Los glaciares marcianos pueden haber tallado sus valles

Hoy, Marte es un mundo desecado, pero las misiones al Planeta Rojo han sugerido que pudo haber tenido agua líquida al principio de su vida. Si esa agua corría libremente o estaba atrapada en hielo sigue siendo un tema de debate.

Según una nueva investigación, la respuesta puede ser ambas. “Si el clima marciano primitivo era lo suficientemente cálido como para provocar el derretimiento del hielo glacial, el agua de deshielo podría crear sistemas fluviales en las regiones aguas abajo”, dijo. arihiro kamadacientífico planetario de la Universidad Tohoku de Japón y primer autor de la nueva investigación, que se publicó en la revista Ícaro.

“Resolver cómo y por qué fluyó el agua superficial cuando las temperaturas medias de la superficie probablemente estuvieron por debajo del punto de congelación durante la mayor parte del año es la pregunta clave para comprender la evolución del clima de Marte y, por extensión, los climas de otros planetas terrestres habitables”.

Kamada y su equipo crearon un modelo atmosférico global de Marte durante el período de Noé, hace aproximadamente 4 mil millones de años. En ese momento, el agua podría haber quedado atrapada en capas de hielo de unos pocos kilómetros de espesor. A medida que Marte se calentaba con el cambio de estaciones, la base de esos glaciares podría haberse derretido, su agua se drenó y esculpió intrincadas redes de valles.

“Resolver cómo y por qué fluyó el agua superficial cuando las temperaturas medias de la superficie probablemente estuvieron por debajo del punto de congelación durante la mayor parte del año es la pregunta clave para comprender la evolución del clima de Marte y, por extensión, los climas de otros planetas terrestres habitables”, dijo. Betania Ehlman del Instituto de Tecnología de California, que no participó en la investigación.

Derretimiento de glaciares, tallado de valles

Cientos de valles atraviesan las tierras altas del sur de Marte. Con solo unos pocos kilómetros de ancho en promedio, los canales estrechos se entrelazan, teniendo un gran parecido con las características cortadas por el agua que fluye en la Tierra. En las décadas transcurridas desde su descubrimiento, las redes de valles han proporcionado algunas de las pruebas más sólidas de que alguna vez fluyó agua líquida a través de la superficie marciana. También han surgido otros indicios de agua en el Planeta Rojo, que incluyen señales de los océanos y sugerencias de arcillas y sílices que requería agua para formarse.

Las redes de valles, como estas capturadas por la misión Viking de la NASA, fueron uno de los primeros indicios de que el agua fluyó en la antigua superficie marciana. Crédito: NASA

Hoy, Marte tiene una atmósfera delgada y una temperatura gélida que no puede soportar agua superficial líquida. Los casquetes polares atrapan algo de líquido, y el agua del subsuelo puede ocasionalmente abrirse camino a través de la corteza, solo para sublimarse inmediatamente en gas en la superficie.

Los científicos creen que la atmósfera marciana era más espesa y posiblemente capaz de soportar agua líquida en el pasado, pero “una vez que comienzas a formar capas de hielo, en realidad es muy difícil apagarlas y dejar de construirlas”, dijo. Ana Grey Galofre, un investigador del Centro Nacional de Investigación Científica de Francia que no participó en el nuevo estudio. El nuevo modelo “encaja bastante bien” con el de Grau Galofre trabajo previo analizando la geomorfología y las características de la red de valles marcianos, dijo.

Marte en… ¿Guerra?

La nueva investigación no está exenta de críticas. por Ramsés Ramírezque simula las atmósferas de Marte en la Universidad de Florida Central, los propios autores destacan uno de los mayores problemas: las redes de valles pronosticadas no se alinean bien con los valles reales observados.

“No veo un buen acuerdo [between the results and observations] incluso en el mejor de los casos”, dijo Ramírez.

Kamada y sus colegas señalan que esta discrepancia puede deberse a otros procesos que forman algunos de los valles marcianos. El derretimiento de los glaciares podría haber creado un número significativo de valles, concluyen, mientras que fuerzas como las erupciones volcánicas y los impactos de meteoritos podrían haber jugado un papel en la formación de otros.

Grau Galofre señaló que el nuevo estudio comparó sus resultados con todas las redes de valles observadas, en lugar de centrarse en las que se cree que se formaron durante el período de Noé. “Están tratando de modelar el clima temprano pero comparándolo con toda la historia”, dijo. Ella sospecha que reducir el marco de tiempo para los tributos observados haría un caso más sólido para la escorrentía glacial.

Ramírez también señaló que las capas de hielo deberían haber creado características glaciales en las tierras altas del sur, características que dijo que no están presentes. “No cuadra con la evidencia geológica que vemos”, dijo.

Pero la investigación anterior de Grau Galofre sí identificó características glaciares potenciales en las redes del valle, lo que llevó a su equipo a concluir que había evidencia de que las capas de hielo habían formado algunas de las ramas. Otros investigadores argumentan que las características se formaron con agua que fluía en lugar de hielo.

La nueva investigación agrega más datos al cisma en curso en la ciencia marciana, donde algunos científicos caen firmemente del lado de un planeta rojo semiárido con lluvias ocasionales y otros se mantienen firmes con un Marte frío de hielo y nieve. Algunos se han referido a la desconexión como una estabaaunque los investigadores involucrados notaron rápidamente que es más un caso de debate saludable que la hostilidad abierta.

“Este es un enfoque realmente novedoso e intrincado. Probablemente el clima de Marte primitivo no era ni un extremo ni el otro, sino un punto intermedio”.

Aunque inicialmente la idea de un Marte frío y húmedo parece cerrar la brecha, Ramírez no está convencido de que la nueva investigación ofrezca evidencia concluyente. “No creo [the debate] realmente se ha movido mucho en absoluto”, dijo. “Creo que la gente está bastante dispuesta de una forma u otra”.

Grey Galofre es más optimista.

“Este es un enfoque realmente novedoso e intrincado”, dijo. “Probablemente el clima de Marte primitivo no era ni un extremo ni el otro, sino un punto intermedio”.

—Nola Taylor Tillman (@Nola_T_Tillman), escritor científico

Citación: Tillman, NT (2022), los glaciares marcianos pueden haber tallado sus valles, eos, 103, https://doi.org/10.1029/2022EO220372. Publicado el 2 de agosto de 2022.
Texto © 2022. Los autores. CC BY-NC-ND 3.0
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