La galaxia Cartwheel es la última instantánea cósmica del telescopio Webb

Los científicos publicaron el martes las últimas imágenes de Telescopio espacial triunfante James Webb de la NASA. Té lanzamiento más reciente documenta la galaxia Cartwheel, que se encuentra a unos 500 millones de años luz de nuestro planeta y recibe un nombre acertado por su apariencia de rueda, completa con un cubo central, un neumático e incluso radios fluorescentes ondulados. Webb también registró dos galaxias compañeras más pequeñas junto a Cartwheel.

Las nuevas imágenes llegan inmediatamente después de la presentación de la NASA el 12 de julio de cinco escenas iniciales captada por el telescopio Webb, el observatorio espacial más potente construido hasta la fecha. Desde que fueron lanzados el 25 de diciembre, los 18 espejos hexagonales de oro de Webb se han alineado para capturar otros objetivos en el espacio, aunque no se han publicado todas las imágenes. Las instantáneas han incluido la Nebulosa del Anillo Surque se asemeja a una burbuja de jabón que se expande desde una estrella muerta, y el llamativa nebulosa de Carinacompuesto de polvo arremolinado similar a acantilados irregulares.

Los astrónomos han estado estudiando la galaxia Cartwheel durante décadas. Inicialmente, se inspeccionó desde dos observatorios terrestres en Australia, primero el telescopio Schmidt del Reino Unido y luego el telescopio anglo-australiano. Pero es más conocido por el telescopio espacial Hubblecual imágenes producidas en la década de 1990 con más detalles de la composición de la galaxia. Y así como el Webb, en julio, reveló la presencia de galaxias aún más distantes que se esconden de nuestra vistasus fotografías de Cartwheel magnificaron la formación detallada de estrellas dentro de los anillos de la galaxia y las docenas de otros sistemas estelares más allá.

La aparición de Cartwheel proviene de una colisión de dos galaxias que ocurrió hace cientos de millones de años. “Suponemos que Cartwheel probablemente comenzó pareciéndose a la Vía Láctea, y luego esta otra galaxia se movió”, dijo. marcia rieke, investigador principal de la cámara de infrarrojo cercano, o Cámara NIR, uno de los instrumentos científicos del telescopio Webb. Sin embargo, la galaxia más pequeña, en lugar de quedarse atrapada en la gran espiral en la que penetraba, continuó, alejándose de la más grande. No se ve en la imagen que publicó la NASA.

Las colisiones galácticas no son infrecuentes en el espacio profundo, aunque es raro que den como resultado una forma tan perfecta que despierte la curiosidad humana. Kirk Borne, quien fue el investigador principal de la observación del Hubble de Cartwheel pero no estuvo involucrado con Webb, dijo que la forma extraña de la galaxia, que se formó por coincidencia durante la fusión, ha motivado a los astrónomos a estudiarla durante décadas.

Debido a que una galaxia más pequeña chocó contra una más grande, y directamente a través de su centro, fue menos perjudicial para la forma de cada galaxia, y ambas fueron relativamente capaces de mantener su individualidad. “Lo que cambió la forma de Cartwheel fue la influencia del campo gravitatorio de esta otra galaxia que cambió las órbitas de las estrellas en la galaxia Cartwheel original”, dijo el Dr. Rieke.

El Dr. Borne, que ha estudiado otras colisiones de galaxias, describió la galaxia más pequeña como una bala que atravesó a la grande. Después de la observación del objeto cósmico en la década de 1990, los científicos notaron un rastro de gas de hidrógeno que seguía a la galaxia más pequeña, que el Dr. Borne llamó la “pistola humeante”, lo que indica que se mantuvo en movimiento después de crear la nueva formación de Cartwheel.

Cartwheel, que ya tiene 1,5 veces el tamaño de la Vía Láctea, todavía se está expandiendo y se están formando nuevas estrellas tanto dentro de su anillo exterior como en su borde. Sin embargo, no hay una respuesta concreta sobre qué tan grande se volverá Cartwheel, cuándo dejará de crecer o qué forma tomará cuando lo haga.

Las imágenes de Cartwheel fueron ya en mano el 12 de julio, aunque no estuvieron disponibles al público hasta esta semana. han sido filtrados a hacerlos más accesibles visualmente, destacando estrellas jóvenes vívidas de tonos azules y moléculas de tonos rojos de estrellas más viejas y polvo espacial que flota entre los anillos. Si bien es colorido, Joseph DePasquale, desarrollador senior de imágenes científicas en el Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial, que administra la nave espacial Webb y Hubble, enfatizó que las estrellas y el polvo en realidad se detectan como luz infrarroja en lugar de colores.

La nueva tecnología para detectar esa luz con tanto detalle es lo que distingue las imágenes de Webb de las realizadas por el Hubble y el telescopio anglo-australiano. Mientras que Hubble tenía algunas capacidades para registrar la luz en el espectro infrarrojo, los Webb son más avanzados y crean imágenes más vibrantes. La NIRCam, por ejemplo, que fue construida por unas 25 personas que trabajaron con el Dr. Rieke durante 11 años, distingue entre sí los colores infrarrojos de las estrellas, que son invisibles para el ojo humano.

Cuando Hubble capturó a Cartwheel en la década de 1990, los “radios” de la galaxia quedaron oscurecidos por nubes de gas que dispersaban la luz, lo que dificultaba ver las miles de estrellas que se formaban en su interior. Ahora, debido a que Webb puede estudiar longitudes de onda de luz del infrarrojo medio y del infrarrojo cercano, puede filtrar el polvo espacial. Eso ayuda a confirmar algunas de las teorías sobre la composición de Cartwheel que se formaron usando la tecnología de Hubble y a descubrir nueva información, como la falta de formación de estrellas en algunas áreas entre los radios de la rueda.

“Creo que la combinación de los dos telescopios, lejos de hacer que uno de ellos quede obsoleto, en realidad solo aumenta los beneficios y el poder del Hubble porque ahora podemos hacer estas comparaciones”, dijo el Dr. Borne.

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