Ante la escasez de suministro de cohetes, Northrop dice que tiene opciones de respaldo para el reabastecimiento de la ISS – Spaceflight Now

Foto de archivo de dos motores RD-181 de fabricación rusa que impulsan un cohete Antares desde su plataforma de lanzamiento en Virginia. Crédito: NASA/Aubrey Gemignani

Northrop Grumman dice que tiene un plan de respaldo para cumplir con el contrato de la compañía para reabastecer a la Estación Espacial Internacional si la guerra en Ucrania continúa interrumpiendo el suministro de motores rusos y núcleos de refuerzo ucranianos para el cohete Antares de la compañía.

La compañía tiene hardware en su inventario para dos lanzamientos de reabastecimiento de Antares más, actualmente programados para agosto y principios de 2023, pero necesita motores y tanques de refuerzo importados de Rusia y Ucrania para vuelos adicionales de Antares.

La NASA anunció en marzo un premio a Northrop Grumman por seis misiones de carga adicionales a la Estación Espacial Internacional, más allá de los próximos dos vuelos de Antares que ya están bajo contrato. Northrop Grumman ha lanzado 17 misiones de carga a la estación espacial utilizando el carguero de suministro Cygnus de la compañía bajo el paraguas de dos contratos de Servicios de Reabastecimiento Comercial, con ocho vuelos más de Cygnus ahora en los libros.

Kathy Warden, presidenta y directora ejecutiva de Northrop Grumman, dijo en una llamada de ganancias del 28 de abril que la compañía tiene “cierta exposición” a las consecuencias de la guerra en Ucrania en el contrato de reabastecimiento de la NASA.

“Tenemos lo que necesitamos para los próximos dos lanzamientos”, dijo Warden. “Por lo tanto, no hay una interrupción inmediata, y tenemos un plan en el que podríamos usar otras fuentes si es necesario, más allá de esos dos lanzamientos”.

Warden no discutió las opciones de respaldo disponibles para Northrop Grumman, pero la compañía lanzó misiones de carga Cygnus en el cohete Atlas 5 de United Launch Alliance en el pasado. Un portavoz de la compañía se negó a ofrecer comentarios adicionales más allá de los comentarios de Warden.

“Nuestra preferencia es mantener intacta la relación entre Rusia y EE. UU. en torno a la estación espacial, y para eso se utilizan estos motores de cohetes: para llevar carga a la Estación Espacial Internacional”, dijo Warden. “Pero estamos trabajando en estrecha colaboración con la NASA para asegurarnos de seguir el ejemplo del gobierno de EE. UU. en ese caso”.

La administración Biden ha limitado las importaciones de productos rusos a los Estados Unidos, pero el impacto de la orden en un programa espacial civil crítico, como el reabastecimiento de la estación espacial, no está claro. Dmitry Rogozin, jefe de la agencia espacial de Rusia, dijo en marzo que Rusia estaba deteniendo la exportación de motores de cohetes a Estados Unidos.

El cohete Atlas 5 de ULA, utilizado para lanzamientos de satélites militares y comerciales de EE. UU., está propulsado por un motor principal ruso RD-180 de doble boquilla. Pero ULA dice que ha recibido todos los motores RD-180 que necesita para los 24 vuelos restantes del Atlas 5 hasta el retiro del cohete a favor del vehículo de lanzamiento Vulcan de próxima generación, con todos los motores estadounidenses.

El cohete Antares utiliza motores de la misma familia que el RD-180. La primera etapa del Antares está propulsada por dos motores RD-181 monocámara.

Los motores RD-180 y RD-181 son producidos por NPO Energomash en Khimki, Rusia. El escenario central de Antares está construido por Yuzhmash en Dnipro, Ucrania.

“El medio principal para lanzar Cygnus es el cohete Antares”, dijo Sandra Jones, portavoz de la NASA. “Northrop Grumman tiene flexibilidad para lanzar Cygnus en un vehículo de lanzamiento diferente y lo ha hecho en el pasado. Cualquier cambio de Antares a un vehículo de lanzamiento diferente sería trabajado en estrecha colaboración entre la NASA y NG”.

Todos los cohetes Atlas 5 de ULA se venden a los clientes. El nuevo cohete Vulcan de ULA y el cohete Falcon 9 de SpaceX son los únicos otros vehículos estadounidenses en funcionamiento, o que pronto debutarán, con la capacidad de elevación para poner en órbita una nave de suministro Northrop Grumman Cygnus.

Orbital ATK, que fue adquirida por Northrop Grumman en 2018, ya ha rediseñado el cohete Antares para acomodar un nuevo tipo de motor. La compañía seleccionó el motor RD-181 para reemplazar el motor AJ26, también fabricado en Rusia, luego de que una investigación concluyera que el AJ26 fue responsable de la explosión de un cohete Antares segundos después del despegue en 2014.

Los motores RD-180 y RD-181 nunca han fallado en vuelo en cohetes Antares o Atlas 5.

SpaceX y Sierra Space, anteriormente Sierra Nevada Corp., son los otros dos proveedores de transporte de carga de la NASA para la estación espacial. SpaceX ha lanzado 24 misiones de carga a la estación espacial utilizando su nave espacial Dragon y el cohete Falcon 9, mientras que Sierra Nevada está desarrollando el avión espacial Dream Chaser para lanzarlo en el cohete Vulcan de ULA el próximo año.

La NASA otorgó a SpaceX una extensión de contrato para seis misiones de carga Dragon adicionales a principios de este año, al mismo tiempo que la agencia ordenó seis vuelos Cygnus más de Northrop Grumman.

Sierra Space tiene tres misiones de carga Dream Chaser bajo contrato con la NASA.

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