¿Comprar un coche eléctrico, salvar el planeta? No exactamente

Comentario

Es bueno ver el progreso legislativo para abordar los efectos del cambio climático, como se refleja en el acuerdo anunciado la semana pasada entre el senador Joe Manchin y el líder de la mayoría Chuck Schumer. Pero en cierto modo la propuesta se queda corta. En particular, los subsidios para la compra de vehículos eléctricos pueden no ser la mejor manera de abordar el cambio climático global.

El proyecto de ley especifica un crédito fiscal máximo de $7,500 para un vehículo eléctrico nuevo, extendido desde el statu quo, y un nuevo crédito de $4,000 para la compra de uno usado.

El primer problema debería ser obvio a partir de la experiencia reciente con el estímulo y las tasas de inflación más altas resultantes: cuando le das dinero a los consumidores, a veces conduce a precios más altos. El riesgo es que estos subsidios den lugar a vehículos eléctricos más caros, no a más vehículos eléctricos.

Actualmente, el mercado de vehículos eléctricos se enfrenta a algunas limitaciones por el lado de la oferta. Si pide un Tesla ahora mismo, por ejemplo, es posible que tenga que esperar meses. Ford y General Motors están produciendo vehículos eléctricos, pero no es el principal énfasis de su producción. A nivel macro, el mundo no tiene suficiente capacidad de batería para tener éxito con una conversión a gran escala a vehículos eléctricos.

Un enfoque alternativo podría centrarse en el lado de la oferta en lugar del lado de la demanda. Si la política pudiera hacer que las baterías de los vehículos eléctricos fueran más baratas, más eficientes y más disponibles, los precios de los vehículos eléctricos caerían y los consumidores comprarían más. Además, los efectos serían en todo el mundo, en lugar de limitarse a los EE. UU.

Por supuesto, es posible que el aumento de la demanda de vehículos eléctricos ayude a reducir los precios de las baterías y a expandir la oferta. Pero el resultado más simple y quizás más probable es que, a corto plazo, tanto los precios como los costos de los vehículos eléctricos aumentarán y los consumidores estadounidenses comprarán insumos escasos del resto del mundo. Hay largos plazos de entrega para establecer nuevas fuentes de litio, y un subsidio que no durará para siempre (según el proyecto de ley, expiraría en 2032) puede no ser suficiente para dar el impulso necesario. Apoyar nuevas tecnologías para el abastecimiento de litio podría ser una mejor estrategia.

Otra motivación para el subsidio a los vehículos eléctricos podría ser aumentar la demanda, alentar la producción y alentar a las empresas automotrices a encontrar formas de reducir costos. Eso podría suceder, pero tenga en cuenta que un país con costos por unidad en rápida caída en un sector en particular es un país con una pequeña cantidad de proveedores dominantes, tal vez solo uno o dos. (La empresa que produce más terminará con los costos más bajos y tendrá una posición sólida en el mercado). Si el mercado de vehículos eléctricos está algo monopolizado, una mayor parte del beneficio de los subsidios se destinará a las empresas que a los clientes.

Yo mismo no estoy molesto por ese resultado. Pero no es así como se anuncia la política. Y si las empresas obtienen la mayor parte de los beneficios en forma de mayores ganancias, es posible que los vehículos eléctricos no se vuelvan tan populares.

El proyecto de ley también tiene elementos mercantilistas, que no son ideales desde el punto de vista climático. Los subsidios se aplican solo a los vehículos norteamericanos, y los componentes de la batería deben ser cada vez más estadounidenses con el tiempo, sin permitir los componentes chinos. Entonces, en la medida en que la política sea efectiva, inclinará el mercado hacia los productos estadounidenses.

Esa no es una característica sorprendente de la legislación estadounidense. Aún así, es posible que los productores estadounidenses no estén en la mejor posición para resolver el problema de los vehículos eléctricos asequibles y escalables. ¿Es tan inteligente impulsar el crecimiento crítico en la producción de vehículos eléctricos en un mercado de salarios relativamente altos?

Algunos comentaristas han sugerido que los fabricantes de automóviles coreanos Hyundai y Kia serán los líderes en la producción de vehículos eléctricos. Pero es posible que vean sus mayores avances en innovación y productividad fuera de América del Norte, posiblemente en Europa o India.

Tenga en cuenta que el cambio climático es un problema global; reducir las emisiones de EE. UU. solo hará mucho. Esta legislación bien podría conducir a emisiones más bajas en los EE. UU. pero hacerlas un poco más difíciles de lograr en el resto del mundo, reduciendo así su eficacia.

No es ningún misterio por qué la legislación estadounidense tendría disposiciones que subsidian a los consumidores y empresas estadounidenses. Pero la conveniencia política es una explicación, no una excusa. El cambio climático es un problema global que exige soluciones globales.

Más de la opinión de Bloomberg:

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• ¿Por qué los vehículos eléctricos son cada vez más grandes y pesados?: Chris Bryant

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Esta columna no refleja necesariamente la opinión del consejo editorial o de Bloomberg LP y sus propietarios.

Tyler Cowen es columnista de opinión de Bloomberg. Es profesor de economía en la Universidad George Mason y escribe para el blog Marginal Revolution. Es coautor de “Talento: cómo identificar a los energizantes, creativos y ganadores en todo el mundo”.

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