El trío rico regresa a la Tierra después de un viaje chárter a la Estación Espacial Internacional

CABO CAÑAVERAL, Florida. (AP) — Tres ricos empresarios regresaron el lunes de la Estación Espacial Internacional con su escolta de astronautas, concluyendo un costoso viaje que marcó el debut de la NASA como anfitrión B&B.

Volando de regreso en una cápsula SpaceX, se amerizaron en el Atlántico frente a la costa de Florida para cerrar una gira de 17 días que les costó 55 millones de dólares cada uno.

Se suponía que el viaje duraría poco más de una semana, pero el mal tiempo mantuvo a los visitantes en órbita casi el doble del tiempo previsto.

“Bienvenido de nuevo al planeta Tierra”, dijo por radio el control de la misión SpaceX desde el sur de California. “Esperamos que hayan disfrutado los días extra en el espacio”.

“Increíble misión”, dijo el magnate inmobiliario Larry Connor.

Antes de partir de la estación espacial el domingo por la noche, el grupo agradeció a sus siete anfitriones, incluidos tres astronautas de la NASA cuya propia misión está llegando a su fin.

Fue la primera vez que la NASA abrió sus escotillas espaciales a los turistas después de evitar la práctica perfeccionada durante décadas por Rusia. El otoño pasado, un equipo de filmación ruso voló, seguido por un magnate de la moda japonés y su asistente. En cada caso, un cosmonauta en servicio activo viajó con ellos.

Los últimos invitados estuvieron acompañados por un exastronauta de la NASA que ahora trabaja para Axiom Space, la compañía de Houston a cargo del vuelo, convirtiéndolo en el primer viaje completamente privado a la estación espacial.

Después de albergar más de lo esperado, la NASA estaba ansiosa por dejar espacio para la próxima tripulación. SpaceX intentará enviar tres astronautas de la NASA y un italiano a la estación espacial tan pronto como el miércoles. Reemplazarán a los tres estadounidenses y un alemán allí desde noviembre que regresarán a la Tierra en su propia cápsula SpaceX.

El ritmo es increíblemente rápido para los estándares de la NASA. Benji Reed de SpaceX dijo que la compañía lanzó a sus primeros pasajeros, un par de pilotos de prueba de la NASA, hace dos años y acaba de completar su primer vuelo privado a la estación espacial usando la misma cápsula.

Axiom se encargó de la logística del viaje de sus tres clientes de pago: Connor de Dayton, Ohio; el director general canadiense de capital privado, Mark Pathy; y el inversionista israelí Eytan Stibbe de Tel Aviv. Su chaperón fue Michael Lopez-Alegria, un vicepresidente de Axiom que voló al espacio cuatro veces cuando era astronauta de la NASA.

Fue una “increíble aventura que hemos tenido, incluso más larga y más emocionante de lo que pensábamos”, dijo López-Alegría después de partir de la estación espacial.

Axiom se asoció con SpaceX para el viaje que comenzó con un despegue el 8 de abril desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA. Fue el segundo vuelo privado de SpaceX, que se produjo solo unos meses después de la excursión orbital de un multimillonario con los ganadores del concurso.

Mientras estaban en el espacio, los visitantes hicieron experimentos y miraron hacia la Tierra.

“Ha sido revelador de tantas maneras”, dijo Pathy, “que creo que tendrá un impacto tan duradero en mi vida”.

La experiencia fue especialmente personal para Stibbe. Se desempeñó como piloto de combate con Ilan Ramon, el primer astronauta de Israel que murió a bordo del transbordador espacial Columbia en 2003.

Stibbe voló copias de las páginas supervivientes del diario espacial de Ramón, así como obras de arte y música creadas por los hijos de Ramón. Celebró la Pascua con pan de matzá que recogió y pescado gefilte ofrecido por los rusos de la estación.

El segundo vuelo de Axiom está programado para la próxima primavera, ya que la compañía espera tener su propia estación espacial para 2030.

“Hubo muchos ojos en esta misión solo para ver si era práctico”, dijo Derek Hassmann, director de operaciones de Axiom, después del amerizaje. “Todo el mundo entendió que era posible”, pero se preguntó si los aficionados podrían lograrlo con un entrenamiento abreviado, sin molestar a la tripulación de la estación espacial.

“Creo que demostramos que podíamos hacer eso”, dijo Hassmann.

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