La estrella más lejana conocida en el universo lleva el nombre de un personaje de Tolkien: he aquí por qué

A principios de este año, un equipo de astrónomos de la Universidad Johns Hopkins dirigido por Brian Welch, candidato a doctorado, descubrió la estrella conocida más distante jamás registrada. Si bien el descubrimiento en sí es increíble y se ha informado ampliamente durante el último mes y medio, hubo una cosa en particular que me llamó la atención: la estrella lleva el nombre de un personaje de El Silmarillion de JRR Tolkien. Hay una razón para eso. Pero primero, es importante discutir cómo se descubrió realmente la estrella, llamada “Earendel”.

Lo primero que hay que saber sobre Eärendel es que su luz tarda aproximadamente 12.900 millones de años en llegar a la Tierra. Para poner esto en contexto: el poseedor del récord anterior, Ícaro, tarda 9.400 millones de años. La diferencia entre esas dos cifras es igual a más del 75% de la vida útil de la Tierra: es inimaginablemente colosal.

“Este gran salto en la distancia es probablemente una coincidencia. Encontrar estrellas con lentes gravitacionales todavía es algo bastante nuevo, por lo que no mucha gente está buscando activamente”, dijo Welch a IGN. Las lentes gravitacionales son un efecto que ocurre cuando la luz viaja a través del espacio que ha sido distorsionado por un objeto masivo y puede ampliar la imagen. de esas áreas del espacio que se ven aquí en la Tierra. “Me estaba enfocando en algunas galaxias distantes altamente magnificadas, así que encontré una estrella distante extremadamente magnificada”,

En el momento del descubrimiento, estaba estudiando el Arco del Amanecer, que es la galaxia que Earendel llama hogar. Por alguna razón, toda su investigación siguió prediciendo un solo punto aquí mientras trabajaba desde una oficina en su sótano en 2020; dos años después, Earendel se reveló al mundo.

Una imagen de Eärendel, así como el efecto de lente gravitacional que ayudó a su descubrimiento.  (Crédito de la imagen: NASA, ESA, Brian Welch (JHU), Dan Coe (STScI); Procesamiento de imágenes: NASA, ESA, Alyssa Pagan (STScI))

Una imagen de Eärendel, así como el efecto de lente gravitacional que ayudó a su descubrimiento. (Crédito de la imagen: NASA, ESA, Brian Welch (JHU), Dan Coe (STScI); Procesamiento de imágenes: NASA, ESA, Alyssa Pagan (STScI))

“El personaje de Tolkien, Eärendil, fue definitivamente la inspiración original para el nombre”, confirma Welch. “Una vez que estuvimos razonablemente seguros de que este objeto era una estrella, comencé a pensar en posibles nombres. Eärendil fue una de las primeras cosas que me vino a la mente, ya que termina navegando en su barco Vingilot por los cielos con el Silmaril en la frente, convirtiéndose en una estrella y un símbolo de esperanza sobre la Tierra Media.

“Mientras investigaba más, descubrí que la inspiración original de Tolkien para el personaje era una palabra del inglés antiguo Earendel, que significa Morning Star, que aparece en un poema titulado Crist — ‘Eala Earendel, beorhtast inglesa. Ofer midrangerd monnum enviado. Salve Eärendel, el más brillante de los ángeles. Enviado a los hombres de la Tierra Media. La referencia a la ‘estrella de la mañana’ funcionó particularmente bien, ya que este es un período de tiempo al que a menudo se hace referencia como Amanecer Cósmico, así que eso selló el trato para mí. Y la referencia al lucero del alba en inglés antiguo fue suficiente para convencer a mis coautores menos conocedores de Tolkien de que el nombre funcionaba bien”.

En cuanto a Eärendel en sí, hay algunas cosas que ya sabemos con certeza al respecto. La distancia entre él y la Tierra se determinó utilizando el corrimiento al rojo, que se refiere al fenómeno de la luz que se estira a longitudes de onda más largas y más rojas a medida que el universo continúa expandiéndose. También sabemos que pesa una masa que es aproximadamente 50 veces mayor que la del Sol, que brilla entre 1 y 10 millones de veces más. En el futuro, los científicos podrán descifrar de qué está hecha realmente la estrella, lo cual es de particular interés si se considera que su descubrimiento nos ha acercado un poco más a poder ver la primera generación de estrellas, otro detalle que hace su apodo “Morning Star” es particularmente adecuado.

Según Welch, esto abre una nueva forma de estudiar el universo distante. Los astrónomos ya plantearon la hipótesis de que eventualmente sería posible localizar la primera generación de estrellas que se formaron, pero este descubrimiento valida esa idea. Por primera vez, los astrofísicos podrán explorar estrellas de cuando las condiciones eran muy diferentes a las que vemos hoy en la Vía Láctea y sus galaxias vecinas.

“El personaje de Tolkien, Eärendil, fue definitivamente la inspiración original para el nombre”.


“Hasta ahora, todo lo que sabemos de las estrellas de primera generación (a menudo denominadas estrellas de Población III) proviene de modelos teóricos y simulaciones”, dice Welch. “Todavía no tenemos ninguna observación con la que comparar estos modelos. Si podemos encontrar estrellas Pop III, finalmente podemos comenzar a probar nuestras teorías y descubrir cómo estas estrellas, que se predice que se formarán solo a partir de hidrógeno y helio primordiales, difieren de las estrellas promedio que vemos hoy.

“Estas estrellas son las fraguas que crean muchos de los elementos más pesados ​​que terminan formando los componentes básicos de las nuevas generaciones de estrellas, planetas y, finalmente, de nosotros, las personas, por lo que averiguar cómo las primeras estrellas forman estos elementos más pesados ​​nos da una idea más clara de cómo llegamos a ser.”

Todo esto demuestra cuán crítico es realmente el descubrimiento de Welch: al demostrar que las estrellas más antiguas del universo están a nuestro alcance, nos acerca mucho más a poder determinar cómo y por qué estamos aquí hoy. Welch se apresura a señalar que las lentes gravitatorias no son nuevas: la gente ha estado observando galaxias con lentes gravitacionales durante décadas, y las predicciones teóricas de las lentes gravitacionales han existido desde la teoría de la relatividad general de Einstein. Lo que es nuevo, y lo que Welch ha demostrado que vale la pena, es la práctica de buscar estrellas con lentes gravitacionales en galaxias distantes, que se han predicho durante mucho tiempo, pero no se descubrieron correctamente hasta 2018.

“Esperamos ver muchas de esas galaxias con el JWST (Telescopio Espacial James Webb) y otros telescopios futuros, por lo que las probabilidades de encontrar estrellas más magnificadas en el universo primitivo son bastante buenas”, dice Welch. “Personalmente, espero que el récord de distancia de Earendel caiga dentro de los primeros años de las observaciones del JWST”.

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