El volcán Tonga envió suficiente agua a la atmósfera para calentar temporalmente el planeta

la erupción del volcán submarino Hunga Tonga-Hunga Ha’apai desde principios de este año envió tanto vapor de agua a la atmósfera que es probable que caliente temporalmente la superficie de la Tierra, según las observaciones de un satélite de la NASA. Este problema temporal no afectará significativamente el clima de nuestro planeta, pero muestra cuán masiva fue realmente la erupción.

Este video en bucle muestra una nube paraguas generada por la erupción submarina del volcán Hunga Tonga-Hunga Ha’apai. Crédito de la imagen: NASA.

El volcan entró en erupción el 15 de enero, a unas 40 millas (65 kilómetros) al norte de la capital de Tonga (más de 4000 km al este de la costa de Australia), creando un tsunami y un estampido sónico que dio la vuelta al mundo dos veces. La erupción envió una columna de vapor de agua a la estratosfera, una capa de la atmósfera, con suficiente agua para llenar 58.000 piscinas olímpicas, según la NASA.

El fenómeno fue masivo y fue detectado por el instrumento Microwave Limb Sounder (MLS) en el satélite Aura de la NASA, que mide el ozono, el vapor de agua y otros gases atmosféricos. Los científicos estiman que la erupción envió 146 teragramos de agua a la estratosfera. Esto equivale a alrededor del 10% del agua ya presente en la capa de la atmósfera.

“Nunca habíamos visto algo así”, dijo en un comunicado Luis Millán, científico atmosférico del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California. Millán lideró una investigación sobre la cantidad de vapor de agua que expulsa el volcán. “Tuvimos que inspeccionar cuidadosamente todas las medidas en el penacho para asegurarnos de que fueran confiables”, agregó.

Una erupción masiva

Las erupciones volcánicas rara vez liberan tanta agua. La NASA comenzó a tomar medidas hace 18 años, y desde entonces solo otras dos erupciones (la de 2008 evento Kasatochi en Alaska y el 2015 Erupción Calbuco en Chile) envió cantidades significativas de vapor de agua. Pero esos no se acercan al evento de Tonga, y el vapor de agua se disipó rápidamente.

En general, el agua hace que las erupciones de los volcanes sean más explosivas, por lo que se esperaría que un evento explosivo como el de Tonga tuviera mucha agua, pero aun así, fue sorprendente ver cuánta agua arrojó la erupción a la atmósfera. En este caso, no fue solo el agua del volcán en sí lo que los investigadores detectaron, sino el agua del océano alrededor del volcán que se vaporizó.

Por lo general, los aerosoles de los volcanes tardan entre dos y tres años en caer de la estratosfera. Pero el agua de la erupción de Tonga podría tardar entre cinco y diez años en disiparse, según los investigadores. Dado ese marco de tiempo y la cantidad de agua, sería la primera erupción volcánica registrada que impacta el clima a través del calentamiento de la superficie.

El planeta ya se ha calentado 1,1 grados centígrados desde el comienzo de la revolución industrial y se espera que siga calentándose. Afortunadamente, se espera que el efecto del vapor de agua del volcán sea pequeño y temporal, y no debería acentuar nuestros problemas climáticos.

Los autores del nuevo estudio también explican que la razón principal de la enorme cantidad de vapor de agua fue la profundidad de la caldera del volcán: 150 metros (490 pies) por debajo de la superficie. Si fuera demasiado poco profundo, la cantidad de agua de mar calentada por el magma no habría igualado la que llegó a la estratosfera, y si fuera demasiado profundo, la profundidad del océano habría limitado la erupción.

El instrumento MLS se utilizó para detectar vapor de agua debido a su capacidad para observar señales de microondas naturales liberadas de la atmósfera. Al medir estas señales, el MLS puede ver a través de obstáculos como nubes de ceniza que pueden cegar a otros instrumentos y enfocarse en el vapor de agua. Para Millán, fue “el único instrumento” con una cobertura lo suficientemente densa como para capturar la columna de vapor de agua, y es una buena herramienta para ayudarnos a comprender eventos extremos como la erupción de Tonga.

El estudio fue publicado en la revista Cartas de investigación geofísica.

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