El ensayo general para el cohete de espacio profundo de la NASA se acortó por solo unos segundos

Después de tres intentos fallidos anteriores, la NASA alimentó con éxito su nuevo cohete masivo de espacio profundo, el Sistema de Lanzamiento Espacial, por primera vez el lunes, completando un hito crítico antes del primer vuelo del vehículo. Sin embargo, hubo una sombra sobre el logro. El abastecimiento de combustible fue parte de un elaborado ensayo general que terminó 20 segundos antes de lo que había planeado la NASA, y no está claro si la agencia obtuvo todos los datos y la práctica que necesitaba para proceder con el lanzamiento debut del cohete.

El Sistema de Lanzamiento Espacial, o SLS, es una pieza clave del programa insignia Artemis de la NASA, un esfuerzo elaborado para enviar a la primera mujer y la primera persona de color a la superficie de la Luna. Pero primero, SLS necesita volar, y antes de que eso suceda, La NASA quería pasar por todos los intrincados pasos que conducen a un lanzamiento real, excepto por la parte donde despega el cohete.

Con el SLS de pie en su plataforma de lanzamiento en el Centro Espacial Kennedy en Florida, los ingenieros y controladores de vuelo de la NASA llenaron el vehículo con sus propulsores ultra fríos el lunes, tal como lo harían en un día de lanzamiento. Con todos los tanques SLS llenos, el equipo de vuelo hizo una cuenta regresiva hasta un tiempo de despegue simulado, con el plan de detener la cuenta regresiva en aproximadamente T-menos 9 segundos. En cambio, el equipo detuvo la cuenta regresiva en T-menos 29 segundos debido a una fuga de hidrógeno. La NASA dice que pudo completar la mayoría de sus objetivos para la prueba, principalmente cargar el vehículo con propulsor, pero que todavía hay algunos a los que no pudieron llegar con el corte prematuro.

“Diría que se cumplieron la mayoría de nuestros objetivos”, dijo Charlie Blackwell-Thompson, director de lanzamiento de Artemis en la NASA, durante una conferencia de prensa después de la prueba. “Tal vez hubo pequeñas piezas dentro de ese objetivo principal en las que nos quedamos un poco cortos”.

La NASA ha intentado este ensayo general tres veces antes, y todos esos intentos terminaron antes de que los controladores de vuelo pudieran cargar completamente el cohete con propulsor. Después del tercer intento fallido, la NASA introdujo el SLS en el enorme edificio de ensamblaje de vehículos de la agencia para realizar varias reparaciones y mejoras antes hacer rodar el cohete de nuevo sobre la almohadilla el 6 de junio.

Tres de los objetivos más importantes del ensayo general incluyeron demostrar que el equipo de vuelo podía cargar el vehículo con propulsor, detener la cuenta regresiva y luego drenar el SLS de combustible, todo lo cual se realizó el lunes. Además, la NASA pudo ingresar a la cuenta regresiva terminal, la fase final de la cuenta regresiva que comienza T-menos 10 minutos antes del lanzamiento.

NASA/Ben Smegelsky

Una de las grandes cosas que no pudieron probar fue un intento de reciclaje. El equipo originalmente planeó bajar a T-menos 33 segundos, detenga el conteo y luego regrese a T-menos 10 minutos. Ese objetivo era simular una suspensión inesperada el día del lanzamiento y un intento de volver a intentarlo, lo que a veces puede ocurrir. Entonces, el equipo habría llegado a T-menos 9,3 segundos, el momento justo antes de que la secuencia comience a encender los motores principales en la base del cohete.

Los planes cambiaron durante la prueba. El despegue simulado se retrasó por horas debido a una serie de problemas en los que trabajaron los controladores de vuelo durante todo el día, incluida una fuga de hidrógeno. En última instancia, los controladores de vuelo optaron por omitir la parada y el giro en T-menos 33 segundos y simplemente continuar hasta T-menos 9,3 segundos. según CBS. Sin embargo, sabían que la fuga de hidrógeno probablemente provocaría un aborto dentro de las computadoras de vuelo antes de llegar a la cuenta regresiva final.

Durante una conferencia de prensa posterior a la prueba, el personal de la NASA destacó que se cumplieron la mayoría de los objetivos del ensayo general. “Diría que estamos en el percentil 90 en términos de dónde debemos estar en general”, dijo Mike Sarafin, gerente de la misión Artemis en la NASA. Pero fueron vagos acerca de los elementos que no se completaron. Uno de los objetivos que no cumplieron incluía demostrar algo conocido como “flujo de purga”, una forma de mantener las temperaturas adecuadas del propulsor, debido a la fuga de hidrógeno. También había hardware antiguo en los propulsores de cohetes sólidos que no tuvieron la oportunidad de dispararse como estaba previsto.

Ahora, la NASA dice que está analizando los datos que hizo recogerá y determinará los próximos pasos. “Creo que nos tomaremos un par de días y superaremos eso, y luego tomaremos una decisión sobre cuál es el mejor camino a seguir”, dijo Tom Whitmeyer, administrador asociado adjunto de la NASA para sistemas de exploración comunes. Es posible que la agencia opte por hacer otro tipo de prueba de combustible, y Jim Free de la NASA, administrador asociado de la NASA para el desarrollo de sistemas de exploración, dijo antes de este intento que la NASA quería una prueba exhaustiva antes de volar. “Esta es la primera vez que volamos este vehículo, y creo que debemos entender todo lo que podamos antes de comprometernos con el lanzamiento”, dijo Free la semana pasada. Pero Whitmeyer sí notó que existe un “riesgo relativo de continuar ejerciendo el hardware en la plataforma”.

En cuanto a cómo esto podría afectar la línea de tiempo para el primer vuelo del SLS, la NASA no lo dice. SLS está programado para hacer su debut durante un vuelo llamado Artemis I, en el que el cohete lanzará una cápsula de tripulación vacía llamada Orion alrededor de la Luna en un viaje de una semana. Antes de este ensayo general, la NASA señaló que el primer intento probable de lanzamiento sería durante una ventana que se abrió a fines de agosto. Ahora, con esta prueba, la NASA no está fijando fechas firmes. “No creo que lo sepamos todavía”, dijo Whitmeyer. “Realmente necesitamos sentarnos y hacer todo lo que acabamos de hablar: mirar los objetivos, ver lo que logramos y ver qué trabajo adicional podría ser necesario”.

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