El juego de la NASA planeó contingencias para la estación espacial mientras la alianza rusa continuaba: fuentes

WASHINGTON, 4 ago (Reuters) – La NASA y la Casa Blanca han elaborado silenciosamente desde fines del año pasado planes de contingencia para la Estación Espacial Internacional a la luz de las tensiones con Moscú que comenzaron a acumularse antes de la invasión rusa de Ucrania, según nueve personas con conocimiento de la materia. los planes.

La planificación del juego de la agencia espacial de EE. UU. muestra cómo EE. UU. está haciendo malabarismos con su relación con Rusia, un aliado crucial en el proyecto de la estación espacial internacional, que también involucra nombres corporativos como Boeing.(PROHIBICIÓN)SpaceX y Northrup Grumman(NOC.N).

En riesgo está una alianza de dos décadas que la NASA ha tratado de preservar como uno de los pocos vínculos restantes de cooperación civil entre las dos superpotencias.

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Los planes redactados por los funcionarios estadounidenses establecieron formas de sacar a todos los astronautas de la estación si Rusia se fuera abruptamente, mantenerla funcionando sin el hardware crucial proporcionado por la agencia espacial rusa y potencialmente deshacerse del laboratorio orbital años antes de lo planeado, según tres de las fuentes, todas las cuales pidieron no ser identificadas.

Si bien los funcionarios de la NASA y la Casa Blanca han reconocido la existencia de planes de contingencia anteriormente, han evitado discutirlos en público para evitar aumentar las tensiones con Rusia. En cambio, los funcionarios de la NASA enfatizan la estrecha relación que tienen con la agencia espacial rusa, Roscosmos.

“Obviamente, estamos muy comprometidos con que continuemos esta relación”, dijo la jefa de operaciones espaciales de la NASA, Kathy Lueders, en una entrevista la semana pasada. “Sin embargo, debemos asegurarnos de que tenemos planes. Somos la NASA. Siempre tenemos contingencias”.

La ISS fue diseñada hace más de dos décadas para ser técnicamente interdependiente entre la NASA y Roscosmos. La NASA proporciona giroscopios para el equilibrio de la estación espacial y paneles solares para la electricidad, y Roscosmos controla la propulsión que mantiene en órbita el laboratorio del tamaño de un campo de fútbol.

Varias compañías espaciales se han involucrado en la planificación, con Boeing, uno de los contratistas privados clave de la estación, asignando un equipo de ingenieros para examinar formas de controlar la estación espacial sin los propulsores de Rusia, dijo una de las fuentes.

En las últimas semanas, la NASA ha trabajado en la redacción de una solicitud formal a los contratistas sobre formas de desorbitar la estación espacial antes de lo planeado en caso de que Rusia se retire de la alianza, dijeron dos de las fuentes. Rusia gestiona los propulsores de la estación desde Moscú, desempeñando un papel clave en la conducción de la estación hacia la atmósfera terrestre al final de su vida.

Las agencias de noticias rusas citaron la semana pasada al recién nombrado jefe espacial, Yuri Borisov, diciendo que el país no tenía una fecha fija para su retiro de la EEI, pero que cualquier retiro se haría “en estricto cumplimiento de nuestras obligaciones”. El acuerdo intergubernamental de la estación requiere que cualquier socio dé un aviso de intención de irse con un año de anticipación.

Roscosmos no pudo ser contactado de inmediato para comentar el jueves.

La NASA dijo a Reuters que Roscosmos preguntó hace dos años si la agencia espacial de EE. UU. podría proporcionar una nave espacial para ayudar en ese proceso de salida de órbita.

De lo contrario, la NASA se negó a abordar los planes de contingencia específicos que está considerando, pero dijo que está “buscando continuamente nuevas capacidades en la estación espacial y planificando una transición sin problemas a destinos operados comercialmente en la órbita terrestre baja”.

La agencia tiene un esfuerzo para sembrar el desarrollo de estaciones espaciales privadas que podrían suceder a la ISS después de su fecha de finalización prevista de 2030.

CONTROL DE HÉLICE

La planificación de contingencia de la NASA se ha centrado en gran medida en controlar la estación sin los propulsores de Rusia, dijeron las fuentes.

En una demostración en junio, Northrop Grumman utilizó por primera vez una versión modificada de su nave espacial de carga Cygnus para alterar la órbita de la estación espacial mientras estaba atracada, demostrando con éxito una alternativa potencial a los propulsores de Rusia.

Todas las futuras cápsulas de Cygnus serán capaces de esos refuerzos si la NASA lo solicita, dijo una portavoz de Northrop. La prueba fue parte de un esfuerzo de la NASA que comenzó en 2018, pero se aceleró en medio de crecientes tensiones, dijeron las fuentes.

Mientras tanto, SpaceX, la empresa privada de naves espaciales fundada por Tesla(TSLA.O) El director ejecutivo Elon Musk también ha estado estudiando capacidades de reactivación similares, dijeron dos de las fuentes. La cápsula Dragon de SpaceX transporta carga y astronautas hacia y desde la estación espacial.

La planificación de contingencia de la NASA con la Casa Blanca comenzó a fines de 2021 cuando las relaciones de Estados Unidos con Rusia se deterioraron, dijeron cuatro funcionarios estadounidenses.

También se produjo después de que el Ministerio de Defensa de Rusia probara en noviembre un arma antisatélite al destruir un satélite inactivo, creando un campo de escombros cerca de la ISS que obligó a los astronautas a refugiarse, dijeron las fuentes.

No obstante, altos funcionarios de ambas agencias espaciales han reafirmado la alianza en el espacio.

“Ha sido enormemente beneficioso para la ciencia de EE. UU., para la tecnología de EE. UU., el avance de nuestro programa espacial de EE. UU., y por lo tanto es de interés para la seguridad nacional de EE. UU.”, dijo Rose Gottemoeller, asesora de seguridad nacional del ex presidente de EE. UU. Bill Clinton en asuntos rusos y euroasiáticos. de la relación en la ISS con Rusia.

“Incluso después de esta horrible y violenta invasión de Ucrania, hemos podido sostenerla porque es beneficiosa para nosotros, como lo es para los rusos”, agregó Goettemoeller, quien desempeñó un papel clave en forjar la alianza de la estación espacial entre Estados Unidos y Rusia. en 1993.

Subrayando la relación aún sólida entre las dos agencias espaciales, las fuentes dijeron que un pequeño equipo de funcionarios de la NASA se reunió con sus homólogos rusos en Moscú a principios de julio para finalizar un acuerdo buscado durante mucho tiempo para compartir vuelos de astronautas a la ISS, una capacidad que la NASA considera clave. para tener un viaje de respaldo a la estación.

El acuerdo, anunciado el 15 de julio, permite a los cosmonautas rusos volar en naves espaciales fabricadas en Estados Unidos a cambio de que los astronautas estadounidenses puedan viajar en las cápsulas rusas Soyuz. La primera cosmonauta rusa bajo el acuerdo, Anna Kikina, se lanzará a bordo del Crew Dragon de SpaceX desde Florida en septiembre. Lee mas

Y la NASA está en conversaciones con Roscosmos, junto con los otros socios de la estación, incluidos Japón, Canadá y la Agencia Espacial Europea, para extender la fecha de finalización formal actual de la alianza ISS otros seis años hasta 2030.

Si bien las tensiones políticas son un factor clave de los planes de contingencia, los observadores del programa espacial de Rusia también señalan las presiones financieras de esa agencia.

La semana pasada, el jefe de Roscosmos, Borisov, citó las predicciones de los ingenieros rusos de que podría ocurrir una “avalancha” de problemas técnicos en la ISS después de 2024 y dijo que el costo de mantener el segmento ruso más allá de esa fecha sería “enorme”. Agregó que era “económicamente conveniente” que Rusia explorara la construcción de su propia estación espacial.

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Información de Joey Roulette, editado por Ben Klayman y Janet McBride

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