Lagunas y datos faltantes: las brechas en el sistema de verificación de antecedentes de armas

El proyecto de ley bipartidista de control de armas que se está discutiendo en el Senado este fin de semana se apoya en gran medida en un caballo de batalla burocrático musculoso pero plagado de errores familiar para cualquier estadounidense que haya comprado un arma de fuego recientemente: el sistema federal de verificación de antecedentes.

Dos de las medidas de reforma más significativas que se están discutiendo en respuesta a las masacres de Buffalo y Uvalde, la inclusión de registros juveniles en las verificaciones de antecedentes y las nuevas restricciones a las compras por parte de una gama más amplia de abusadores domésticos, dependen de la operación eficiente del sistema de verificación. que está a cargo del FBI y ya está lidiando con un gran aumento en la demanda de armas.

“Casi todo lo que están haciendo depende de este sistema. Es la base”, dijo Mark Collins, un alto funcionario de Brady, el grupo de control de armas que desempeñó un papel central en la creación del sistema en 1993. “La base tiene problemas”.

El Sistema Nacional de Verificación Instantánea de Antecedentes —tres gigantescas bases de datos interconectadas que contienen registros estatales y federales llamados colectivamente “NICS”— es una maravilla administrativa, incluso sus críticos lo admiten. En 2021, el sistema procesó 40 millones de transacciones de armas de fuego, el 88 por ciento de ellas en pocos minutos, y bloqueó cientos de compras por día intentadas por personas con antecedentes penales, problemas de salud mental, drogodependencia u otros factores que les impedían comprar un arma. bajo la ley estatal o federal.

Sin embargo, a pesar de todas sus fortalezas, el sistema fue diseñado hace casi tres décadas para funcionar a una fracción de su capacidad actual. Opera con serias limitaciones incorporadas insertadas por el cabildeo de las armas, que presionó para acelerar las ventas de armas, insertando una disposición que permite a los traficantes de armas dar a los compradores sus armas si no se completa una investigación dentro de los tres días hábiles.

Y aunque los 50 estados participan en el sistema, sigue siendo técnicamente voluntario, por lo que el gobierno federal no tiene autoridad para ordenar a los estados que proporcionen ningún registro, ni dictar un calendario para la entrega de datos. Muchos funcionarios encargados de hacer cumplir la ley creen que esto ha contribuido a que persistan las brechas en el sistema que se han asociado con varios asesinatos en masa de alto perfil y muchos otros delitos menos publicitados.

Los registros sobre el historial de violencia doméstica, justicia juvenil y salud mental de un comprador se encuentran entre los más difíciles de rastrear, recopilar o incluso definir, según las personas que han estudiado o trabajado con el sistema de verificación de antecedentes.

La legislación comprometida que se está considerando abriría, por primera vez, el acceso a registros de delincuencia juvenil y salud mental para compradores de 18 a 21 años. Pero podría tomar años establecer protocolos para que los estados entreguen sus datos, reflejando los desafíos crónicos de recopilar registros confiables de salud mental.

“Creo que existen brechas potenciales en el sistema que se vuelven más significativas cuando se agregan todos estos elementos nuevos”, dijo William G. Brooks III, jefe de policía en Norwood, Massachusetts.

“¿Creo que hay muchas lagunas en el NICS? No”, dijo Brooks, miembro de la junta directiva de la Asociación Internacional de Jefes de Policía, que ha trabajado para mejorar el sistema. “Pero es como cualquier otra cosa. Es tan bueno como los datos que ingresan”.

El paquete del Senado que se está negociando, con el senador John Cornyn de Texas representando a los republicanos y el senador Chris Murphy de Connecticut a los demócratas, incluye mayores fondos para el sistema e incentivos para que los estados implementen procedimientos para identificar compradores con problemas de salud mental, junto con fondos para abordar esos problemas. problemas.

Pero no le otorga al FBI una nueva autoridad significativa para obligar a los gobiernos locales a publicar los datos necesarios para realizar verificaciones exhaustivas rápidamente.

El sistema federal de verificación de antecedentes “no funciona de muchas maneras”, dijo Benjamin Dowd-Arrow, investigador de salud pública en la Universidad Estatal de Florida que estudia la violencia armada.

“No siempre hay una interconexión para garantizar que las personas sean investigadas adecuadamente”, dijo. “Entonces, terminamos con un sistema fracturado donde algunas personas pasan desapercibidas”.

Incluso el error más pequeño puede conducir, directa o indirectamente, a la tragedia. En 2014, un niño de 15 años entró a su escuela secundaria en Marysville, Washington, y disparó fatalmente a cuatro estudiantes antes de suicidarse. El arma que usó fue comprada por su padre, quien la obtuvo después de que una verificación de antecedentes no logró marcar una orden de protección presentada en su contra por agredir a su antigua pareja, luego de que las autoridades locales no presentaran una condena por abuso doméstico, lo que debería haber detenido la ensuciarse al instante.

En otro caso, en 2017, un hombre armado irrumpió en una iglesia en Sutherland Springs, Texas, y mató a tiros a 26 personas con un arma semiautomática. Lo había comprado después de que su verificación de antecedentes no incluyera una condena por violencia doméstica antes de su baja de la Fuerza Aérea, que no había ingresado la condena en el sistema.

El Senado aprobó rápidamente un proyecto de ley para incentivar un mejor mantenimiento de registros entre las agencias federales.

Un tema separado pero crítico, dicen los defensores del control de armas, es cerrar las lagunas que permiten a los vendedores privados vender armas sin ninguna verificación de antecedentes. Esa idea, a la que se oponen los republicanos, nunca se discutió seriamente en las conversaciones actuales, en aras de asegurar un acuerdo bipartidista que podría obtener 60 votos.

“Hay muchas otras formas en que las armas se venden fuera de ese sistema, como en ferias de armas, por Internet o mediante ventas privadas”, dijo Rebecca Fischer, directora ejecutiva de New Yorkers Against Gun Violence.

“Es como ir al aeropuerto y que te digan que algunas personas tienen que pasar por seguridad y otras no”, agregó Lindsay Nichols del Centro Legal Giffords para Prevenir la Violencia Armada.

A lo largo de los años, los defensores del control de armas han trabajado para abordar las deficiencias en el sistema de verificación de antecedentes, pero se han topado con la oposición persistente de los legisladores republicanos y el lobby de las armas, quienes han argumentado que las verificaciones de antecedentes estatales y federales existentes ya restringen los derechos de la Segunda Enmienda.

A nivel técnico, con la excepción de fallas esporádicas, NICS funciona bastante bien en el día a día. Los dueños de tiendas de armas, la primera línea de defensa para identificar compradores cuestionables, dicen que el sistema a menudo les impide vender un arma a la persona equivocada.

Krys Dibella, copropietario de Tobacco Valley Gun en East Windsor, Conn., dijo que hace aproximadamente un año y medio, un hombre que tenía un permiso de pistola entró en su tienda para comprar un arma de fuego.

El Sr. Dibella dijo que llamó a la policía estatal de Connecticut, uno de los pocos estados que administra su propio sistema de verificación de antecedentes más estricto, que está integrado con el NICS.

“Los policías dijeron, ‘por favor esperen’, y unos 10 minutos después aparecieron tres patrullas de policía”, recordó. “La policía lo esposó en la tienda y se fue con él”.

La policía solo le diría que el hombre tenía una orden de arresto pendiente.

En 2008, el FBI trató de cuantificar las brechas de registros en el NICS, pero abandonó el esfuerzo varios años después de encontrar obstáculos logísticos y de financiación.

El estudio más reciente, realizado por la organización sin fines de lucro National Consortium for Justice Information and Statistics en 2013, estimó que hasta una cuarta parte de todas las condenas por delitos graves “no estaban disponibles” en el NICS.

Las limitaciones de tiempo impuestas a las investigaciones hacen que el sistema sea aún más vulnerable a los errores. El mayor problema con NICS, a los ojos de sus críticos, es la llamada “laguna legal de Charleston”, que permite a los compradores retirar sus armas después de tres días hábiles, incluso si aún no han sido investigadas por completo, un escenario que puede ocurrir. cuando se identifica un problema potencial que requiere una investigación de seguimiento.

La regla de las 72 horas, insertada a instancias de los legisladores republicanos en las negociaciones sobre el proyecto de ley Brady hace tres décadas, desempeñó un papel directo en uno de los alborotos raciales más mortíferos en la historia de Estados Unidos. A un supremacista blanco que mató a nueve personas en una eficiente iglesia negra en Charleston, Carolina del Sur, en 2015 se le permitió levantar su arma después de que habían transcurrido tres días hábiles, aunque no se había completado una revisión completa.

Más tarde se supo que al atacante se le debería haber prohibido comprar un arma de fuego porque previamente había admitido ante la policía haber estado en posesión de una sustancia controlada. Pero la confusión sobre los registros policiales locales impidió que las autoridades detectaran el problema dentro del plazo designado.

No se sabe cuántos delitos han cometido los compradores a los que se les permitió recuperar sus armas después de tres días con verificaciones de antecedentes aún incompletas, pero se confiscan entre 5000 y 6500 armas al año a personas que luego se determinó que serían descalificadas, según al informe de operaciones NICS de 2021 del FBI.

Esas personas se consideran tan peligrosas que a los agentes armados de la Oficina de Alcohol, Tabaco, Armas de Fuego y Explosivos, la agencia encargada de recuperar las armas, se les dice que dejen todo lo que estén haciendo para recuperar las armas, según agentes actuales y anteriores.

El compromiso que se está considerando ahora abordaría ese problema, de manera limitada, al retrasar las compras por parte de jóvenes de 18 a 21 años hasta que se pueda completar una revisión de los registros juveniles.

Cassandra Crifasi, subdirectora del Centro para Soluciones de Violencia con Armas de la Escuela de Salud Pública Johns Hopkins Bloomberg, dijo que estaba decepcionada de que el Senado no estuviera considerando una extensión del período de 72 horas para todos los posibles compradores, que numerosos estados han puesto en cuadrado.

“Esta es una fruta madura”, dijo. “No se trata de quitarle las armas a la gente. Se trata de dar a las fuerzas del orden público más tiempo para asegurarse de que las personas que no deberían tener armas no las obtengan”.

NICS funciona mejor cuando se trata de métricas en blanco y negro, como antecedentes penales, dicen los funcionarios. Pero todos los sistemas de seguimiento se vuelven considerablemente menos confiables cuando los informes se basan en datos, como registros de salud mental o denuncias de violencia doméstica, que están sujetos a interpretaciones más subjetivas por parte de los profesionales de la salud y las fuerzas del orden.

Eso se vuelve aún más problemático cuando se consideran los antecedentes penales de menores.

“Está hablando de configurar un sistema completamente desde cero”, dijo Collins, del grupo de control de armas de Brady. “Los registros juveniles son sacrosantos, creemos con razón en este país que se comienza de nuevo a los 18 años, por lo que los estados tendrán que encontrar alguna forma de revelar los problemas al NICS sin violar los derechos de privacidad de una persona joven, si es posible”.

Y no hay garantía de que el sistema atrape a todos los tiradores masivos potenciales, incluso después de que se realicen esos cambios. El estado de Nueva York tiene una ley de “bandera roja” que tiene por objeto evitar que las personas que representan una amenaza violenta para sí mismos o para otros accedan a las armas de fuego.

Pero el joven de 18 años que mató a 10 personas en Buffalo el 14 de mayo pudo comprar un arma legalmente porque nadie presentó una petición ante el tribunal para una orden de bandera roja cuando se sometió a una evaluación de salud mental y fue liberado.

Los propietarios de armas y los activistas del control de armas están de acuerdo en una cosa: una verificación de antecedentes nunca puede ser del todo efectiva si los miembros de la familia y las comunidades no intervienen cuando notan un comportamiento que podría conducir a la violencia.

“Lo que me gustaría ver es que los miembros de la familia den un paso al frente, hagan su trabajo y notifiquen a la policía cuando haya un pariente en el hogar que no debería tener un arma de fuego”, dijo Michael Cargill, propietario de Central Texas Gun Works en Austin.

“Hemos tenido situaciones en la tienda de armas donde los miembros de la familia llaman y dicen que su hijo, por ejemplo, es suicida y ‘Por favor, no le vendan un arma’. Así es como debería funcionar”.

El Sr. Cargill dijo que había miembros de su propia familia a los que no les vendería un arma de fuego porque cree que son un peligro para ellos mismos y para los demás.

Ninguno de sus problemas, agregó, aparecería en una verificación de antecedentes.

Alain Delaqueriere proporcionó la investigación.

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