Los gatos a los que se les permite deambular pueden transmitir enfermedades a los humanos y a la vida silvestre

Durante décadas, los científicos han advertido que las actividades ecológicamente destructivas aumentan el riesgo de enfermedades que se propagan entre la vida silvestre y las poblaciones humanas. Ejemplos de estos impulsores incluyen el cambio climático, pérdida de hábitat, tráfico de vida silvestrecontaminación ambiental, expansión de actividades antropocéntricas e introducción de especies invasoras.

Los animales domésticos también contribuyen al movimiento de enfermedades entre especies. Los animales domésticos que deambulan libremente, como los gatos, pueden facilitar la propagación y la transmisión de enfermedades, lo que afecta tanto a los humanos como a la vida silvestre.

parásitos infecciosos

Los gatos que deambulan libremente, que incluyen gatos callejeros, callejeros y domésticos, presentan un caso particularmente convincente debido a su gran tamaño de población y su papel central en el ciclo de vida de un parásito llamado Toxoplasma gondii (T. gondii) que infecta tanto a la vida silvestre como a los humanos. Es posible que la mayoría de las personas solo hayan oído hablar de la toxoplasmosis a través de sus médicos durante un embarazo o en artículos sobre parásitos que “alteran el cerebro”.

Sin embargo, T. gondii es uno de los parásitos zoonóticos más comunes a nivel mundial y se estima que afecta alrededor del 30 al 50 por ciento de la población humana mundial. T. gondii las infecciones pueden tener consecuencias graves y potencialmente mortales; especialmente para personas inmunocomprometidas y bebés infectados durante el embarazo.

una mujer con una camisa rosa sostiene un gato negro

A menudo se aconseja a las mujeres embarazadas que eviten interactuar con las heces de los gatos debido al riesgo que representan para sus hijos por nacer.
(Shutterstock)

Toxoplasma gondii forma un quiste de tejido en reposo permanente en el tejido muscular o nervioso de un huésped, por lo que incluso las personas sanas infectadas se ven afectadas. Las infecciones crónicas por toxoplasma se han relacionado con enfermedades que incluyen enfermedades neurológicas degenerativas, esquizofrenia y Cáncer de cerebro.

Gatos domésticos o felinos salvajes, como leones, jaguares o pumas. excretar intermitentemente millones de T. gondii óvulos (llamados ooquistes) en el medio ambiente a través de sus heces. Estos ooquistes persisten en condiciones favorables durante años en agua y suelo, con capacidad de dispersión a larga distancia.

Si cualquier animal de sangre caliente ingiere un ooquiste, puede infectarse con T. gondii. Esto puede suceder si una persona o animal ingiere ooquistes en agua o alimentos contaminados, o al comer otro animal que ya se ha infectado.

Propagación de enfermedades

Aunque tanto los felinos salvajes como los gatos domésticos son fuentes de toxoplasma, los gatos domésticos superan en número a los felinos salvajes en varios órdenes de magnitud. Recientemente probamos si los mamíferos que viven en ambientes con mayor densidad de gatos domésticos mostrarían tasas más altas de infección de T. gondii.

Si bien no hay conjuntos de datos globales que muestren las densidades de gatos domésticos, los gatos domésticos están estrechamente asociados con los humanos y, por lo tanto, las medidas de la densidad de la población humana pueden actuar como un sustituto de la densidad de los gatos que deambulan libremente. Usando datos de más de 200 estudios, demostramos que, de hecho, vida silvestre que vive en áreas de mayor densidad humana tuvieron mayores tasas de infección de T. gondii.

Llegamos a la conclusión de que esta mayor tasa de infección se produjo debido a una combinación de dos fenómenos: altas densidades de gatos domésticos que deambulan libremente que producen heces infectadas y la pérdida de hábitats naturales. Los ecosistemas naturales tienen papeles importantes en el filtrado, secuestro y quitando T. gondii y otros patógenos de las vías de exposición de los seres humanos, el ganado y la vida silvestre. Romper el ciclo de vida evitando que los gatos cacen y restaurar el paisaje son medidas preventivas clave.

Si la vida silvestre tiene un mayor riesgo de exposición a T. gondii en ciertas áreas, los humanos y el ganado también pueden ser objetivos no deseados. Los investigadores de salud pública han demostrado esto repetidamente al muestreo de suelo, huertas y patio de juegos.

Riesgo de rabia

La rabia es otra enfermedad cuyo riesgo aumenta con los gatos que vagan libremente. En los Estados Unidos, los gatos son las especies domésticas positivas a la rabia más comunescon gatos posando dos veces y media el riesgo de exposición a la rabia en comparación con los murciélagos en Pensilvania. En Canadá, recientemente encontramos problemas similares de salud pública de los gatos que deambulan libremente cuando Examinó patrones de envíos de rabia de murciélagos en Canadá..

En Canadá, los gatos que deambulan libremente se asociaron con 10 veces más murciélagos enviados para pruebas de rabia en comparación con los gatos de interior. De hecho, en nuestro conjunto de datos, hubo cinco registros de gatos que deambulaban libremente que trajeron murciélagos a la casa que posteriormente resultaron ser positivos para la rabia. Esta actividad de caza de los gatos es obviamente peligrosa para las personas del hogar, y es una explicación muy simple para los casos de infecciones de rabia críptica (casos de rabia sin una fuente identificable).

un murciélago de pelo plateado

En áreas con un gran número de gatos que deambulan libremente antes que los murciélagos, se espera que aumente el riesgo de que un ser humano esté expuesto a la rabia.
(Jared Hobbs), Autor proporcionado

Este riesgo es directamente proporcional a la frecuencia con la que los gatos que deambulan libremente matan murciélagos, lo que lamentablemente es común. Se sabe que los gatos solteros matar cien murciélagos en una semana.

En nuestro conjunto de datos, un gato que deambulaba libremente mató a nueve pequeños murciélagos marrones en peligro de extinción en un mes, con otro registro de un gato que mató a 14 murciélagos en una sola noche. Muchas poblaciones de murciélagos han sufrido graves disminuciones, especialmente debido a una enfermedad fúngica introducida. Los murciélagos son longevo con baja reproducciónpor lo que esta fuente adicional de mortalidad puede afectar gravemente a las poblaciones de murciélagos.

Como los gatos solo traen a casa 20 por ciento de lo que matan, los retornos de presas y los envíos de rabia solo brindan un pequeño vistazo de las verdaderas tasas de depredación de gatos. Por lo tanto, es evidente que, aunque la prevalencia natural de la rabia en los murciélagos es baja, menos del uno por ciento — en áreas donde los gatos matan a un gran número de murciélagos, aumentarán los riesgos de exposición a la rabia.

Protección de la salud y la vida silvestre

Existe un amplio consenso entre veterinarios, ecologistas, expertos en salud pública y activistas por los derechos de los animales que el deambular libre de los gatos domésticos es perjudicial para el bienestar felino, el bienestar de la vida silvestre, la conservación y la salud humana. La vida silvestre tiene la misma capacidad de angustia y dolor que los animales domésticos, y realiza servicios ecosistémicos insustituibles con beneficios económicos tangibleshaciendo injustificable su depredación desde una perspectiva ética o económica.

Los gatos que vagan libremente sufren un aumento de la mortalidad por lesión traumática, enfermedad, negligencia y abandono. Esta marginación de los gatos debe ser reemplazada por recursos de enriquecimiento progresivo y una gestión responsable que no fomente un desprecio inhumano y sesgado para los estándares de bienestar felino, bienestar de la vida silvestre, conservación y salud humana.

David Lapen, científico investigador de Agriculture and Agri-Food Canada, es coautor de este artículo.

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