La NASA y las empresas rechazan las preocupaciones sobre los cronogramas de desarrollo de la estación espacial comercial

WASHINGTON — Tanto la NASA como las compañías seleccionadas por la agencia para comenzar el desarrollo de estaciones espaciales comerciales dicen que no comparten las preocupaciones planteadas por los organismos de control de que dichas estaciones podrían no estar listas para cuando se retire la Estación Espacial Internacional.

El esfuerzo de la NASA, llamado Commercial Low Earth Orbit Destinations, o CLD, busca apoyar el desarrollo de una de las estaciones espaciales comerciales que estarán listas cuando la NASA anticipe el retiro de la ISS en 2030. Idealmente, esas estaciones estarían listas a fines de la década de 2020, lo que permitiría una transición gradual de la ISS a esas instalaciones.

Sin embargo, a algunos les preocupa que esas estaciones no estén listas antes del retiro de la ISS. pasado noviembre, La Oficina del Inspector General (OIG) de la NASA advirtió que los horarios de la NASA eran “poco realistas” y que una estación comercial “no es probable que esté lista hasta mucho después de 2030”. El Panel Asesor de Seguridad Aeroespacial (ASAP) de la NASA, en su reunión más reciente el 21 de julio, planteó el mismo problema y concluyó Los esfuerzos de la NASA estaban “en una trayectoria precaria” para mantener el costo y el cronograma.

Tanto la NASA como las empresas que trabajan en estaciones comerciales ignoraron esas advertencias durante un panel en la Conferencia de Investigación y Desarrollo de la ISS el 27 de julio. “Nuestro objetivo número uno es una presencia humana continua”, dijo Angela Hart, gerente del programa CLD de la NASA.

Las empresas con premios CLD se están moviendo rápidamente, dijo. “Los marcos de estos acuerdos están configurados para permitir que se ejecuten rápidamente, mucho más rápido que nuestro desarrollo típico normal, y lo estamos viendo absolutamente”.

Sugirió que la OIG y ASAP se equivocaron al comparar el desarrollo de la estación espacial comercial con programas gubernamentales más tradicionales. Las empresas involucradas están motivadas para ser las primeras, argumentó. “Debido a esas motivaciones y las diferencias de este marco, verá un tipo diferente de desarrollo que simplemente no puede comparar con el desarrollo típico de un programa gubernamental, que es lo que están haciendo la OIG y ASAP”.

Las cuatro compañías en el panel dijeron que tienen cronogramas que pondrían sus estaciones en órbita antes de 2030. Christian Maender, vicepresidente ejecutivo de soluciones en el espacio en Axiom Space, una compañía con un acuerdo de la NASA para conectar módulos comerciales a la ISS. como precursor de una estación independiente, dicho trabajo en los dos primeros módulos está programado, y el primer conjunto se lanzará a fines de 2024.

“La única preocupación que surge es si la estación espacial estará lista para nosotros”, dijo. “No estoy necesariamente de acuerdo con esa evaluación” de OIG y ASAP.

“Vamos por buen camino”, dijo Janet Kavandi, presidenta de Sierra Space, quien se está asociando con Blue Origin y otras compañías en la estación Orbital Reef. Citó pruebas de módulos inflables que Sierra Space está desarrollando para la estación y otras pruebas. Los primeros módulos Orbital Reef están programados para lanzarse en 2027, un cronograma que, según ella, brinda mucho tiempo para la transición desde la ISS.

“Estamos comprometidos a estar allí dos años antes del desmantelamiento de la ISS”, dijo Amela Wilson, directora ejecutiva de Nanoracks, que lidera el trabajo en el concepto de la estación Starlab. “No te preocupes allí”.

Solo Rick Mastracchio, director de estrategia y desarrollo comercial de Northrop Grumman, se cubrió con la capacidad de estar listo antes del retiro de la ISS. “Obviamente depende mucho del mercado”, dijo, incluyendo el tamaño del mercado y cuándo surgirá. “Esa es realmente la gran pregunta. Podemos llegar antes de que caiga la ISS, pero todo depende del mercado”.

No está claro exactamente quiénes serán los clientes de las estaciones espaciales comerciales más allá de la NASA y cuánta demanda generarán. Los desarrolladores de estaciones comerciales han hablado sobre una combinación de astronautas privados, agencias espaciales nacionales, investigadores comerciales y fabricación en el espacio como aplicaciones de sus estaciones, pero reconocen que no están seguros de cómo surgirán esos mercados individuales.

“Lo que me mantiene despierto por la noche se centra principalmente en cuán maduros puedo hacer esos mercados cuando estemos listos para ser completamente independientes”, dijo Maender. “Tengo grandes esperanzas, basándome en las discusiones que hemos tenido con clientes y usuarios, de que parece haber mucho interés”.

“Honestamente, no sabemos qué sucederá con todas estas nuevas estaciones espaciales”, dijo Kavandi, y señaló que no es raro que surjan nuevas aplicaciones imprevistas. “Estoy absolutamente seguro de que va a ser fantástico”.

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