La misión espacial europea que planea tender una emboscada a un cometa

Ilustración de un artista del Comet Interceptor encontrándose con su cometa objetivo

La impresión de un artista de Comet Interceptor, que se lanzará en 2028 y esperará su objetivo hasta seis años.Crédito: Geraint Jones, UCL Mullard Space Science Laboratory

La Agencia Espacial Europea (ESA) ha aprobó una nueva misión, llamado Comet Interceptor, que se lanzará sin ningún objetivo específico en mente, sino que estará al acecho de un visitante del Sistema Solar exterior, o incluso de otra estrella. Comet Interceptor podría dar a los investigadores un primer vistazo de material prístino de mucho más allá del alcance del Sol, o incluso revelar la composición química de mundos extraterrestres.

Será la primera sonda estacionada en el espacio, lista para volar a un objetivo en poco tiempo. “Estamos asumiendo un riesgo significativo”, dice Günther Hasinger, director científico de la ESA. “Pero es una gran recompensa”.

misión, presentado por primera vez en 2019, se lanzará en 2028 junto con un nuevo telescopio, Ariel, diseñado para estudiar las atmósferas de los exoplanetas. Ambos viajarán al segundo punto de Lagrange (L2), un punto de estabilidad gravitacional a 1,5 millones de kilómetros de la Tierra —más allá de la órbita de la Luna— donde también reside el recién lanzado Telescopio Espacial James Webb.

Aquí, Comet Interceptor, la primera de las misiones de desarrollo rápido de ‘clase F’ de la ESA, permanecerá flotando en el espacio, mientras los científicos en la Tierra buscan un objetivo adecuado para visitar. El objetivo es encontrar un cometa prístino en una órbita amplia que tarde cientos de años, conocido como cometa de período largo, que ingresa al sistema solar por primera vez. Tal cometa podría originarse en una vasta región de objetos helados llamada Nube de Oort, que existe mucho más allá de Neptuno en el Sistema Solar exterior. Ninguna misión ha visitado un objeto así antes. Otras misiones, como la de la ESA nave espacial rosettahan visitado cometas de período corto, que pasan más tiempo en el Sistema Solar interior en órbitas más pequeñas y, por lo tanto, son más fuertemente alterados por el Sol.

Una imagen en blanco y negro del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko

El cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, fotografiado por la sonda Rosetta de la ESA. Rosetta y su módulo de aterrizaje, Philae, realizaron extensos estudios del cometa entre 2014 y 2016.Crédito: ESA/Rosetta/MPS para el equipo OSIRIS MPS/UPD/LAM/IAA/SSO/INTA/UPM/DASP/IDA

“Comet Interceptor nos dará una primera visión real de un cuerpo primordial”, dice Alan Fitzsimmons, investigador de cometas de la Queen’s University Belfast, Reino Unido, que no participa en la misión. “No tenemos idea de cómo será. Eso será verdaderamente una ciencia nueva, nunca antes vista”.

La misión comprenderá una nave espacial principal y dos sondas más pequeñas, una de las cuales será desarrollada por la Agencia Espacial Japonesa (JAXA). Tras la aprobación de la misión la semana pasada, la ESA ahora seleccionará un contratista principal para desarrollar la nave espacial principal, de uno de los dos diseños en competencia de Thales Alenia Space en el Reino Unido y OHB Italia en Italia.

Una vez que la nave espacial está en posición en L2, puede esperar allí durante al menos seis años para que un objetivo adecuado pase lo suficientemente cerca de la órbita de la Tierra para visitarlo. Cuando eso ocurra, Comet Interceptor disparará sus propulsores y dejará L2 en un curso de sobrevuelo. La nave espacial principal pasará junto al cometa a una distancia de unos 1.000 kilómetros para evitar cualquier daño del material cercano, mientras que las sondas más pequeñas se sumergirán más cerca, a tan solo 400 kilómetros de la superficie.

ricas recompensas

El encuentro completo durará solo unas horas, pero las recompensas científicas son considerables y no pueden ser igualadas por observaciones remotas con telescopios, incluidas las mediciones de la composición del cometa, el gas y el polvo emitidos, su temperatura y las primeras imágenes de primer plano de un objeto helado tan prístino. Eso dará una ventana al material que se formó en los albores del Sistema Solar, hace 4.500 millones de años. “Es un mensaje en una botella del período de formación”, dice Michael Kueppers de la ESA en Madrid, científico del proyecto Comet Interceptor.

Más de una docena de cometas de período largo ingresan al Sistema Solar interior cada año, aunque Comet Interceptor no podría alcanzarlos a todos. El equipo estima un 80% de probabilidad de que surja un cometa de período largo adecuado en el tiempo de Comet Interceptor en L2. Dichos cometas se pueden detectar solo meses antes de su acercamiento más cercano al Sistema Solar interior, por lo que tener una nave espacial lista en L2 hace que un sobrevuelo sea más fácil que tratar de organizar un lanzamiento con poca antelación desde la Tierra.

En el improbable caso de que no aparezca un cometa de período largo adecuado, la misión se reutilizará para visitar otro objetivo, como 73P/Schwassmann–Wachmann 3, un cometa de período corto que se cree que se rompió en pedazos.

Sin embargo, se ofrece una posibilidad aún más atractiva. En los últimos cinco años, se han visto dos objetos volando más allá de nuestro Sol que se cree que fueron expulsados ​​​​de otros sistemas solares. Oumuamua en 2017 y el cometa Borisov en 2019. Las observaciones telescópicas proporcionaron vislumbres tentativas de estos visitantes fugaces, y enviar una nave espacial podría brindarles a los investigadores mucho más información sobre sus composiciones, contenido de agua y el sistema del que se originaron.

Si se detecta un objeto de este tipo mientras el Comet Interceptor está en L2, y si el objeto pasa lo suficientemente cerca como para ser visitable, entonces la nave espacial podría ser enviada para interceptarlo, brindándonos una visión sin precedentes de material de otro sistema solar. -El aspecto del objeto es extremadamente emocionante”, dice el científico planetario Geraint Jones del University College London, quien dirigió el equipo que propuso la misión a la ESA. “Las posibilidades de encontrar un objetivo interestelar adecuado son pequeñas. Pero estaremos atentos”.

“Esta es la primera vez que se realiza una misión de respuesta tan rápida”, dice Kueppers. “No esperamos tener una gran cantidad de objetivos potenciales. Si tenemos un buen objetivo, vamos a por él”.

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