Extraño grupo aislado de osos polares descubierto en Groenlandia

Un oso polar del sureste de Groenlandia sobre un glaciar, o hielo de agua dulce, a 61 grados norte en septiembre de 2016.

Un oso polar del sureste de Groenlandia sobre un glaciar, o hielo de agua dulce, a 61 grados norte en septiembre de 2016.
Foto: Thomas W. Johansen/NASA Océanos derritiéndose en Groenlandia

Los investigadores han identificado una población previamente desconocida de osos polares que viven aislados en el sureste de Groenlandia. Los osos cazan focas en los fiordos, en las plataformas de hielo de agua dulce, en lugar de en el hielo marino que retrocede rápidamente como otras especies de osos polares.

Un nuevo reportaje en la revista. Ciencias describe la población, que ahora eleva el número total de grupos de osos polares conocidos de 19 a 20. Los científicos sabían que algunos osos polares podrían estar en esta área según los registros históricos y el conocimiento de las comunidades indígenas en el Ártico, y finalmente pudieron para confirmar que se trata de una población separada. el grupo consiste de unos cientos de osos, y las hembras tienden a ser más pequeñas que las de otras poblaciones.

“Los osos polares en el sureste de Groenlandia son los osos polares genéticamente más aislados del planeta. Son distintos de las otras 19 subpoblaciones de osos polares en el Ártico y más divergentes de las subpoblaciones vecinas que cualquier otra pareja”, dijo Kristin Laidre, científica polar de la Universidad de Washington y autora principal del estudio, en un correo electrónico a Earther. “Han estado separados durante unos cientos de años, y probablemente siempre hayan sido una población pequeña”.

Los científicos trabajaron durante años para establecer puestos de investigación en Groenlandia, colocar collares a los osos y monitorearlos para confirmar su adaptabilidad y aislamiento. Laidre dijo que este nuevo grupo fue rastreado desde 2015 hasta 2021.

Tres osos polares adultos en el sureste de Groenlandia en abril de 2015. Están utilizando el hielo marino durante el tiempo limitado en que está disponible.

Tres osos polares adultos en el sureste de Groenlandia en abril de 2015. Están utilizando el hielo marino durante el tiempo limitado en que está disponible.
Foto: Kristin Laidre/Universidad de Washington

Elizabeth Peacock, profesora asistente en la Facultad de Medicina de la Universidad de Emory y experta en osos polares, escribió un artículo de perspectiva para acompañar la investigación de Laidre en la revista Science. Explicó que algunas publicaciones en línea han insinuado que este grupo aislado de osos podría ser una población “próspera” porque han encontrado una nueva forma de cazar. Pero Peacock no está segura de que ese sea el caso.

“La plasticidad generalmente se refiere a un individuo que tiene la capacidad de, ya sabes, usar diferentes comportamientos… entonces, ‘puedo descubrir cómo matar una morsa o puedo descubrir cómo atrapar peces’”, dijo. “La selección natural se trata de adaptarse con el tiempo… eso supone que los osos polares tienen suficiente tiempo para cambiar lo que están haciendo para responder a la selección natural”.

Desafortunadamente, los efectos de cambio climático están ocurriendo más rápido de lo que muchos osos polares pueden reproducirse.

Los puntos en el mapa de la izquierda muestran los lugares donde se recolectaron muestras de osos polares de Groenlandia.  La nueva población del sureste de Groenlandia, que se muestra como puntos rojos, se encuentra entre 60 y 64 grados norte.

Los puntos en el mapa de la izquierda muestran los lugares donde se recolectaron muestras de osos polares de Groenlandia. La nueva población del sureste de Groenlandia, que se muestra como puntos rojos, se encuentra entre 60 y 64 grados norte.
Imagen: Laidre et al./Ciencia

En su artículo, Peacock señaló otras poblaciones conocidas de osos polares que han mostrado signos de plasticidad, como anidar tierra adentro lejos del agotamiento del hielo marino o cazar diferentes tipos de presas cuando su dieta habitual de focas no es tan abundante. Hay dudas sobre si la caza de glaciares seguirá siendo posible en el futuro, ya que el hielo se derrite en ambos polos. Las generaciones de osos polares se tratan 10 años de duración, pero el cambio climático está afectando al hielo a un ritmo mucho más rápido que eso. Los investigadores están preocupados de que este nuevo comportamiento no se transmita, porque la crisis climática está agotando rápidamente el hielo en el Ártico.

“NO TENEMOS IDEA si están conduciendo. No sabemos nada acerca de si la población es estable o está en problemas. Esto requerirá más investigación”, dijo Laidre en un correo electrónico. Para determinar realmente cómo le está yendo a esta población frente al cambio climático, los científicos tendrán que estudiar la supervivencia de las osas polares adultas marcándolas y estudiándolas durante tres o cuatro años.

“El hielo de los glaciares puede ayudar a que un pequeño número de osos polares sobreviva durante períodos más largos bajo el calentamiento climático y puede ser importante para la persistencia de la especie (lo que significa prevenir la extinción), pero no está disponible para la gran mayoría de los osos polares”, dijo. “El seguimiento futuro de estos osos tal vez pueda decirnos un poco más sobre el futuro de la especie”.

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