La NASA cuenta regresivamente hasta 29 segundos después del lanzamiento del gran cohete SLS

El cohete del Sistema de Lanzamiento Espacial de la NASA, reflejado en la cuenca de giro del Centro Espacial Kennedy en Florida, se lanza para un cuarto intento de ensayo general el 6 de junio de 2022.
Agrandar / El cohete del Sistema de Lanzamiento Espacial de la NASA, reflejado en la cuenca de giro del Centro Espacial Kennedy en Florida, se lanza para un cuarto intento de ensayo general el 6 de junio de 2022.

Trevor Mahlmann

La NASA intentó tres veces durante abril completar una prueba crítica de abastecimiento de combustible de su gran cohete Space Launch System. Y tres veces, debido a una media docena de problemas técnicos, la agencia espacial fracasó.

Y así, la NASA tomó la difícil decisión de hacer rodar el gran cohete de regreso al edificio de ensamblaje de vehículos para repararlo, lo que agregó un par de meses de retrasos a un programa que ya tenía años de retraso. Después de que este trabajo se completó a principios de junio, la NASA hizo rodar el cohete SLS y la nave espacial Orion de regreso a la plataforma de lanzamiento para un cuarto intento.

La dolorosa decisión resultó ser la correcta. En el transcurso de más de 14 horas el lunes, la NASA logró en gran medida completar esta prueba de abastecimiento de combustible, cargando millones de miles de galones de oxígeno líquido e hidrógeno en la primera y segunda etapa del cohete SLS.

“Fue un día largo para el equipo, pero creo que fue un día muy exitoso para el equipo”, dijo Charlie Blackwell-Thompson, director de lanzamiento de Artemis.

Ella y otros funcionarios de la NASA se unieron a una conferencia telefónica con reporteros el martes para discutir los resultados de la cuarta prueba de “ensayo de vestimenta húmeda”, que tiene como objetivo resolver los problemas de la cuenta regresiva del cohete para despegar antes del día del lanzamiento. En esa medida, la prueba pareció funcionar en gran medida. La NASA llegó a T-29 segundos del despegue durante la prueba, cerca de su objetivo previsto de T-9.3 segundos, antes de finalizar la prueba justo antes de encender los cuatro motores principales del cohete.

Durante la teleconferencia, los funcionarios de la NASA se negaron a responder preguntas específicas sobre si se necesitaría una quinta prueba para llevar la cuenta regresiva a T-9.3 segundos o cuándo el cohete podría estar listo para su lanzamiento debut. Citando el deseo de revisar más datos, los funcionarios dijeron que esperaban proporcionar esta información en un par de días más. Sin embargo, según sus comentarios, parecía que los funcionarios podrían estar inclinados a una quinta prueba.

Un puñado de problemas técnicos ocurrieron durante la prueba del lunes, el más importante de los cuales fue una fuga de hidrógeno en una desconexión rápida en la parte inferior de la torre de lanzamiento móvil que soporta el cohete SLS durante el abastecimiento de combustible. Esta línea de hidrógeno de 4 pulgadas es una de varias que se liberan del cohete justo antes del despegue y se conectan al mástil de servicio de cola de la torre.

La NASA no pudo resolver el problema con un sello con fugas durante la última parte de la prueba del lunes, por lo que optó por enmascarar la fuga del secuenciador de lanzamiento terrestre, la computadora del lado terrestre que controla la mayor parte de la cuenta regresiva. Esto no representó ningún riesgo para el cohete durante la prueba, pero tendría que arreglarse antes de un lanzamiento real.

Con este poco de enmascaramiento, el equipo de lanzamiento de la NASA pudo pasar de T-10 minutos hasta T-29 segundos y demostrar la capacidad no solo de llenar el cohete SLS sino también de mantener sus tanques de combustible llenos. Cuando el secuenciador de lanzamiento en tierra pasó a la computadora a bordo del cohete para la parte final de la cuenta regresiva, la computadora de vuelo finalizó automáticamente la cuenta.

A los funcionarios de la NASA les gustó lo que vieron. “Esta es la primera vez que hemos estado en un entorno completamente criogénico tanto en la etapa central como en la etapa superior”, dijo Blackwell-Thompson. “El recuento de terminales es un momento muy dinámico. Esperaba que tuviéramos una o dos cosas de las que necesitaríamos hablar en el recuento de terminales, pero fue extremadamente sencillo. No había nada de qué hablar”.

Esta prueba de abastecimiento de combustible es el principal obstáculo final entre el cohete SLS y un intento de lanzamiento a finales de este año. Todavía hay trabajo por hacer, y la agencia tiene que decidir si es necesaria otra prueba de vestido mojado. Pero Mike Sarafin, el gerente de la misión Artemis I, dijo que creía que, hasta la fecha, la NASA ha completado alrededor del 90 por ciento de los objetivos de prueba.

Además de reparar el sello de hidrógeno con fugas, la NASA todavía necesita hacer rodar el cohete de regreso al edificio de ensamblaje de vehículos para instalar y armar el sistema de terminación de vuelo. Es probable que este trabajo impida un intento de lanzamiento antes de finales de septiembre como muy pronto.

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