La NASA requerirá que los visitantes de la estación espacial tengan una escolta de astronautas

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Espacio: No es para aficionados. Al menos no en la Estación Espacial Internacional. Si desea visitar el laboratorio en órbita, la NASA ahora dice que debe ser escoltado por un exastronauta de la NASA, alguien que pueda guiarlo a través de las maravillas vertiginosas y desorientadoras de la ingravidez y asegurarse de que su presencia en la estación no sea una carga.

El movimiento viene como una serie de los ciudadanos privados están volando al espaciocambiando la definición de lo que es un astronauta y quién llega a serlo.

Empresas privadas como Blue Origin y SpaceX han enviado tripulaciones compuestas en su totalidad por ciudadanos privados al espacio. (Blue Origin es propiedad de Jeff Bezos, quien también es dueño de The Washington Post). Y la NASA ha buscado capitalizar el crecimiento del sector espacial comercial, anunciando en 2019 que finalmente permitiría la visita de ciudadanos privados, algo que Rusia había estado haciendo. durante años.

Las nuevas reglas llegan unos meses después de la primero misión privada de astronautas a la ISS desde los Estados Unidos en un vuelo organizado por Axiom Space, una empresa con sede en Houston que está trabajando para construir una estación espacial propia. Tres clientes que pagaban volaron en un cohete SpaceX Falcon 9 con Michael Lopez-Alegria, un exastronauta de la NASA que ahora es ejecutivo de la compañía. Axiom está planeando otra misión, que también tendrá a bordo a una ex veterana de la NASA, Peggy Whitson.

La compañía había estado planeando futuras misiones para volar tripulaciones sin guía. Pero en un aviso esta semana, reportado por primera vez por Space News, la agencia espacial dijo que “un exastronauta de la NASA brinda orientación experimentada a los astronautas privados durante la preparación previa al vuelo hasta la ejecución de la misión”, además de actuar como enlace entre la tripulación privada y los profesionales a bordo de la estación. Tener un exastronauta de la NASA “reduce el riesgo para las operaciones de la ISS”, dijo la agencia espacial.

En una entrevista, López-Alegría dijo que está de acuerdo con los cambios. “Es una buena idea”, dijo, y agregó que era “una política fundamentalmente sólida”. Pero dijo que espera que, con el tiempo, la NASA permita que los civiles vuelen solos, a medida que mejore el entrenamiento y más personas visiten la estación.

“Creo que existe una posibilidad que debería considerarse: que en algún momento podamos dejar de hacerlo después de que tengamos suficiente experiencia”, dijo. “No es ningún secreto que cuantos más asientos vendemos, más ingresos obtenemos. Por lo tanto, no debería sorprender a nadie que en algún momento nos gustaría hacer la transición a un modelo en el que no tengamos un astronauta que haya volado anteriormente”.

El piloto de la misión, Larry Connor, el fundador y socio gerente del Grupo Connor, una empresa de inversión inmobiliaria con sede en Ohio, estuvo de acuerdo. Debido a que los visitantes pasaron mucho tiempo realizando investigaciones y fueron la primera tripulación totalmente privada en llamar a la estación, “creo que tener un comandante de la NASA probado como Mike LA fue realmente clave”, dijo. “Fuimos los primeros. Tuvimos que hacerlo bien. Tuvimos que cumplir o superar todos los estándares apropiados de la NASA, lo cual hicimos”.

durante el vuelo del axiomaLópez-Alegría estaba ocupado, dijo, asegurándose de que los visitantes aprovecharan al máximo su experiencia. Mientras se preparaban diligentemente para el vuelo, entrenando durante cientos de horas en SpaceX en las afueras de Los Ángeles y en el Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston, llegar al espacio aún requería un ajuste significativo.

Muchos astronautas consiguen enfermo cuando en el espacio, una condición conocida como síndrome de adaptación espacial. Algunos descubren que sin subir o bajar en un entorno ingrávido, les da náuseas, como un mareo pesado. López-Alegría dijo que los tres con los que viajó no sufrieron ninguna enfermedad: “Fue notable lo bien que nos sentimos todos”.

Connor dijo que tan pronto como flotó hacia la estación espacial, “dije, ‘¿Cuándo comemos?’ Para el día dos o tres estaba súper cómodo en cero-G flotando durmiendo. Como tantas otras cosas, todo se reduce al individuo”.

Aún así, aprender a moverse en un entorno ingrávido puede ser discordante. Los astronautas novatos se golpean la cabeza, chocan contra paredes o instrumentación. Tienen dificultad para encontrar puntos de apoyo para mantenerlos en su lugar. Todo lo que no esté amarrado se alejará flotando.

“El problema es que cuando llegas a la estación espacial todo se vuelve más difícil”, dijo Garrett Reisman, un exastronauta de la NASA que ayudó a preparar a uno de los miembros de la tripulación, Eytan Stibbe, para el vuelo. “Las tareas diarias simples como cepillarse los dientes se vuelven complicadas. … Todo toma mucho más tiempo de lo que anticipas, y ni siquiera voy a entrar en operaciones de baño. Eso es lo peor de todo”.

La tripulación del Axiom-1 incluía a Connor, Stibbe, un hombre de negocios y ex piloto de combate de la Fuerza Aérea de Israel, y Mark Pathy, director ejecutivo de Mavrik Corp.., una empresa de inversión canadiense. En lugar de realizar un viaje de placer puro, realizaron investigaciones y experimentos científicos en el espacio, y fueron un poco demasiado ambiciosos con la cantidad de trabajo que se propusieron lograr, dijo López-Alegría.

“Llegamos allí y, vaya, estábamos abrumados”, dijo durante una conferencia la semana pasada. “Acostumbrarse a la gravedad cero no es cosa de la noche a la mañana”.

Para el próximo vuelo privado de astronautas, dijo en la entrevista, “los plazos serán más relajados. Tendremos más tiempo libre. Y nos daremos tiempo suficiente para aclimatarnos al entorno de gravedad cero”.

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