La NASA revisa los requisitos para las misiones privadas de astronautas en la ISS

WASHINGTON — La NASA está cambiando las reglas para futuras misiones privadas de astronautas a la Estación Espacial Internacional, lo que incluye exigir que dichas misiones sean dirigidas por un exastronauta de la NASA.

En al aviso de contratación del 1 de agosto, la NASA anunció cambios en los requisitos para futuras solicitudes de misiones privadas de astronautas, o PAM, a la estación. Los cambios, dijo la agencia, provienen de la experiencia de la primera misión de este tipo, el vuelo Ax-1 de Axiom Space en abril, “y otros vuelos espaciales recientes con tripulación civil”.

Uno de los cambios más importantes, y que aún se está finalizando según el aviso de adquisición, es el requisito de que tales misiones tengan “un astronauta del gobierno de la NASA (EE. UU.) que haya volado” como comandante. “Un exastronauta de la NASA brinda orientación experimentada a los astronautas privados durante la preparación previa al vuelo hasta la ejecución de la misión”, afirma el documento, y “proporciona un vínculo entre la tripulación residente de la expedición de la ISS y los astronautas privados y reduce el riesgo para las operaciones de la ISS y PAM/ Seguridad de la EEI”.

La misión Ax-1 fue dirigida por un exastronauta de la NASA, Michael López-Alegría. La segunda misión de la compañía, la única otra PAM aprobada hasta la fecha por la NASA, también estará dirigida por una exastronauta de la NASA, Peggy Whitson.

“Quedó bastante claro, en primer lugar, que los clientes realmente no querían volar con nadie que lo haya hecho antes”, recordó López-Alegría sobre la planificación de la misión Ax-1 durante una charla en la Conferencia de Investigación y Desarrollo de la ISS. 28 de julio. “En segundo lugar, la NASA se sentía mucho más cómoda teniendo a alguien que había estado allí antes”.

Sin embargo, los ejecutivos de Axiom dijeron poco antes de la misión Ax-1 que esperaban misiones sin un astronauta profesional a bordo. Michael Suffredini, presidente y director ejecutivo de Axiom, dijo en una sesión informativa el 1 de abril que la compañía esperaba transportar a cuatro clientes, en lugar de tres clientes y un astronauta profesional, para su cuarta misión.

Ese cambio tiene implicaciones para los ingresos y la rentabilidad de tales vuelos. Axiom se ha negado a decir si las misiones actuales, con tres clientes que pagan, son rentables.

Otros cambios a los requisitos de PAM descritos en el aviso de la NASA también reflejan claramente la experiencia de Ax-1. La NASA requerirá que las misiones privadas presenten planes de investigación al Laboratorio Nacional de la ISS con al menos 12 meses de anticipación para revisarlos y certificar las cargas útiles. “Las actividades de investigación significativas no se concibieron originalmente como un objetivo principal para las misiones privadas de astronautas”, afirma el documento.

Del mismo modo, los nuevos requisitos incluyen un “plan de comunicaciones específico de la misión” que describe las actividades comerciales y de medios para una misión, incluidas las que tienen lugar en el espacio, y los roles que desempeñarán la NASA y la compañía que proporciona el vehículo de la tripulación.

“Nuestro tiempo en la ISS fue extraordinariamente ocupado”, dijo López-Alegría en la conferencia. “Teníamos una línea de tiempo que se parecía a una línea de tiempo de la NASA”. Eso incluyó 25 experimentos y 30 eventos de divulgación que tomaron “más de 100 horas” de tiempo de la tripulación, dijo.

Ese cronograma apretado está vinculado a otro cambio de requisitos. “La llegada al entorno de los vuelos espaciales requiere un tiempo de adaptación para cada individuo; por lo tanto, la NASA requiere tiempo adicional para la adaptación a la microgravedad y las actividades de traspaso antes de la ejecución de las actividades principales de la misión”, afirma el documento.

“Nos subimos allí y, vaya, estábamos abrumados”, dijo López-Alegría. “Acostumbrarse a la gravedad cero no es cosa de la noche a la mañana”. Los cronogramas originales, dijo, no permitían suficiente tiempo para adaptarse a la vida en la estación y luego trabajar en un programa ambicioso de experimentos y eventos de divulgación.

Dijo en la conferencia que Axiom estaba terminando sus propios procesos de lecciones aprendidas, junto con otros separados de la NASA y SpaceX. Un cambio para Ax-2 es que Whitson tendrá más tiempo para ayudar a los astronautas privados que la acompañan. “Eso ayudará a aliviar la carga que imponemos a la tripulación de la ISS”, dijo.

Axiom se encuentra en las etapas finales de planificación con la NASA para esa misión, que se espera que vuele la próxima primavera. Dijo que la compañía ha “ensamblado” una misión Ax-3, dependiendo de cuándo la NASA busque propuestas para otro PAM.

“Todavía tenemos mucho que aprender”, dijo Kathy Lueders, administradora asociada de la NASA para operaciones espaciales, de misiones privadas de astronautas durante otro panel en la conferencia del 27 de julio. Dijo que la NASA estaba trabajando para implementar las lecciones aprendidas de Ax-1. en futuras solicitudes de PAM. “Verá algo de ese aprendizaje a medida que salgamos con nuestros nuevos acuerdos en el futuro”.

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