California gasta $ 61 millones en nuevos cruces de carreteras para mantener segura la vida silvestre

Una representación del Liberty Canyon Wildlife Crossing, que ayudaría a restaurar la conectividad en la Cordillera de Santa Mónica, protegiendo a los pumas de la extinción.  Foto cortesía de Federación Nacional de Vida Silvestre/Living Habitats
Una representación artística del Liberty Canyon Wildlife Crossing, que ayudaría a restaurar la conectividad en la Cordillera de Santa Mónica, protegiendo a los pumas de la extinción. Foto cortesía de Federación Nacional de Vida Silvestre/Living Habitats

Sería solo otro día normal, casi 17 pies sobre la autopista 101 en Agoura Hills.

Un lagarto caimán del sur y un sapo del oeste se esconden del calor en el verdor de la vegetación nativa restaurada. Los cachorros de león de montaña saltan sobre las rocas y saltan a los cañones cercanos. El sol brilla en las plumas de un águila real que vuela por encima.

Esta es la escena que los ambientalistas esperan que algún día se haga realidad en un enorme paso elevado sobre la autopista de diez carriles que atraviesa las montañas de Santa Mónica, cerca de Los Ángeles. El proyecto conocido como Liberty Canyon Wildlife Crossing está un paso más cerca de suceder ahora que el gobernador. Gavin Newsom ha firmado un presupuesto que incluye $7 millones para ayudar a construirlo — y otros $54.5 millones para proyectos similares en otras partes del estado.

Es parte de un impulso nacional más grande para construir puentes y túneles que ayudan a los animales a cruzar con seguridad carreteras y autopistas muy transitadas. El objetivo es doble: dar a las especies en riesgo el espacio que necesitan para encontrar pareja y reducir la cantidad de accidentes automovilísticos que ponen en peligro tanto a la vida silvestre como a los humanos.

Cerca de 7,000 choques de vehículos al año en las carreteras de California involucran animales salvajes grandes, como ciervos, según datos de 2018 del Road Ecology Center de la Universidad de California, Davis. Eso es casi 20 choques por día, al menos. Es probable que muchos no se informen.

Y no son baratos, ni para los conductores ni para el gobierno. Entre 2015 y 2018, los choques con la vida silvestre han costado más de $ 1 mil millones. Los gastos incluyen daños al automóvil, lesiones personales, respuesta de emergencia, impactos de tráfico, pérdida de trabajo y limpieza.

Las carreteras no son solo sitios de accidentes para los ciervos atrapados en los faros; también son una gran división que puede amenazar el futuro de toda una especie.

Eso se debe a que las carreteras atraviesan un hábitat crítico, lo que hace imposible que los animales de un lado se reproduzcan con los animales del otro. Esto conduce a la consanguinidad y las deformidades que resultan de la disminución de la diversidad genética.

Los cruces de vida silvestre pueden ayudar

Utah vio un Reducción del 98,5 % en la mortalidad de ciervos cuando construyó dos pasos subterráneos para animales en un tramo de carretera que bloqueaba las rutas migratorias tradicionales. En Colorado, vehículo de vida silvestre las colisiones se redujeron en un 89% después de que el estado construyera dos puentes para ayudar a los venados bura y los alces a cruzar una carretera de manera segura. Arizona, Florida, Montana, Oregón, Nuevo México, Washington y Wyoming también han construido cruces de vida silvestre exitosos.

¿Pero California? A pesar de su reputación de conciencia ambiental, el Estado Dorado está atrasado en la construcción de estos cruces. El paso elevado de Liberty Canyon sería el primer puente de California en el sistema de carreteras estatales diseñado específicamente para fomentar la conectividad de la vida silvestre. E incluso con la nueva financiación, todavía faltan años para que se complete.

“No somos un estado ambiental”, dijo Fraser Shilling, codirector de la Centro de ecología vial en UC Davis. “No tenemos una legislación basada en el medio ambiente que resulte en la protección de la vida silvestre”.

Este año, sin embargo, los conservacionistas se sienten alentados por la acción en el Capitolio estatal. Un proyecto de ley que se está tramitando en la Legislatura alienta a la agencia estatal de transporte a construir más cruces de vida silvestre.

Y el presupuesto que los legisladores aprobaron el mes pasado incluye nuevos fondos para construir pasos elevados y subterráneos para animales. Además de los $7 millones para el puente en Liberty Canyon, también incluye $2 millones para construir un túnel para ciervos y leones de montaña que pasen por debajo de la autopista 17 en las montañas de Santa Cruz, más $52,5 millones para otros cruces de vida silvestre que aún no se han construido. identificado.

Michelle Mariscal, ecologista de la Autoridad de Preservación del Hábitat de Puente Hills, camina hacia el paso subterráneo de vida silvestre de Harbor Boulevard en La Habra Heights. Foto de Pablo Unzueta para CalMatters

Los cruces de vida silvestre han ganado apoyo en todo el espectro político, tanto de ambientalistas como de grupos que abogan por los cazadores. Aunque no está de acuerdo con la prohibición de California de cazar pumas, Dan Whisenhunt, director ejecutivo de la Asociación de Ciervos de California, apoya la construcción de más pasos elevados y subterráneos.

“Este es un momento en que la política escucha al sentido común… porque nadie pierde en esto”, dijo Whisenhunt. “Podría ser alguien de Los Ángeles o San Francisco o de otro estado, viajando por la autopista 395, y se beneficiarán de ese cruce porque no habrá venados cruzando la calle”.

Cerca del lago Tahoe, por ejemplo, tres pasos subterráneos ayudan a los venados bura a deambular con seguridad por debajo de la autopista 395. En el condado de Los Ángeles, el paso subterráneo de vida silvestre de Harbor Boulevard es un túnel de metal corrugado que dirige a los coyotes, venados y gatos monteses por debajo de la carretera. En el Condado de Orange, un corredor proporcionar una ruta segura para zorros grises, gatos monteses, coyotes y otras criaturas para viajar entre las montañas de Santa Ana y la costa.

Los pasos subterráneos son generalmente más baratos que los pasos elevados, y algunos animales, como los ciervos, los prefieren.

Los pumas, sin embargo, prefieren los pasos elevados. El deseo de protegerlos de la extinción ha llevado al impulso de años para construir Liberty Canyon Wildlife Crossing. Se espera que esté terminado a fines de 2025, será el paso de vida silvestre más grande del mundo.

El paso elevado de Liberty Canyon podría salvar a los pumas amenazados

Leones de montaña en las montañas de Santa Ana y Santa Mónica frente al 99% de posibilidades de extinción dentro de los próximos 50 años, y el aislamiento genético es el culpable.

“Se están cruzando entre sí y enfrentan este vórtice de extinción”, dijo Mari Galloway, gerente del programa de California en Wildlands Network. “Se muestra en esta cola torcida”.

La cola torcida es un presagio familiar. Hace algunas décadas, quedaban menos de 30 pumas en Florida. Aislados por carreteras, estaban criando en círculos demasiado pequeños. La prueba estaba en la cola: cuando estaba al borde de la extinción, los extremos de las colas se doblaban y se deformaban.

“Lo que necesitan es conectividad genética, por lo que Liberty Canyon brindará más oportunidades para que los pumas externos ingresen y realmente le den un impulso y diversidad a ese acervo genético”, dijo Tiffany Yap, científica principal del Centro para la Diversidad Biológica en San Francisco. . “Ese cruce no solo es realmente clave para los pumas, sino que ayudaría a una increíble cantidad de biodiversidad en el área”.

Conectando un lado de la cadena montañosa con el otro, el cruce proporcionaría un paso seguro para los pumas, así como para las serpientes tuza, el venado bura y los conejos de rabo blanco del desierto.

El proyecto, que se espera que cueste $87 millones, está siendo financiado con dólares públicos y privados, incluidos $250,000 de la Fundación Leonardo DiCaprio y $ 25 millones de la Fundación Annenberg.

“No solo dependemos del estado”, dijo Beth Pratt, directora ejecutiva regional de la Federación Nacional de Vida Silvestre.

Las inversiones no solo impulsan los esfuerzos de conservación, sino que también hacen que las carreteras sean más seguras y económicamente autosuficientes. En Placerville, en las estribaciones de Sierra Nevada, la construcción de un túnel bajo la autopista 50 costó 1,3 millones de dólares.

“El proyecto está bastante cerca de haberse pagado solo al reducir las colisiones con los ciervos”, dijo Shilling, ecologista de UC Davis.

Atraer a los constructores de carreteras para que planifiquen la vida silvestre

El dinero, sin embargo, no es el único problema. Incluso si la financiación constante se destinara a los cruces de vida silvestre, construirlos puede ser complicado.

Eso se debe a que los planificadores de transporte de California, bajo la presión de servir a las comunidades en crecimiento y aliviar el tráfico, no han tenido muchos incentivos para construir túneles y puentes para animales. Senador estatal Henry Stern quiere cambiar eso.

“Tenemos todos estos grandes objetivos estatales en torno a la biodiversidad y la protección de las tierras naturales y la conservación de los espacios abiertos”, dijo el demócrata de Malibu. “Pero pensamos que necesitábamos hacer algo… que realmente integrara la conectividad de la vida silvestre y la conectividad del hábitat en el proceso de planificación del transporte”.

Proyecto de ley 790 del Senado de Stern crea un sistema de incentivos eso le permite a Caltrans, la agencia que construye carreteras y autopistas, obtener créditos del estado si moderniza las carreteras con nuevos cruces de vida silvestre.

En el futuro, cuando Caltrans construya proyectos de transporte que puedan tener impactos ambientales adversos, el departamento podrá recurrir a estos créditos de mitigación de la construcción de cruces de vida silvestre. El concepto es similar a otros programas ambientales que alientan a las empresas a compensar parte de su contaminación pagando por beneficios ecológicos.

El proyecto de ley fue aprobado por el Senado con un abrumador apoyo bipartidista y ahora está siendo considerado en la Asamblea.

El proyecto de ley también otorgaría créditos de mitigación a Caltrans cuando sus proyectos protejan especies incluidas en la Ley de Especies en Peligro de Extinción de California. Desde octubre de 2020, algunos leones de montaña en el sur de California y la costa central han recibido protección legal temporal bajo la ley, mientras que el Departamento de Pesca y Vida Silvestre del estado revisa si deben ser catalogados como amenazados.

Eso significa que si el proyecto de ley de Stern se convierte en ley, proyectos como Liberty Canyon podrían recibir un impulso porque Caltrans podría recibir créditos de mitigación por construir un cruce que ayude a los pumas.

Este número también representa una oportunidad para que Newsom promueva el legado de su familia de conservación del león de montaña. Hace más de 30 años, su padre, William Newsom, defendió la medida electoral que prohibía la caza de la especie en California. El gobernador recuerda lamiendo sobres para ayudar a promover la prohibición de caza de su padre, le dijo al Sacramento Bee el año pasado.

Stern habló con Newsom sobre su conexión con los pumas cuando recorrieron el sitio de Liberty Canyon Wildlife Crossing hace casi dos años.

“Así es como él y muchas otras personas se conectan con la naturaleza”, dijo Stern. “Él estaba allí afuera con su padre ayudando a que se aprobara la iniciativa original del empollón del león de montaña… y quería correr en el desierto conmigo… y se notaba que eso despertó al niño que hay en él”.

asuntos de cal es una empresa de periodismo de interés público comprometida con explicar cómo funciona el Capitolio de California y por qué es importante.

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