Después de un ataque mortal en 2009, la búsqueda de Zawahiri por parte de la CIA se volvió personal

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Fue uno de los días más oscuros en la historia de la CIA: siete agentes asesinados después de ser atraídos por un informante deshonesto a una trampa mortal. En los años transcurridos desde entonces, los recuerdos del desastre de 2009 en el este de Afganistán ayudaron a animar la búsqueda global de la agencia de inteligencia de un terrorista escurridizo que se cree que jugó un papel clave en la muerte de los oficiales.

Ese terrorista era Ayman al-Zawahiri, el líder de al-Qaeda asesinado el sábado, en un ataque de la CIA. Nada en las declaraciones oficiales estadounidenses describe la muerte de Zawahiri como venganza por las pérdidas estadounidenses en Khost, Afganistán, unos 12 años antes. Pero muchos oficiales de inteligencia anteriores y actuales dicen que eso es exactamente lo que se sintió.

La CIA, según la práctica habitual, no ha reconocido públicamente ninguna participación en el lanzamiento del misil que golpeó a Zawahiri mientras estaba parado en su balcón en un edificio de apartamentos en Kabul, la capital afgana. Pero desde el lunes, la confirmación de la muerte del egipcio de 71 años ha desencadenado una respuesta emocional dentro de la sede de la agencia en Langley, Va., y también entre antiguos colegas, amigos y familiares de quienes murieron o resultaron heridos en 2009.

“Este es un momento increíblemente personal”, dijo Marc Polymeropoulos, un exfuncionario de la división de operaciones de la CIA que sirvió con varios de los cinco hombres y dos mujeres de la agencia asesinados en Camp Chapman, una base de la CIA en las afueras de Khost desde donde la agencia realizaba misiones clandestinas contra al-Qaeda y combatientes talibanes. . Además de los siete agentes de la CIA, también murieron un alto oficial de inteligencia jordano y un conductor afgano.

Polymeropoulos describió las muertes en Camp Chapman como “el ejemplo más claro de los trágicos costos de la lucha contra el terrorismo”.

Numerosos funcionarios actuales y anteriores de la CIA marcaron la noticia de la muerte de Zawahiri con publicaciones en las redes sociales que rendían homenaje a los funcionarios de la CIA y los funcionarios del equipo de seguridad que murieron en el ataque de Khost, el más mortífero contra la CIA desde que ocho empleados murieron en un atentado con bomba en la embajada de EE. UU. en Beirut en 1983.

“Solo recuerda. Son héroes”, exdirector de la CIA y general retirado. Michael N Hayden escribió en una publicación de Twitter. En una entrevista, Hayden recordó haber trabajado con dos de los oficiales asesinados, la jefa de la base de Khost, Jennifer Matthews y Elizabeth Hanson, y haber aprendido sobre sus muertes mientras estaban en la sede de la CIA el día del ataque.

“Salí a mi auto y lloré”, dijo Hayden.

El director de la CIA, William J. Burns, en respuesta a una consulta de The Washington Post, no comentó sobre los detalles de la operación contra Zawahiri, pero dijo que los hechos eran “profundamente personales para la CIA”.

Zawahiri apareció en su balcón. La CIA estaba lista para matarlo.

“En la búsqueda de Ayman al-Zawahiri, un ataque brutal cobró la vida de siete oficiales de la CIA en Khost en 2009”, dijo Burns. “Si bien el terrorismo sigue siendo un desafío muy real, la remoción de Zawahiri disminuye esa amenaza y ofrece una medida de justicia”.

El papel de Zawahiri en la asombrosamente compleja operación de al-Qaeda contra la base de la CIA fue narrado en un libro 2011 y también descrito en artículos y ensayos sobre el ataque. La figura clave fue un ciudadano jordano, Humam al-Balawi, un médico que se metió en problemas en su país de origen por publicar mensajes a favor de Al Qaeda en las redes sociales. Después de ser interrogado por el servicio de inteligencia de Jordan, lo persuadieron para que se convirtiera en un informante de contraterrorismo. En última instancia, Balawi accedió a viajar a Pakistán para recopilar información que pudiera ayudar a la CIA a buscar a Osama bin Laden y otros importantes líderes de al-Qaeda y los talibanes.

Después de desaparecer durante meses, Balawi apareció a fines de 2009 con una afirmación inicial: había establecido contactos de alto nivel dentro de la comunidad de militantes de al-Qaeda que se escondían en la región tribal sin ley a lo largo de la frontera entre Afganistán y Pakistán.

Como prueba, Balawi comenzó a proporcionar evidencia de sus interacciones, incluidos videos de teléfonos celulares de altos líderes de al-Qaeda, a sus contactos jordanos, quienes pasaron la información a la CIA. La Dirección General de Inteligencia de Jordania trabaja regularmente con sus homólogos de EE. UU. para rastrear y frustrar operaciones terroristas en todo el mundo, y los dos países consultaron de cerca el caso Balawi.

A fines de diciembre de 2009, la CIA estaba ansiosa por reunirse con el espía jordano, al percibir un avance potencial en la búsqueda latente de la agencia de bin Laden y otros líderes terroristas detrás de los ataques del 11 de septiembre de 2001. Con aparente desgana, Balawi accedió a una reunión en la base de la CIA en Khost. Luego, en un movimiento que aseguró una recepción entusiasta por parte de los estadounidenses, colgó un nuevo detalle particularmente tentador: el médico estaba brindando atención médica a Zawahiri, entonces el número dos de al-Qaeda.

Balawi compartió detalles oscuros sobre la condición física de Zawahiri, incluidas sus diversas enfermedades crónicas y las cicatrices de años de tortura en las prisiones egipcias. Los detalles coincidían con lo que la CIA ya sabía sobre Zawahiri y parecían confirmar que Balawi estaba en contacto cercano con el diputado de al-Qaeda.

La reunión se fijó para el 30 de diciembre de 2009, y numerosos expertos en contraterrorismo de la CIA planeaban asistir. Balawi llegó en automóvil y, debido a la extrema sensibilidad que rodeaba la reunión, la CIA aplazó los registros físicos del informante hasta que estuvo dentro del complejo de la agencia.

De hecho, Balawi había estado en una misión, pero su lealtad era a al-Qaeda, no a Jordan oa la CIA. Debajo de su capa escondió una bomba hecha de poderosos explosivos C4. Después de acercarse al equipo de la CIA, detonó el dispositivo.

El ataque dio lugar a una extensa investigación y provocó numerosos cambios operativos, incluido el fortalecimiento de las salvaguardias de contrainteligencia. Los funcionarios de la agencia no pudieron determinar el alcance total de la participación de Zawahiri en la planificación del ataque de 2009, pero al menos se permitió ser el cebo para una operación sofisticada que permitió a un terrorista suicida penetrar en una instalación ultrasegura y altamente secreta de la CIA. dijeron funcionarios actuales y anteriores.

El camino de Zawahiri hacia un líder terrorista mundial

Es por eso que muchos en la CIA vieron la muerte de Zawahiri como un acto de justicia, después de años de espera. El martes, se colocó una copia impresa de un artículo del Washington Post sobre la tumba de Matthews, el jefe de la base de Khost asesinado en 2009. “Estados Unidos mata al líder de al-Qaeda Ayman al-Zawahiri en un ataque con drones en Kabul”, decía el titular.

La imagen apareció en una publicación de Twitter el martes por Kristin Woodun ex oficial de la CIA que trabajó con Matthews.

“Ten paz, hermana”, dice el tuit.

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