‘Día Cero’: Gqeberha en Sudáfrica está contando los días hasta que sus grifos de agua se sequen

Es el camino lleno de baches, que discurre entre viviendas de chabolas apretujadas y casas beige financiadas con fondos públicos, lo que hace que equilibrar contenedores llenos con 70 litros de agua a su regreso sea una molestia.

“El hogar se siente lejos cuando empujas 70 kilogramos de agua en una carretilla”, dijo el residente de 49 años del empobrecido municipio sudafricano de Kwanobuhle.

Ahora gran parte de la ciudad está en cuenta regresiva para el “Día Cero”, el día en que todos los grifos se secan, cuando no se puede extraer una cantidad significativa de agua. Eso es en alrededor de dos semanas, a menos que las autoridades aceleren seriamente su respuesta.

La región más amplia del Cabo Oriental de Sudáfrica sufrió una severa sequía plurianual entre 2015 y 2020, que devastó la economía local, particularmente su sector agrícola. Tuvo solo un breve currículum antes de volver a caer en la sequía a fines de 2021.

Al igual que muchas de las peores crisis de recursos naturales del mundo, la grave escasez de agua aquí es una combinación de mala gestión y patrones climáticos distorsionados causados ​​por el cambio climático provocado por el hombre.

Morris Malambile dice que empujar una carretilla llena de contenedores de agua todos los días es

Además de eso, miles de fugas en todo el sistema de agua significan que gran parte del agua que se canaliza fuera de las represas nunca llegará a los hogares. El mantenimiento deficiente, como una bomba defectuosa en un suministro principal de agua, solo ha empeorado la situación.

Eso ha dejado a Malambile, que vive con su hermana y sus cuatro hijos, sin otra opción que caminar con su carretilla por el municipio todos los días durante los últimos tres meses. Sin este ritual diario, él y su familia no tendrían agua potable.

“La gente que no vive aquí no tiene idea de cómo es despertarse por la mañana, y lo primero que piensa es el agua”, dijo Malambile. Su familia tiene suficientes recipientes para contener 150 litros de agua, pero cada día llena alrededor de la mitad mientras el resto todavía se usa en casa.

“Mañana, esos están vacíos, y tengo que traerlos de nuevo”, dijo. “Esta es mi rutina, todos los días, y es agotador”.

Cuenta regresiva hasta el día cero

Las perspectivas de lluvia significativa para ayudar a reabastecer los embalses aquí parecen sombrías, y si las cosas continúan como están, alrededor del 40% de la ciudad más amplia de Gqeberha se quedará sin agua corriente.

El Cabo Oriental se basa en sistemas meteorológicos conocidos como “mínimos de corte”. Los sistemas meteorológicos de movimiento lento pueden producir lluvias de más de 50 milímetros (alrededor de 2 pulgadas) en 24 horas, seguidas de días de clima húmedo persistente. El problema es que ese tipo de lluvia simplemente no ha estado llegando.

Los próximos meses tampoco pintan un panorama prometedor. En su Perspectiva climática estacional, el Servicio Meteorológico de Sudáfrica pronostica precipitaciones por debajo de lo normal.

Esta no es una tendencia reciente. Durante casi una década, las áreas de captación de las principales represas de suministro de la Bahía Nelson Mandela han recibido precipitaciones por debajo del promedio. Los niveles de agua han disminuido lentamente hasta el punto en que las cuatro represas se encuentran en un nivel combinado de menos del 12% de su capacidad normal. Según los funcionarios de la ciudad, menos del 2% del suministro de agua restante es realmente utilizable.

Fresco en la mente de la gente aquí está la crisis del agua de Ciudad del Cabo de 2018, que también fue provocada por la grave sequía anterior, así como por problemas de gestión. Los residentes de la ciudad harían fila para recibir sus 50 litros de agua racionada individualmente cada día, por temor a llegar al Día Cero. En realidad, nunca llegó a ese punto, pero estuvo peligrosamente cerca. El racionamiento estricto permitió a la ciudad reducir a la mitad el consumo de agua y evitar lo peor.

Y como no se esperan fuertes lluvias, los funcionarios de Nelson Mandela Bay están tan preocupados por su propio Día Cero que están pidiendo a los residentes que reduzcan drásticamente su consumo de agua. Simplemente no tienen otra opción, dijo el gerente de distribución de agua del municipio, Joseph Tsatsire.

“Si bien es difícil monitorear cuánto usa cada persona, esperamos transmitir el mensaje de que es crucial que todos reduzcan el consumo a 50 litros por persona al día”, dijo.

Un letrero que insta a los residentes a restringir el uso de agua en los suburbios de Gqeberha.
Para poner eso en perspectiva, el estadounidense promedio usa más de siete veces esa cantidad, a 82 galones (372 litros) por día.

Si bien partes de la ciudad probablemente nunca sentirán el impacto total de un posible Día Cero, se están preparando varias intervenciones para ayudar a los residentes en las llamadas “zonas rojas” donde sus grifos inevitablemente se secan.

A principios de este mes, el gobierno nacional sudafricano envió una delegación de alto rango a Nelson Mandela Bay para hacerse cargo de la crisis e implementar estrategias de emergencia para estirar lo último del suministro menguante de la ciudad.

La detección de fugas y las reparaciones fueron un enfoque, mientras que se están haciendo planes para extraer el “agua de almacenamiento muerta” por debajo de los niveles actuales de las presas de suministro. Se perforaron pozos en algunos lugares para extraer agua subterránea.

Algunas de las intervenciones, incluida la reparación de fugas y el transporte de agua en camiones, significan que algunos que habían perdido el suministro de agua en el hogar están comenzando a recibir un goteo de sus grifos por la noche. Pero no es suficiente y las autoridades están buscando soluciones más grandes y de más largo plazo para un problema que solo es proyectado a empeorar más se calienta la Tierra.
Trabajadores que construyen un punto de recolección de agua en el suburbio de Walmer en Gqeberha.
Sudáfrica es naturalmente propensa a la sequía, pero el tipo de sequías de varios años que causan tanta miseria y perturbaciones son cada vez más frecuentes.

Se está explorando una planta de desalinización, para purificar el agua del océano para el consumo público, aunque tales proyectos requieren meses de planificación, son costosos y, a menudo, contribuyen aún más a la crisis climática, cuando funcionan con combustibles fósiles.

La gente de Kwanobuhle se siente ansiosa por el futuro y se pregunta cuándo terminará la crisis.

En el grifo comunal allí, Babalwa Manyube, de 25 años, llena sus propios recipientes con agua mientras su hija de 1 año espera en su automóvil.

“Descargar inodoros, cocinar, limpiar: estos son problemas que todos enfrentamos cuando no hay agua en los grifos”, dijo. “Pero criar a un bebé y tener que preocuparse por el agua es una historia completamente diferente. ¿Y cuándo terminará? Nadie puede decírnoslo”.

adaptándose en casa

En Kwanobuhle, la vivienda pública es para personas con pocos o ningún ingreso. El desempleo es abundante y el crimen está en un aumento constante. Las calles están llenas de residentes que buscan dinero. Viejos contenedores de transporte funcionan como barberías improvisadas.

Justo al otro lado del metro se encuentra Kamma Heights, un nuevo suburbio arbolado situado en una colina con una vista hermosa e ininterrumpida de la ciudad. Está salpicado por varias casas de lujo recién construidas, y a menudo se puede ver a los residentes sentados en sus balcones, disfrutando de los últimos rayos de sol antes de que el sol se esconda en el horizonte.

Algunos residentes de Kamma Heights son lo suficientemente ricos como para asegurar un suministro de agua de respaldo. Rhett Saayman, de 46 años, deja escapar un suspiro de alivio cada vez que llueve y escucha el agua fluir hacia los tanques que ha erigido alrededor de su casa durante los últimos dos años.

Su plan para ahorrar dinero en agua a largo plazo resultó ser una inversión invaluable para asegurar el suministro de agua de su hogar.

Saayman tiene una capacidad de almacenamiento de 18.500 litros. El agua para uso doméstico general, como baños, pasa por un filtro de partículas de 5 micras y un filtro de bloque de carbón, mientras que el agua para beber y cocinar pasa por un filtro de ósmosis inversa.

Rhett Saayman de pie junto a uno de sus varios tanques de agua en su casa en Kamma Heights.

“Todavía dependemos del agua municipal de vez en cuando cuando no hemos llovido lo suficiente, pero eso podría ser dos o tres veces al año, y normalmente solo por unos pocos días a la vez”, dijo. “La última vez que usamos agua municipal fue en febrero, y desde entonces hemos tenido suficiente lluvia para mantenernos”.

Agregó: “Viendo cómo van las cosas en la ciudad, definitivamente es un alivio saber que tenemos agua potable limpia y suficiente para descargar nuestros inodoros y ducharnos. Nuestra inversión está dando sus frutos”.

Se les pide a los residentes en muchas partes del área de la bahía que reduzcan su consumo para que el agua pueda correr a través de tuberías verticales, tuberías temporales ubicadas en lugares estratégicos para que el agua pueda desviarse hacia las áreas más necesitadas.

Esto significa que algunos de los vecindarios más prósperos de la ciudad, como Kama Heights, podrían ver una gran caída en sus suministros de agua, y ellos también tendrán que hacer fila en los grifos comunales, tal como lo están haciendo los de Kwanobuhle.

De cara al futuro, las autoridades meteorológicas locales han pintado un panorama preocupante de los próximos meses, con algunas advertencias de que el problema se ha prolongado durante tanto tiempo que revertirlo puede ser imposible.

“Hemos estado advirtiendo a los funcionarios de la ciudad sobre esto durante años”, dijo Garth Sampson, portavoz del Servicio Meteorológico de Sudáfrica en la Bahía Nelson Mandela. “Si quiere culpar a los políticos y funcionarios por la mala gestión, o al público por no conservar el agua, ya no importa. Señalar con el dedo no ayudará a nadie. La conclusión es que estamos en una crisis y hay muy poco que podamos hacer más.”

El agua gotea de un grifo en un punto de recolección de agua en el suburbio de Walmer en Gqeberha, Sudáfrica.  Es una de las muchas áreas de recolección establecidas en la ciudad.

Según Sampson, las áreas de captación que abastecen a la Bahía Nelson Mandela necesitan alrededor de 50 milímetros de lluvia en un período de 24 horas para que haya un impacto significativo en los niveles de la presa.

“Mirando las estadísticas de los últimos años, nuestra mejor oportunidad de ver eventos de 50 milímetros probablemente sea en agosto. Si no vemos ninguna lluvia significativa para septiembre, entonces nuestra próxima mejor oportunidad es alrededor de marzo del próximo año. que es preocupante”, dijo.

“La única forma en que esta crisis de agua terminará con una inundación. Pero afortunada o desafortunadamente, dependiendo de a quién le preguntes, no hay pronósticos que sugieran lluvias de esa magnitud en el corto plazo”.

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