Las ciudades de entrada a Yellowstone se convierten en callejones sin salida después de la inundación

LODGE ROJO, Mont. (AP) — Esta ciudad de entrada al Parque Nacional de Yellowstone se ha convertido en un callejón sin salida, una víctima de las graves inundaciones que arrasaron una de las atracciones naturales más queridas de Estados Unidos y arrasaron carreteras, puentes y casas.

La inundación sin precedentes ha cerrado todo el parque y ha obligado a la evacuación de 10.000 visitantes. Y pueblos como Red Lodge que conducen a las entradas del norte de Yellowstone y dependen del paso de los turistas podrían sufrir todo el verano.

Las autoridades han dicho que la parte sur del parque, que cuenta con Old Faithful, podría reabrir la próxima semana. Pero el extremo norte, que incluye Tower Fall y los osos y lobos de Lamar Valley, podría permanecer cerrado durante meses después de que secciones de las principales carreteras dentro de Yellowstone fueran arrastradas o enterradas por el desprendimiento de rocas. Las carreteras que conducen al parque también tienen daños generalizados que podrían tardar meses en repararse.

Red Lodge se enfrenta a un doble desastre: tendrá que limpiar los daños causados ​​por el diluvio en partes de la ciudad y también descubrir cómo sobrevivir sin el negocio de verano que normalmente lo sostiene durante el resto del año.

“Los inviernos son duros en Red Lodge”, dijo Chris Prindiville mientras limpiaba con una manguera el barro de la acera frente a su café cerrado, que no tenía agua dulce ni gas para sus estufas. “Tienes que ganar dinero en el verano para poder hacerlo cuando las facturas sigan llegando y las visitas hayan cesado”.

La Guardia Nacional de Montana rescató al menos a 88 personas en los últimos días de campamentos y pueblos pequeños, y cientos de casas, incluidas casi 150 en Red Lodge, resultaron dañadas por las aguas fangosas. Una casa grande que era el hogar de seis empleados del parque en la ciudad de Gardiner fue arrancada de sus cimientos y flotó 8 kilómetros (5 millas) río abajo antes de hundirse. De cuatro a cinco casas aún podrían derrumbarse en el río Stillwater, que ya arrasó con varias cabañas, según una portavoz del condado de Stillwater.

No se han reportado muertos o heridos graves.

Red Lodge estaba bajo un aviso de hervir el agua y los camiones suministraban agua potable a la mitad de la ciudad que no la tenía. Se colocaron baños portátiles estratégicamente para aquellos que no podían tirar de la cadena en casa.

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El Yodeler Motel, que alguna vez fue el hogar de los mineros del carbón finlandeses, enfrentó su primer cierre desde que comenzó a operar como alojamiento en 1964. El propietario Mac Dean dijo que tendrá que desmantelar el nivel inferior, donde 13 habitaciones se inundaron con agua a la altura del pecho.

“Rock Creek parecía seguir su propio curso”, dijo. “Simplemente saltó el banco y vino por Main Street y nos golpeó”.

Dean contaba con un verano ajetreado relacionado con el 150 aniversario del parque. El Yodeler tuvo la mayor cantidad de reservas en los 13 años que Dean y su esposa han sido dueños del negocio. Ahora espera recibir ayuda, posiblemente de la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias.

“El daño es catastrófico”, dijo. “Estamos entre la espada y la pared. Y si no recibimos ayuda, no lo lograremos”.

Yellowstone es una de las joyas de la corona del sistema de parques, un popular patio de recreo de verano que atrae a los mochileros aventureros que acampan en un país grisáceo, a los excursionistas ocasionales que caminan junto a las humeantes características geotérmicas, a los amantes de la naturaleza que contemplan alces, bisontes, osos y lobos desde la seguridad de sus automóviles y fotógrafos aficionados y artistas que intentan capturar los tonos rosados ​​y dorados de los acantilados del Gran Cañón de Yellowstone y su estruendosa cascada.

Todos los 4 millones de visitantes al año tienen que pasar por los pequeños pueblos que bordean las cinco entradas del parque.

La inundación, provocada por una combinación de lluvias torrenciales y un rápido deshielo, ocurrió justo cuando los hoteles alrededor de Yellowstone se estaban llenando de turistas de verano. Junio ​​suele ser uno de los meses más ocupados de Yellowstone.

El presidente Joe Biden declaró un desastre en Montana y ordenó que se pusiera a disposición asistencia federal.

La temporada de turismo había comenzado bien para Cara McGary, que guía a grupos por el valle de Lamar para ver lobos, bisontes, alces y osos. Había visto más de 20 grizzlies algunos días este año.

Ahora, con la carretera de Gardiner al norte de Yellowstone arrasada, la vida silvestre todavía está allí, pero está fuera del alcance de McGary. Su negocio de guías, In Our Nature, de repente está en problemas.

“El verano para el que nos preparamos no se parece en nada al verano que vamos a tener”, dijo. “Esta es una pérdida de negocio del 80% al 100% durante la temporada alta”.

En Gardiner, donde se encuentra la entrada norte del parque, la ciudad escapó de las inundaciones, pero se convirtió brevemente en el hogar de cientos de visitantes del parque que quedaron varados cuando el camino hacia la ciudad se cerró a lo largo del creciente río Yellowstone. No se quedaron cuando reabrió el martes.

“La ciudad es espeluznante en este momento”, dijo Katie Gale el miércoles. “Teníamos a toda esa gente atrapada aquí, y luego, tan pronto como abrieron el camino… fue como si alguien hubiera desconectado la bañera”.

Los funcionarios y líderes empresariales esperan que Gardiner, Red Lodge y otras pequeñas comunidades puedan atraer visitantes incluso sin acceso al parque.

Sarah Ondrus, propietaria de Paradise Adventure Company, que alquila cabañas y tipis “glamping” y ofrece viajes de rafting, kayak y paseos a caballo, se sintió frustrada por tantas cancelaciones.

“Montana y Wyoming todavía existen. No sé cómo puedo convencer a estas personas”, dijo Ondrus. “Una vez que la calidad de nuestro agua sea buena y nuestra policía crea que está bien, estaremos listos para continuar. Todavía está en el destino. Todavía puedes montar a caballo, ir a comidas al aire libre de vaqueros, caminar en el bosque nacional”.

Esa podría ser una tarea difícil para cualquiera que venga del lado sur o este del parque y que esperaba salir por el norte. Después de la reapertura de la parte sur del parque, se necesitaría un desvío de casi 200 millas (320 kilómetros) a través de West Yellowstone y Bozeman para llegar a Gardiner. Requeriría un viaje de casi 300 millas (480 kilómetros) desde Cody, Wyoming.

gobernador de montaña Greg Gianforte, republicano, ha enfrentado críticas de demócratas y miembros del público por estar fuera del país durante el desastre.

La portavoz Brooke Stroyke dijo que el gobernador se había ido la semana pasada en un viaje personal programado desde hace mucho tiempo con su esposa y que debía regresar el jueves. Ella no quiso decir dónde estaba él, citando razones de seguridad.

En su ausencia, el Vicegobernador de Montana. Kristen Juras firmó una declaración de desastre de emergencia el martes.

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Melley informó desde Los Ángeles. Los periodistas de Associated Press Brittany Peterson en Red Lodge, Amy Beth Hanson en Helena, Mead Gruver en Cheyenne, Wyoming y Lindsay Whitehurst en Salt Lake City contribuyeron a este despacho.

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