La minería de asteroides en busca de minerales puede ayudar a salvar la Tierra

La tecnología verde, que genera energía a partir de fuentes renovables, nunca ha tenido mayor demanda. Pero la producción de turbinas eólicas, baterías para vehículos eléctricos o paneles solares tiene un costo ambiental.

La extracción de materiales, conocidos como elementos de tierras raras, que se necesitan para construir tecnología verde ha infligido algunos de los peores daños ecológicos en nuestro planeta. La minería puede dejar residuos tóxicos, provocar la erosión del suelo y la contaminación del agua y desplazar a comunidades enteras.

¿Por qué no recurrir a una fuente que contiene miles de millones de dólares en riqueza mineral y puede extraerse sin dañar la Tierra?

Esa es la pregunta que se hacen los científicos e ingenieros que creen que la minería de asteroides podría ser el camino a seguir.

Los minerales en los asteroides pueden estar mucho más concentrados que en la Tierra.

Los asteroides son pequeños trozos de roca y metal en nuestro sistema solar. Conocemos alrededor de un millón de asteroides, que varían en tamaño desde unos pocos metros de ancho hasta más de 1,000 kilómetros de diámetro.

La mayoría de los asteroides orbitan entre Marte y Júpiter. Pero otros se acercan más a la Tierra, al alcance de las naves espaciales que pueden extraer su rico contenido. Sus valiosos minerales pueden estar cientos de veces más concentrados que en la Tierra.

Los elementos minerales en los asteroides incluyen oro, plata, platino, iridio, osmio, paladio, renio, rodio, rutenio, tungsteno y muchos más. Estos minerales son cruciales para la tecnología ecológica, los teléfonos inteligentes, la medicina y la industria aeroespacial debido a sus propiedades duraderas, maleables y conductoras.

Los asteroides son la “fruta madura del sistema solar”, según Chris Lewicki, ex director de vuelo en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. Lewicki cofundó Planetary Resources, que se enfoca en desarrollar minería robótica de asteroides.

Ya ha habido una serie de misiones a asteroides, incluida la misión Hayabusa de la Agencia Espacial Japonesa, que aterrizó en el asteroide Ryugu y regresó a la Tierra con una muestra.

El costo de los viajes espaciales se ha triplicado en el último medio siglo, y ya existe la tecnología para construir naves robóticas para extraer recursos espaciales. Los robots mineros necesitarían calentar el material del asteroide, separar los elementos deseados y luego regresar a la Tierra con su carga útil.

Los asteroides mineros pueden producir mucho menos CO2.

Pero, ¿qué asteroides contienen minerales valiosos?

Desde la Tierra, podemos usar imágenes espectrales para descubrir si un asteroide tiene abundancia de elementos valiosos. la Telescopio espacial James Webb ha aumentado esa capacidad ya que lleva instrumentos que utilizan longitudes de onda no disponibles desde la Tierra para analizar la superficie de asteroides y planetas.

¿Cuál es el costo ambiental de trasladar las actividades mineras tóxicas fuera del planeta? Después de todo, lanzar cohetes tiene un costo.

Andreas Hein, científico y profesor especializado en “sistemas espaciales futuros disruptivos”, ha hecho el cálculo de números. Hein dijo que extraer un kilo de platino en la Tierra crea 40.000 kg del gas de efecto invernadero CO2. Pero extraer un kilo de un asteroide solo generará 150 kg de CO2, dijo.

Hein es profesor en la Universidad de Luxemburgo, con sede en la pequeña y rica nación que tiene una agencia espacial enfocada en la minería espacial. La Agencia Espacial de Luxemburgo afirma que su objetivo es una economía espacial sostenible basada en los recursos naturales disponibles en los asteroides, así como en la Luna y Marte.

“El uso de los recursos espaciales creará importantes beneficios socioeconómicos para la humanidad”, según la agencia. Luxemburgo ha atraído a más de 70 empresas espaciales que han invertido en este potencial minero espacial.

¿Cuándo regresará a la Tierra la primera nave minera robótica?

Luxemburgo no es el único que apuesta por el futuro de la minería espacial.

Los títulos en recursos espaciales se ofrecen en la Escuela de Minas de Colorado. Es un campo emocionante pero desafiante, según el profesor Jamal Rostami del departamento de Ingeniería de Minas. “El diseño de operaciones mineras en el espacio requiere un pensamiento innovador y un énfasis en la automatización, la seguridad y la operación remota”, dijo.

El número de estudiantes que optan por estudios de recursos espaciales bien podría aumentar cuando la misión Psyche de la NASA se lance en 2023.

Psyche es un asteroide raro, totalmente metálico, del tamaño de una ciudad que se estima que contiene elementos con un valor superior a los 700 quintillones de dólares, es decir, 700 seguido de 27 ceros. La misión Psyche es una misión puramente científica que permitirá que una serie de instrumentos transmitan información sobre la composición de un asteroide que no solo es valiosa en términos monetarios, sino también en lo que podría revelar sobre el sistema solar primitivo.

¿Cuándo regresará a la Tierra la primera nave de minería robótica con una valiosa carga útil?

Algunos científicos dicen que posiblemente a principios de la década de 2030, pero los avances tecnológicos pueden acelerar el progreso. Después de todo, cuando en 1903 los hermanos Wright lograron el primer vuelo propulsado, que duró apenas 12 segundos, es posible que no creyeran que el hombre caminaría sobre la luna solo 63 años después.

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