Los escombros de un cohete chino descontrolado caen sobre los mares del sudeste asiático

Los escombros de un gran cohete chino volvieron a entrar en la atmósfera de la Tierra sobre el Océano Índico a las 12:45 p. m., hora del Este, según el Comando Espacial de EE.UU..

en una actualización publicado en el sitio de redes sociales Weibola Agencia Espacial Tripulada de China dijo que la mayoría de los escombros se habían quemado al volver a entrar sobre el mar de Sulu, un cuerpo de agua entre la isla de Borneo y Filipinas.

La posibilidad, aunque pequeña, de que los escombros del cohete impactaran en un área poblada había llevado a personas de todo el mundo a seguir su trayectoria durante días.

El administrador de la NASA, Bill Nelson, emitió una reprimenda el sábado, diciendo que China “no compartió información específica de la trayectoria cuando su cohete Gran Marcha 5B cayó a la Tierra”. Agregó que todos los países deberían “compartir este tipo de información con anticipación para permitir predicciones confiables del riesgo potencial de impacto de escombros, especialmente para vehículos pesados, como el Gran Marcha 5B, que conllevan un riesgo significativo de pérdida de vidas y propiedades”.

El cohete al que se refirió Nelson en su declaración se lanzó el domingo pasado y puso en órbita un módulo de laboratorio que se agregó a la estación espacial de China, Tiangong. Por lo general, las grandes etapas de refuerzo de los cohetes regresan inmediatamente a la Tierra después de que se desechan. Pero la etapa central de 23 toneladas del Gran Marcha 5B acompañó al segmento de la estación espacial hasta la órbita.

Debido a la fricción causada por el roce del cohete contra el aire en la parte superior de la atmósfera, pronto comenzó a perder altitud, lo que se conoce como “reingreso incontrolado” a la Tierra. En los últimos días, los observadores del espacio habían proyectado posibles reingresos en gran parte del planeta. En el último día, la predicción se volvió más precisa, pero incluso entonces los meteorólogos no estaban seguros de si descendería sobre el Océano Índico, frente a México o en el Atlántico.

La gente en Sarawak, una provincia de Malasia en la isla de Borneo, informó haber visto los restos del cohete en las redes sociales, y muchos creyeron que la pirotecnia al principio era un lluvia de meteoros el oro tiene venir.

Este fue el tercer vuelo del Gran Marcha 5B, el cohete más grande de China. El programa espacial del país necesitaba un vehículo tan grande y poderoso para llevar piezas a la órbita para el montaje de su estación espacial.

En su primer vuelo de prueba en 2020, puso en órbita una cápsula de astronauta reutilizable sin tripulación a bordo. Ese propulsor cayó sobre aldeas en Costa de Marfil en África occidental, causando algunos daños a la propiedad pero sin heridos.

El segundo vuelo llevó a Tianhe, el módulo principal de Tiangong, la nueva estación espacial, el año pasado y aterrizó en el Océano Índico. Este lanzó Wentian, el módulo de laboratorio.

El Gran Marcha 5B contenía varias piezas. Cuatro propulsores laterales cayeron poco después del lanzamiento, estrellándose inofensivamente en el Océano Pacífico. (La eliminación de piezas de cohetes usadas y no deseadas en el océano es una práctica común). Pero la etapa de refuerzo central, un cilindro de 10 pisos que pesa 23 toneladas vacío, llevó el módulo Wentian a la órbita.

La instalación del laboratorio avanza el progreso de un segundo puesto avanzado en órbita donde la humanidad puede realizar investigaciones científicas en un entorno de microgravedad.

China planea operar la nueva estación Tiangong durante al menos una década, invitando a otras naciones a participar. Tiangong es más pequeña que la envejecida Estación Espacial Internacional, que se retirará en 2030 según los planes actuales de la NASA, aunque Rusia ha dado señales contradictorias sobre cuánto tiempo seguirá participando.

En las últimas décadas, las etapas de los cohetes que alcanzan la órbita generalmente encienden el motor nuevamente después de liberar sus cargas útiles para que caigan fuera de la órbita, apuntando a un área desocupada como el medio de un océano.

Por lo general, del 20 al 40 por ciento de un cohete o satélite sobrevive al reingreso, lo que sugeriría que entre 10,000 y 20,000 libras del propulsor chino alcanzarían la superficie de la Tierra.

Se lanzará un módulo de laboratorio más usando el mismo cohete en octubre, completando la construcción de la estación espacial. Se planea una misión final para el cohete para 2023, que transportará un telescopio espacial orbital.

Los expertos dicen que los diseñadores del cohete tenían alternativas a su enfoque. Podrían haber hecho que el propulsor dejara de disparar antes de alcanzar la órbita. Luego, inmediatamente regresaría a la Tierra en el Pacífico. Pero luego habrían tenido que aumentar los sistemas de propulsión en el módulo de la estación espacial para llevarlo el resto del camino a la órbita.

Jonathan McDowell, astrofísico del Centro de Astrofísica de Cambridge, Massachusetts, que rastrea los desechos espaciales, sugirió que los chinos podrían haber empleado un truco similar al que hicieron los ingenieros de la NASA hace más de 40 años con el cohete Saturno 1B. La segunda etapa del Saturno 1B era grande y, al igual que el propulsor Gran Marcha 5B, no tenía propulsores para controlar el reingreso.

“Realmente hicieron algo inteligente en términos de ventilar el combustible”, dijo el Dr. McDowell. “En realidad, no tenían un motor de cohete de ignición, pero ventilaban el combustible de tal manera que bajaban el perigeo a la atmósfera”.

Li You contribuyó con la investigación.

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