Arizona Wildfire destruye los edificios del observatorio

Los astrónomos observaron con miedo durante la semana pasada cómo un creciente incendio forestal se arrastraba por la ladera de una montaña de Arizona hacia el Observatorio Nacional Kitt Peak, obligando a 40 personas a evacuar días antes de que el incendio destruyera cuatro edificios la madrugada del viernes.

El incendio, conocido como el incendio de Contreras, ha quemado más de 18,000 acres, retorciéndose entre áreas pobladas por indígenas en el estado cercano a Tucson, y es posible que los científicos no puedan regresar al observatorio durante semanas. Pero sus telescopios, que se cuentan por docenas, permanecieron a salvo hasta el domingo por la tarde, dijeron las autoridades, y solo los cuatro edificios, que no se utilizaron para la investigación, fueron destruidos.

Los bomberos han contenido el 40 por ciento del perímetro del fuego a pesar la excesiva ola de calor del suroeste ralentizando sus esfuerzos y, dado que el fuego no había causado grandes daños en la zona, la comunidad indígena de Pan Tak, que había evacuado, se preparaba para regresar. Bomberos seguirán patrullando la zona.

Aunque el fuego ha llegado a su punto máximo y la amenaza para el observatorio parece haber disminuido, la llamada cercana representa una nueva faceta de los desastres climáticos: el peligro de la ciencia y la investigación.

El Dr. David Schlegel, astrofísico de un grupo de investigación que depende del telescopio Mayall de última generación de Kitt Peak, dijo que un daño de fuego más extenso, que aún podría descubrirse entre el equipo tecnológico, podría “detener la progresión de la cosmología en los años venideros”. .”

El fuego, que fue iniciado por un rayo, ya se convirtió en una interrupción significativa para los científicos y los residentes de la comunidad circundante.

“En lugar de trabajar la semana pasada, en su mayor parte, es como estar en una guerra: estás completamente distraído por lo que está sucediendo”, dijo el Dr. Schlegel. Agregó que todos sabían sobre el incendio durante días antes de que llegara a su punto máximo, pero que “no hay absolutamente nada que puedas hacer”.

Kitt Peak, ubicado en la Nación Tohono O’odham, fue el primer observatorio astronómico en los Estados Unidos financiado por la Fundación Nacional de Ciencias, y es reconocido en todo el mundo como un hito en astronomía, dijo el Dr. Schlegel.

El Dr. Schlegel trabaja en el programa Dark Energy Spectroscopic Instrument, que ha utilizado el observatorio para mapear el universo por órdenes de magnitud. El simple montaje de la tecnología requirió unas 600.000 piezas ordenadas a la medida, dijo.

Antes de que el fuego pudiera alcanzar las estructuras científicas, los bomberos limpiaron los materiales inflamables a su alrededor, como una forma de protección. Pero la exposición a altas temperaturas podría haber afectado al equipo de maneras que no se notaron de inmediato.

“Probablemente habrá daño por humo o infiltración de polvo en el telescopio y el instrumento”, dijo el Dr. Schlegel. Pero, añadió, si algo de eso hiciera que el observatorio dejara de funcionar durante unos meses, “sería mucho mejor que tener que empezar de nuevo”.

Los edificios dañados eran principalmente dormitorios donde dormían investigadores y estudiantes después de pasar noches enteras usando telescopios y otros equipos.

Las comunidades en el área no están a salvo, aunque están cerradas, dijo la Dra. Michelle Edwards, directora asociada del observatorio. Ella visitó el observatorio el sábado, acompañada por equipos de extinción de incendios con equipo de protección.

La Dra. Edwards dijo que observó “fuego disperso en la parte superior de la cumbre” y daños en el camino que conduce a la montaña, así como en los sistemas eléctricos del observatorio. Es posible que los científicos no puedan regresar durante al menos seis semanas a menos que un cambio importante en el clima, como una tormenta eléctrica, ayude a sofocar el fuego, dijo. El pronóstico de 10 días para Kitt Peak incluye posibilidades de lluvia a partir del martes, según el Servicio Meteorológico Nacional.

El observatorio ha permanecido cerrado al público desde el comienzo de la pandemia por respeto a las políticas de reunión social de la tribu Tohono O’odham. The Nation redujo esas precauciones el 1 de junio y el Dr. Edwards había comenzado a planificar la reapertura del observatorio. Ahora, eso está “mucho más atrás”, dijo.

La Dra. Evgenya Shkolnik, profesora asociada de astrofísica en la Escuela de Exploración de la Tierra y el Espacio de la Universidad Estatal de Arizona, dijo que sus estudiantes realizan investigaciones en el observatorio y que perder el acceso les afectaría mucho.

Cuando los telescopios se ven amenazados, “nuestro trabajo se ve amenazado”, dijo el Dr. Shkolnik. “Pero, también, puede ser muy emotivo. También tenemos maravillosos recuerdos allí. Allí hemos formado a nuestros alumnos, nos hemos formado a nosotros mismos y hemos hecho grandes descubrimientos. Tenemos vínculos personales y emocionales con nuestros telescopios”.

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