James Hall: el escocés mundano que ilumina el planeta Tierra

ESTA semana se cumplirá el 190 aniversario de la muerte de una personalidad de la Ilustración que debería ser mucho más conocida en Escocia y en otros lugares por su contribución generalmente no reconocida a nuestra comprensión de la materia misma del planeta Tierra.

Cuando obtiene el crédito que merece, Sir James Hall de Dunglass es reconocido como el padre de la geología experimental, el científico que probó las teorías geológicas de su amigo James Hutton e inventó una máquina experimental que fue una primicia mundial.

Nacido en Dunglass en lo que ahora es East Lothian el 17 de enero de 1761, Hall era hijo de Sir John Hall, tercer baronet, y su esposa Magdalena o Magdalen née Pringle, ella misma hija de Sir Robert Pringle, baronet de Stichill en lo que fue luego Roxburghshire.

Sir John había hecho de Dunglass su hogar y su hijo James eventualmente construiría su propia mansión en el sitio diseñado en parte por el arquitecto y pintor Alexander Nasmyth. Fue destruido por un incendio en 1947 y el Dunglass moderno data de la década de 1960.

Hall tenía solo 15 años cuando su padre murió en julio de 1776, y lo sucedió en la baronet, lo que lo convirtió en un adolescente rico cuando aún estaba en la escuela en Londres, siendo su tutor su tío materno, Sir John Pringle, entonces presidente de la Royal Society.

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Bajo la dirección de Pringle, Hall fue enviado a estudiar a Christ’s College, Cambridge, pero se fue después de dos años sin graduarse y se fue a Francia y Suiza para continuar sus estudios. educación. Curiosamente, Hall pudo haber estado considerando una carrera militar ya que sus estudios en Francia fueron en el colegio militar en Brienne, donde un compañero de estudios más joven era un tal Napoleón Bonaparte. En el exilio en Santa Elena, muchos años después, Napoleón recordó que James Hall fue el primer nativo de Gran Bretaña que conoció, mientras que uno de los últimos que conoció fue el hijo de Hall, el capitán Basil Hall.

En lugar de una vida militar, Hall regresó a Escocia y llegó a la Universidad de Edimburgo para estudiar con tres profesores eminentes e innovadores: John Walker, quien ocupó la cátedra de filosofía natural de 1779 a 1803; Joseph Black, el famoso químico; y John Robison, el profesor de filosofía natural nacido en Glasgow que, entre otras cosas, inventó la sirena y fue uno de los primeros propagadores de la teoría de la conspiración sobre los illuminati y la masonería.

Afortunadamente para la ciencia, Hall prestó más atención a las teorías de Walker y Black que a las de Robison, y en 1783 realizó un Gran Tour de tres años por Europa.

Hall se inspiró en Black para usar su gira para estudiar las últimas teorías químicas y los científicos continentales que conoció animaron al joven a estudiar geología, entonces una ciencia infantil. Investigó los productos de la actividad volcánica en Italia, especialmente en la isla de Sicilia, y en Francia conoció a Antoine Lavoisier, quien entonces estaba produciendo sus revolucionarias ideas sobre química. Ya había reconocido y nombrado oxígeno e hidrógeno y ayudaría a diseñar el sistema métrico y la tabla de elementos antes de ser guillotinado durante el Reinado del Terror en 1794.

En 1785 en Roma, Hall hizo pintar su retrato por la artista suiza Angelica Kauffman, entonces una de las artistas más de moda de la Ciudad Eterna.

Al regresar a Escocia en 1786, Hall se casó con Lady Margaret Douglas, hija del conde de Selkirk, y tendrían seis hijos. Con la Ilustración escocesa alcanzando su apogeo, Hall se lanzó a la vida social y científica de Edimburgo. Recuerde que en ese momento, grandes figuras de la Ilustración como Adam Smith y Joseph Black se conocían personalmente y probablemente fue a través de Black que Hall conoció a Hutton, el padre de la geología moderna, quien había presentado sus teorías sobre la formación de la Tierra en la Royal Society de Edimburgo en 1785.

Hall y Hutton se hicieron amigos y en 1788, junto con otra figura de la Ilustración, el científico John Playfair, los geólogos partieron de Dunglass en un viaje por la costa hasta Siccar Point, donde encontraron la famosa formación rocosa Discordancia de Hutton. El artículo de Hutton “La teoría de la Tierra o una investigación de las leyes observables en la composición, disolución y restauración de la tierra sobre el globo” había sido presentado a la Sociedad Real de Edimburgo en 1785 y ahora, tres años después, se había obtenido la mejor evidencia hasta el momento. encontró que respalda la teoría de Hutton de que varios tipos de roca se formaron en diferentes momentos, no argumentados de manera uniforme como otros, y se depositaron en estratos afectados por la erosión. Hutton también teorizó que las formaciones rocosas demostraban que el planeta era mucho más antiguo que el registro bíblico, una sugerencia que los Kirk lo ridiculizaron, y todo lo que quedaba era probar la teoría mediante experimentos.

Entra Hall, quien al principio tenía muchas dudas sobre las teorías de Hutton. Sin embargo, en el espíritu de la Ilustración, se dispuso a examinar las teorías de su amigo después de la muerte de Hutton en 1797. Ahora, el verdadero genio de Hall salió a la luz cuando llevó a cabo más de 500 experimentos de prueba y error que incluyeron la fusión de rocas para fusionarlas. ellos y la invención de una máquina de modelado analógico para medir la presión lateral sobre capas de arcilla, demostrando así que las rocas pueden desarrollarse en pliegues.

Al igual que muchas de las figuras de la Ilustración, Hall tenía muchos otros intereses y escribió libros sobre arquitectura y ciencia, además de ser diputado por un mandato de un distrito electoral de Cornualles y presidente de la Royal Society of Edinburgh.

Sir James Hall murió en su casa de Edimburgo en George Street el 23 de junio de 1832 y fue enterrado en el cementerio de Greyfriars Kirk en la ciudad.

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