinos y su capacidad para adaptarse a un planeta que se calienta. Los científicos describieron su descubrimiento de esta vigésima subpoblación de osos polares en un estudiar publicado el jueves en la revista Science.

“Este fue un hallazgo completamente inesperado”, dijo la autora principal, Kristin Laidre. en una entrevista. “Son los osos polares genéticamente más aislados del mundo, y son diferentes de todas las otras 19 subpoblaciones actualmente aceptadas en el Ártico”.

Gran parte de la singularidad de la población proviene de su ubicación remota en la esquina sureste de Groenlandia. La capa de hielo de Groenlandia los bordea al oeste, mientras que el mar abierto los bordea al este, lo que limita sus viajes e interacción con otras poblaciones de osos polares. El equipo no está seguro de cómo llegaron allí los osos, pero los datos sugieren que probablemente hayan estado aislados en la región durante cientos de años. Su composición genética única puede haber evolucionado durante varios cientos de años de aislamiento.

Laidre dijo que esta nueva subpoblación, que se estima en solo cientos, vive en los confines más al sur de la distribución de osos polares, técnicamente en la región subártica. Como resultado, esta región también experimenta temporadas de hielo marino más cortas que otros hábitats de osos polares en la isla.

“Son osos muy locales. No se mueven muy lejos. Se quedan en el mismo fiordo durante años”, dijo Laidre. “Tienen hielo marino en promedio unos 100 días al año, y sabemos que es demasiado poco tiempo para que un oso polar sobreviva”.

En lugar de depender exclusivamente del hielo marino, los osos polares se adaptaron y cazaron en el hielo glacial que sobresale de la capa de hielo. Mientras que otras poblaciones de osos polares deben trasladarse a nuevos lugares durante las estaciones sin hielo, estos osos se trasladan a la parte posterior de los fiordos contra los frentes de los glaciares. Utilizan estos glaciares como plataforma para cazar focas durante todo el año.

Los autores del estudio dicen que el descubrimiento de este comportamiento inusual es esclarecedor, especialmente porque el cambio climático continúa reduciendo el hielo marino de la región.

“Cuando miramos hacia el futuro y vemos un Ártico sin hielo, nos preguntamos: ‘¿Dónde están los lugares en los que los osos polares pueden quedarse? ¿Dónde podrían sobrevivir o persistir? – dijo feo.

El aumento de las temperaturas globales ha reducido las concentraciones de hielo marino en el Ártico en 13 por ciento cada década desde 1979. Los modelos climáticos proyectan que las condiciones del hielo marino en las regiones densamente pobladas de osos polares en el Alto Ártico se deteriorarán incluso a finales de este siglo. La temporada de hielo marino podría volverse tan escasa como la que se ve actualmente en esta región del sureste de Groenlandia, que está libre de hielo durante más de ocho meses al año.

La Tierra ahora está perdiendo 1,2 billones de toneladas de hielo cada año. Y va a empeorar.

“Lo bueno de esta población es que realmente viven en un hábitat que pensamos que estaba más allá de la capacidad fisiológica de estos osos para sobrevivir”, dijo Beth Shapiro, autora del estudio y bióloga evolutiva de la Universidad de California en Santa Cruz. Shapiro dijo que el equipo no sabe si los osos tienen una mutación genética específica que les ayude a adaptarse a este hábitat, pero que les gustaría investigar cualquier vínculo en el futuro.

A pesar de esta adaptación, los osos no son inmunes al cambio climático. Así como la capa de hielo de Groenlandia pierde masa cada año, los glaciares alrededor de la capa de hielo también se están retirando. Pero las proyecciones muestran que el borde sureste de la capa de hielo y los glaciares cercanos no retroceden tan rápido como otras áreas altamente pobladas de osos.

“Algunos cambios que anticipamos con el cambio climático pueden ocurrir más rápido de lo que esperábamos, mientras que otros pueden ocurrir más lentamente”, dijo Twila Moon, autora del estudio e investigadora del Centro Nacional de Datos de Nieve y Hielo de la Universidad de Colorado en Boulder. en un correo electrónico. “A medida que el hielo marino continúa disminuyendo, el hielo glacial puede permanecer disponible por más tiempo”.

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Incluso si el hielo glaciar está disponible por más tiempo, los investigadores dijeron que hay pocos lugares en el Ártico donde este tipo de hielo glacial es accesible para los osos polares. Dichos entornos solo existen en esta región de Groenlandia y en Svalbard, Noruega.

“Sin embargo, hay un número limitado de lugares en el Ártico donde este tipo de hielo glacial está disponible, por lo que usar hielo glacial no es una opción para muchas poblaciones de osos polares del Ártico”, escribió Moon.

John Whiteman, quien se desempeña como científico investigador principal en la organización sin fines de lucro Polar Bears International y no participó en el estudio, estuvo de acuerdo en que este hallazgo no cambia el destino de los osos polares.

“Este documento refuerza que los osos polares dependen exclusivamente del hielo; lo que es único aquí es que la fuente del hielo es un glaciar en lugar de hielo marino”, dijo Whiteman. en un correo electrónico. “Esta estrategia no ofrece un hogar a largo plazo para los osos polares”.

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