Bennie Thompson ha pasado su carrera protegiendo los derechos electorales

BOLTON, Miss.— Fue aquí, en este pueblo mayoritariamente negro de 441 personas, que el representante Bennie G. Thompson asistió a una escuela secundaria segregada. Allí fue donde su padre pasó toda su vida trabajando como mecánico y pagando impuestos, pero nunca disfrutando del derecho al voto. Y fue donde el futuro congresista, a principios de la década de 1970, hizo campaña para alcalde mientras empacaba un arma, luego de recibir amenazas de personas blancas que se resistían a renunciar a su poder político.

Así que no sorprendió a los que conocen bien al Sr. Thompson que se apresurara a mencionar a Bolton, Mississipi, después de ordenar la primera audiencia del comité que investiga el caso del 1 de enero. Ataque del 6 al Capitolio de los Estados Unidos.

“Soy de una parte del país donde la gente justifica las acciones de la esclavitud, el Ku Klux Klan y los linchamientos”, dijo el Sr. Thompson, presidente del comité. “Recuerdo esa oscura historia cuando escucho voces hoy que intentan justificar las acciones de los insurrectos el 1 de enero. 6, 2021.”

Momentos después, Thompson acusó al expresidente Donald J. Trump de haber “animado a una multitud de enemigos internos de la Constitución a marchar por el Capitolio y subvertir la democracia estadounidense”.

El Sr. Thompson, quien también es presidente del Comité de Seguridad Nacional de la Cámara de Representantes, pasó casi 30 años en el Capitolio, pero su liderazgo en la Cámara de Representantes el 1 de enero. El comité 6 representa su giro más significativo en el centro de atención nacional. Y es temáticamente consistente con una vida pública que se forjó en Mississippi cuando la privación de derechos se logró mediante artimañas, intimidación y violencia.

“Creo que se llevó a Jan. 6 personalmente, según su trabajo y lo que ha defendido con respecto a asegurarse de que las personas tengan voz en las urnas”, dijo el senador estatal Derrick T. Simmons, también demócrata.

En una entrevista el viernes, el Sr. Thompson dijo lo mismo. Para algunas personas, dijo, el eslogan “Make America Great Again” parecía un “silbato para perros” que evocaba un mundo como el Mississippi dominado por blancos en el que creció. Dijo que estaba preocupado por la horca que los manifestantes trajeron para el vicepresidente Mike Pence el 1 de enero. 6 y por las banderas confederadas en la multitud.

“Se supone que debemos ser una democracia”, dijo. “Y cuando vemos personas que llevan banderas de batalla confederadas en el grupo, eso es el símbolo de la esclavitud y la resistencia absoluta al estado de derecho. Entonces, para mí, fue traer de vuelta una parte de nuestra historia de la que ninguno de nosotros debería estar orgulloso”.

Con su paternal barba blanca y su voz dominante, el Sr. Thompson, de 74 años, ha establecido el tono serio y casi solemne del comité. También ha cedido gran parte de la atención a la representante Liz Cheney, la republicana de Wyoming y vicepresidenta del comité.

Thompson y otros demócratas seguramente reconocen que una crítica fulminante a Trump es más poderosa si proviene de un republicano. Al mismo tiempo, el cerrar pacto que el Sr. Thompson parece haber forjado con la Sra. Cheney ha suavizado su reputación como un partidario feroz reacio a trabajar con los republicanos.

En Mississippi, esta renuencia a menudo se atribuye a las cicatrices emocionales que lleva Thompson de sus años de lucha por los derechos civiles básicos contra los habitantes blancos de Mississippi que emigraron al Partido Republicano después de que el presidente Lyndon B. Johnson lograra la aprobación de la Ley de Derechos Electorales en 1965.

El Sr. Thompson “tiene que ver con el partidismo”, el reportero Adam Lynch escribió en 2006 en el Jackson Free Press, un periódico liberal. “Es en gran medida un demócrata liberal sin predilección por sonreír tolerantemente al otro lado”.

Cuando se postuló para el Congreso por primera vez, en 1993, Thompson le dijo a The New York Times que una estrategia de confrontación, para los negros en Mississippi, “ha sido uno de los principales medios de supervivencia”.

Su historial como activista data de su tiempo en la secundaria, cuando fue arrestado por participar en una manifestación en Jackson después de escuchar los discursos de Medgar Evers, el líder de los derechos civiles que fue asesinado por un supremacista blanco en 1963.

“Estaba hablando de cosas que mucha gente sentía, pero que no tenía el valor suficiente para hablar”, dijo Thompson. recordado en una entrevista de 1974. “Básicamente, se trataba de por qué los negros son los que no tienen buenos trabajos, ¿por qué son los negros los que no tienen una vivienda digna?”.

Se inscribió en Tougaloo College, en Jackson, entonces un semillero de organización antirracista, y se unió al Comité Coordinador Estudiantil No Violento, que se centró en registrar votantes negros. En Tougaloo, también conoció a Fannie Lou Hamer, la destacada activista de los derechos civiles, y se ofreció como voluntario en su fallida campaña para el Congreso.

Trabajó brevemente después de la universidad como maestro de una escuela pública, pero dijo que su contrato no se renovó después de que le asignó un ensayo sobre el tema “¿Qué le pasa a Mississippi?” En 1969, fue elegido concejal en Bolton, parte de una ola de funcionarios negros que estaban ocupando cargos electos locales en todo el sur a raíz de la Ley de derechos electorales.

Otros dos candidatos negros también habían ganado las carreras de Alderman en Bolton ese año. El secretario municipal, dijo Thompson, inicialmente se negó a trabajar con ellos y se dirigió a ellos con un insulto racista. En 1973, los residentes blancos impugnaron la elección del Sr. Thompson como alcalde, acusándolo de registrar ilegalmente a votantes de fuera de la ciudad. La elección, dijo, generó ocho demandas.

Una vez en el cargo, inundó las agencias federales con cartas en busca de financiamiento y otro tipo de apoyo para los programas que esperaba transformarían la ciudad. Ayudó a fundar la asociación estatal de alcaldes negros, luego cofundó su primera asociación de supervisores negros del condado, construyendo redes y ayudando a otros a ser elegidos para pequeños puestos locales en el camino.

“Probablemente hizo más que nadie para que los negros fueran elegidos para cargos políticos locales”, dijo Danny E. Cupit, abogado litigante y viejo amigo de Thompson.

El Sr. Thompson se convirtió en comisionado del condado de Hinds después de cuestionar la composición de los distritos de la comisión en los tribunales. En 1993 ganó una elección especial para ocupar el escaño en el Congreso que dejaría vacante Mike Espy, quien fue seleccionado como secretario de agricultura durante la presidencia de Bill Clinton.

El año antes de ir al Congreso, se desarrolló un incidente que recientemente llevó al representante Matt Gaetz, el partidario de extrema derecha de Trump de Florida, a afirmar falsamente que el Sr. Thompson “animaba activamente los disturbios en los años 90”.

Unos meses después de los disturbios que siguieron a la absolución en 1992 de cuatro policías de Los Ángeles por la golpiza a Rodney King, el presidente de la Asociación de Abogados del Condado de Hinds, Harold D. Miller Jr., le escribió a Thompson pidiéndole que “tome una posición a favor del principio de derecho y en contra de la filosofía de que las críticas injustificadas y los disturbios son respuestas aceptables al descontento con una decisión judicial”. A Miller le preocupaba que se produjeran disturbios si un jurado absolvía a Byron De La Beckwith, el racista blanco que había matado a Evers y enfrentaba un nuevo juicio por asesinato después de que dos jurados en la década de 1960 no lograran llegar a un veredicto. (Finalmente fue condenado en 1994).

La carta de respuesta del Sr. Thompson no contenía apoyo para los alborotadores, pero dio una muestra de su estilo intransigente. Escribió sobre la “violencia desenfrenada” que los blancos habían infligido a los estadounidenses negros durante la esclavitud y más allá. Mencionó la violencia del Ku Klux Klan y las “turbas asesinas” blancas que estallaron en ciudades como Nueva Orleans y Vicksburg, Mississippi, durante la Reconstrucción.

“Antes de 1968 no había funcionarios electos africanos en el condado de Hinds”, escribió. “¿Qué hizo el Colegio de Abogados del Condado de Hinds para abordar esta injusticia?”

En el Congreso, el Sr. Thompson ha trabajado en temas de equidad en la educación superior, se opuso al muro fronterizo de Trump y trajo con éxito grandes proyectos de gasto federal a su distrito, que incluye el delta del Mississippi azotado por la pobreza y la ciudad de mayoría negra de Jackson.

El congresista, un ávido cazador, regresa a su distrito la mayoría de los fines de semana y asiste a reuniones en la oficina de su tienda en Bolton. Está decorado con imágenes de héroes de los derechos civiles, fotografías del Sr. Thompson cazando cerdos y conejos y cabezas disecadas de animales a los que ha fotografiado.

Su filosofía de gobierno se explica en un cartel destacado que muestra una alimaña sin vida en un tramo de asfalto. “Lo único en el medio del camino”, dice, “es pintura amarilla y un armadillo muerto”.

Willie Earl Robinson, el jefe de bomberos voluntario de la ciudad y aliado del congresista desde hace mucho tiempo, hizo un recorrido por la ciudad esta semana y señaló el ayuntamiento, la estación de bomberos ampliada y el complejo de viviendas públicas de 40 unidades que el Sr. Thompson ayudó a construir. .

“No lo considero enojado”, dijo Robinson. “El punto es que él solo está tratando de hacer las cosas”.

Se esparcieron varios letreros de “Reelija a Bennie Thompson”, pero lo más probable es que sean una formalidad. El distrito del Sr. Thompson ha sido diseñado para ser seguro para un demócrata negro, lo que deja a los otros tres distritos de Mississippi generalmente seguros para los republicanos.

El Sr. Thompson dijo que el trabajo del comité se encontraba entre los más importantes que había realizado como político.

“Quiero que beneficie a este país y al mundo”, dijo. “Porque todavía, en mi humilde opinión, seguimos siendo el país más grande del mundo. Tuvimos un contratiempo el 1 de enero. 6. Y tenemos que arreglarlo.”

ricardo fausset informado desde Bolton, y Lucas Broadwater de Washington.

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