La característica “asombrosa” del panda gigante se desarrolló hace al menos seis millones de años

Reconstrucción de Ailurarctos

Una reconstrucción artística de Ailurarctos de Shuitangba. La función de agarre de su pulgar falso (que se muestra en el individuo de la derecha) ha alcanzado el nivel de los pandas modernos, mientras que el sesamoideo radial puede haber sobresalido un poco más que su contraparte moderna al caminar (visto en el individuo de la izquierda). Crédito: Ilustración de Mauricio Antón

¿Comer bambú? Todo está en la muñeca.

¿Cuándo un pulgar no es realmente un pulgar? Cuando se trata de un hueso alargado de la muñeca del panda gigante que se utiliza para agarrar el bambú. A lo largo de su larga historia evolutiva, la mano del panda nunca ha desarrollado un pulgar verdaderamente oponible. En cambio, desarrolló un dedo similar a un pulgar a partir de un hueso de la muñeca, el sesamoideo radial. Esta adaptación única ayuda a estos osos a subsistir completamente con bambú a pesar de ser osos (miembros del orden Carnivora, o carnívoros).

En un nuevo artículo publicado hoy (30 de junio de 2022), los científicos informan sobre el descubrimiento del primer panda ancestral que comía bambú y tenía este “pulgar”. Sorprendentemente, es más largo que sus descendientes modernos. La investigación fue realizada por el curador de paleontología de vertebrados del Museo de Historia Natural del condado de Los Ángeles, Xiaoming Wang, y sus colegas.

Mientras que el célebre pulgar falso en los pandas gigantes contemporáneos (Ailuropoda melanoleuca) se conoce desde hace más de 100 años, no se entendió cómo evolucionó este hueso de la muñeca debido a una ausencia casi total de registros fósiles. Un pulgar falso fósil de un panda gigante ancestral, ailurarctos, que data de hace 6-7 millones de años, fue descubierto en el sitio de Shuitangba en la ciudad de Zhaotong, provincia de Yunnan en el sur de China. Brinda a los científicos un primer vistazo al uso temprano de este (sexto) dígito adicional, y la evidencia más temprana de una dieta de bambú en los pandas ancestrales, lo que nos ayuda a comprender mejor la evolución de esta estructura única.

Panda de Chengdu comiendo bambú

Panda de Chengdu comiendo bambú. Crédito: Reproducción de la foto con permiso de Sharon Fisher

“En lo profundo del bosque de bambú, los pandas gigantes cambiaron una dieta omnívora de carne y bayas por bambúes que consumen tranquilamente, una planta abundante en el bosque subtropical pero de bajo valor nutricional”, dice el Dr. Xiaoming Wang, curador de paleontología de vertebrados del NHM. “Sujetar firmemente los tallos de bambú para triturarlos en bocados es quizás la adaptación más crucial para consumir una cantidad prodigiosa de bambú”.

Cómo caminar y masticar bambú al mismo tiempo

Este descubrimiento también podría ayudar a resolver un misterio perdurable de los pandas: ¿por qué sus pulgares falsos parecen tan subdesarrollados? Como antepasado de los pandas modernos, ailurarctos Se podría esperar que tuviera “pulgares” falsos aún menos desarrollados, pero el fósil que descubrieron Wang y sus colegas reveló un pulgar falso más largo con un extremo más recto que el dedo ganchudo más corto de sus descendientes modernos. Entonces, ¿por qué los pulgares falsos de los pandas dejaron de crecer para lograr un dígito más largo?

“El pulgar falso de Panda debe caminar y ‘masticar’”, dice Wang. “Tal función dual sirve como el límite de cuán grande puede llegar a ser este ‘pulgar'”.

Panda Agarrar vs. Caminar

Panda agarrar vs caminar (el hueso blanco es el pulgar falso). Crédito: Cortesía del Museo de Historia Natural del Condado de Los Ángeles

Wang y sus colegas piensan que los pulgares falsos más cortos del panda moderno son un compromiso evolutivo entre la necesidad de manipular el bambú y la necesidad de caminar. La punta en forma de gancho del segundo pulgar de un panda moderno les permite manipular el bambú mientras les permite llevar su impresionante peso a la próxima comida de bambú. Después de todo, el “pulgar” cumple una doble función como sesamoideo radial: un hueso en la muñeca del animal.

“De cinco a seis millones de años debería ser tiempo suficiente para que el panda desarrollara falsos pulgares más largos, pero parece que la presión evolutiva de tener que viajar y soportar su peso mantuvo el ‘pulgar’ corto, lo suficientemente fuerte como para ser útil sin ser lo suficientemente grande. para interponerse en el camino”, dice Denise Su, profesora asociada de la Escuela de Evolución Humana y Cambio Social y científica investigadora del Instituto de Orígenes Humanos de la Universidad Estatal de Arizona, y codirectora del proyecto que recuperó los especímenes de panda.

“Al evolucionar de un ancestro carnívoro y convertirse en un alimentador de bambú puro, los pandas deben superar muchos obstáculos”, dice Wang. “Un ‘pulgar’ oponible de un hueso de la muñeca puede ser el desarrollo más sorprendente contra estos obstáculos”.

Referencia: “El primer pulgar falso del panda gigante sugiere demandas conflictivas de locomoción y alimentación” por Xiaoming Wang, Denise F. Su, Nina G. Jablonski, Xueping Ji, Jay Kelley, Lawrence J. Flynn y Tao Deng, 30 de junio de 2022, Informes científicos.
DOI: 10.1038/s41598-022-13402-y

Los autores de este artículo están afiliados al Museo de Historia Natural del Condado de Los Ángeles, Los Ángeles, CA, EE. UU.; Instituto de Paleontología y Paleoantropología de Vertebrados, Academia China de Ciencias, Beijing, China; Universidad Estatal de Arizona, Tempe, Arizona, EE. UU.; Universidad Estatal de Pensilvania, University Park, Pensilvania, EE. UU.; Instituto de Zoología de Kunming, Academia China de Ciencias, Kunming, Yunnan, China; Instituto de Yunnan de Reliquias Culturales y Arqueología, Kunming, Yunnan, China; Universidad de Harvard, Cambridge, MA, Estados Unidos.

La financiación fue proporcionada por la Fundación Nacional de Ciencias de EE. UU., la Fundación de Ciencias Naturales de Yunnan, la Fundación Nacional de Ciencias Naturales de China, los gobiernos de Zhaotong y Zhaoyang, el Instituto de Paleontología y Paleoantropología de Vertebrados.

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